留学文书常见问题分析

这两天陈欣老师在工作之余归纳了一下他在近几年来修改指导过的留学文书中经常出现的几十种问题。大家可以对照着以下这个清单检查自己的留学文书,确保在语法和行文上的质量度,给招生官留一个好的第一印象。

1. 标点符号

虽然英语和汉语的标点符号很多都是一一对应的,但是在实际使用时有不少地方却大相径庭。英文省略号只表示在引用时省略不必要的原文,或者是说话人口吃的状况,因此一般在留学文书中不出现。英文冒号不表示转述别人的话,但是可以用来引出解释说明性质的句子,或者在推荐信的抬头后。然后严格按照规范的话,逗号和句号永远在冒号里而不是冒号外;一系列的项目中,倒数第一项前的and或or之前要有逗号。

2. 冠词

对于不定冠词,注意规则上是在元音前加an,辅音前加a,因此我们有an MBA, a university和an ultimatum。是否要加定冠词的情况更为复杂,但注意学校的名称上尽量避免误用。可以查看学校网页以确定。

3. 介词

英语里面介词有很多约定速成的用法。譬如,中文的“在”就对应着英文的on, at和in三种情况。然后必须是on the team,at college,等等。如果是pay attention,后面应该是to;assist someone可以接in doing也可以接with something,但两者不能混。在我自己工作中也是靠大量的阅读和记忆来确认。遇到罕见搭配而又不能确认的状况,可以通过词博士来查询。

4. 单复数

在留学文书中常出现的词里,有的词从来就没有复数形式,比如advice(其实这个词的复数是另外的意思),有的词却没有单数形式,比如human resources, management information systems等等。其他的则要和周围的语境相合。注意到one of the most这个结构后面一定跟复数,但总体上这是一个单数。

5. 错误的平行结构

平行结构在描述一系列的事情时候会用到,但是这往往要求每个元素在语法上有等价性。computer on, logging on, and begin to write这个就完全不搭,应改成turn on the computer, log on the site, and begin to write.

6. 误用的词汇

太常见的问题,但是这个千奇百怪的错误基本没法讲清楚。比如描述自己出版校园刊物的订阅者,应该是subscribers而不是subscriptions。或者“想象”,应该是imagine而不是image。又或者“绞尽脑汁”,应该是racking my brains而不是wrecking my brains。建议是在写自己拿不准的大词的时候,查查手边权威的英英词典。我们的网站aadps.net上就提供相关的资源

7. 被动语态和的误用

一般留学文书中不出现被动语态。只在少数几种特殊情况,比如对事不对人的批评时,可能会用到。而且严格来讲不能以同一个主语同时带上主动语态和被动语态,这样会有歧义。更糟糕的是下意识的把两种语态混合起来,如It was a little girl with eye cancer, who carried by her old grandmother on the back all the way from Tibet to Beijing.

8. 不成句子

标准的英语句子至少要有主语和谓语两个部分,但是复合句插入语写太长了就很容易忘记这一点。比如and an increasing number of readers urging on an new episode,里面的urging就不能作为谓语的成分,因而是错误的。

9. 句子累赘

留学文书里面应该用尽可能简单有力的表达把事实说明清楚。比如it has been through great challenges and hardship for me to arrive where I am, and here I am,这个缩减到七个词左右差不多,也能很好的把原来的意思表达出来。

10. 口语化

留学文书作为体现学术写作水准的一个窗口,没有特殊的用意的话应该尽量避免出现口语化的词汇,比如got on应改为embarked,got back应改为returned,make him happy应改为cheer him up,pretty good应改为fairly high quality,it's应改为it is。还有do, great, nice之类暧昧含混相当于什么都没说的词。

11. 人称

留学文书人称应以第一人称为主。除非是在引用原话的情形下不应使用第二人称以避免冒犯读者。需用第三人称说明问题时,尽量使用复数,如果单数的话考虑交替变换性别。一种特例是类似于I wish to become a successful engineer, who这个从句后面要接第三人称,但是事实上说的是自己,性别和自己的保持一致。

12. 句子间逻辑关系

考虑适当使用additionally, moreover, nevertheless, however, therefore, thus, alternatively, instead等表明句子间的逻辑关系。也可考虑适当用一些从句和短句来点缀句子开头。避免平铺直叙,或者first, second, third这种黔驴技穷的做法。

13. 句子和段落长度

保持每段段落中句子长度有适当的变化,这可以通过调整从句和平行结构来达到。如果不是为了文学表达的需要的话,避免出现太长或太短的段落。

14. 时态

一般都是过去时。几种情况用现在时:描述个人品质(我是一个怎样怎样的人),描述生活习惯(每个周末我都早期跑步),描述客观事实(太阳从东边升起,或者在实验中发现的自然规律)。完成时一般不单独出现,需要在上下文里面出现特殊的时间标记(如since...)或相对来说较未来发生的事件。注意虽然一个句子中不能同时出现主动语态和被动语态,但是在语法上出现多种时态是完全没问题的(逻辑上也得没问题才行)。

15. 虚拟语态

我们网站aadps.net上有一篇很详细的解释,在搜索框里搜“英文写作指南——时态篇(下)”。

16. 一致性

句子的某个成分要和其他成分保持一致。two Tibetan肯定该改成two Tibetans。那么I paid special attention to the advanced topics discussed in the classroom, boiling down to keywords and carrying out related researches later in leisure time这个呢?事实上boiling down to并不能将人I作为它的主语,应该改成jotting down。

17. 不及物动词和及物动词

不及物动词不能直接接宾语,如travel Tibet应改成travel to Tibet。及物动词应该直接接宾语,如不是befriend with him而就是befriend him。这个也需要平时长期的记忆和积累,以及一本好的英英词典。

18. 专有名词

涉及到医学、体育和日常生活等方面,应该尽量使用正确的,不易使native speaker感到困惑的专有名词。如eye cancer应为melanoma,white blood disease应为leukemia,foldaway sofa应为futon,foldaway bed应为cot。做到这一点需要能善用搜索引擎。

19. 单位换算

这个主要涉及到汇率、长度、面积、质量和温度几个方面,一般要换算成美元、英尺、平方英尺、磅和华氏度。请相信如果你不做这一步,招生官不会知道换算比例,更不会去查,就算知道也不可能在审文书的时候给你心算出来。

20. 过于直白或政治不正确

其实一般看来中国人绝对要比美国人含蓄很多,但是到了用外语写作的时候,很多学生就意识不到这一点。比如The little girl soon died of her disease。更正的办法是对于负面情况,比如死亡、生理缺陷、残疾、贫困等,用相对应的委婉语(euphemism)。die改为pass away,kill改为put down(对于宠物),crippled改为physically challenged,fat改为chubby,poor改为deprived。用正面词语的否定或者不致引起歧义的间接描述也是可采用的思路。学生还要尽力避免被视为有刻板印象(比如教社区里黑人小孩简单的数学遇到很大的困难,虽然这个可能是事实,但是不要突出黑人)或者为自己所在的阶层沾沾自喜(比如写学校国际班和普通版的冲突然后写过头了)。

21. 重复

同一个大词或固定搭配,在同一段落里不是因为文学需求而出现两次的,或者在全文中出现四次以上的,体现了词汇量和写作水平的不足,应予避免。需要利用Word右键菜单的同义词库功能(thesaurus),当然在用不熟悉的词或搭配前也务必在字典和语料库里查清楚用法免得贻笑大方。

22. 指代不明

反复检查文中this, that和the后面接名词(比如this spirit, the idea)作为主语并指代上文所描写的事物,确保不会出现歧义。必要时需要调整顺序,是指代物和被指代物尽可能的接近。在无法做到这一点时(比如已经另起一段了),则需要加入额外的修饰语说明清楚。

23. 材料安排

对于本科生来说,可以适当偏重一些叙事。但总体上来看,留学文书应该保持详略交织,有点有面的状态。不能一味的列数据,或是一句话我做了这个,一句话我做了那个。当然,走到另外一个极端全篇写成一件事情的流水账显然效果也不会太好。

24. 细节

大学申请主文,通篇没有任何环境描写、没有任何人物描写、没有任何心理活动描写,这一定是有问题的。适当的细节可以增加文章的说服力,比较容易引起读者的共鸣。

25. 缺乏技巧的开头

同样是针对大学申请主文。古人说文章要“凤头猪肚豹尾”,即开头要像凤凰的羽冠一样美丽精彩。平铺直叙的开头会影响读者的阅读兴趣和期望。可以考虑引用名人名言、环境描写、制造悬疑气氛或者倒叙这些手法,技巧也要有机的和内容结合起来。

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达特茅斯校友面试秘籍

面试是如何安排的

你不需要预约面试。在提交申请后,你的联系信息将发送给校友面试官。我们的校友会直接与你联系,使用你在申请中提供的电子邮件地址安排面试。

ED申请者的面试通常安排在十一月左右。

RD申请者的面试通常安排在十二月初到二月中。

达特茅斯只提供校友面试。没有校园面试。

面试是可选的

虽然我们的校友努力提供尽可能多的面试,但由于校友的时间安排和地理分布,我们无法为所有申请人提供面试。

我们在你提交申请后安排面试。没有面试不会让你在录取过程中处于不利地位。但是,如果你接受面试,它可以帮助你更好了解达特茅斯,并允许你在申请材料中添加更多自己的声音。

如果你被邀请参加面试

校友面试既是信息性的又是评价性的。你可以向我们的校友咨询你对学校的问题,他们也可以通过对话了解你的更多信息。面试报告将添加到你的申请材料中,并与其他材料一起审核。

面试在当地或学校进行,或通过虚拟平台在线进行。

面试在公共场所进行,如办公室、图书馆或当地咖啡馆。面试不应该在面试官的家中进行。

如果你无法或不愿意接受面试,请尽快回复校友并拒绝邀请。这将使校友有足够的时间向另一位申请人提供面试。

如果你在参加面试后有任何问题或疑虑,请通过aap@dartmouth.edu或致电(603)646-3169与我们联系。

面试成功的秘诀

经常查看你的邮箱。校友面试官使用你在申请表中提供的电子邮件地址与你联系。

如果你被邀请参加面试,无论是否愿意参加,请立即回复。

给人留下积极的第一印象。准时到达。不需正装,但要着装得体。

未雨绸缪。简短的简历或活动清单可以对你的面试官有所帮助,但不是必需的。

你对达特茅斯有什么问题?你的问题将使面试官了解你的价值观和思考过程。确保为面试官准备问题。招生面试是关于达特茅斯生活和校友网络的重要信息来源。

常见面试问题

Tell me about your school: courses, teachers, favorite subject, worst subject?

Is there a project, paper, lab, etc. that you were especially proud of when you completed it?

What are your future plans: college, major, career?

What activities are you involved in: which are the most important to you and why?

What would your teachers or friends tell us about you?

When you envision your ideal college experience, what does that look like?

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我想在申美本的同时申奖,能和我具体说说是怎么回事么?

奖学金,这三个字对于每年众多的美国本科申请者来说无疑具有巨大的诱惑力。比起研究生,本科生需要投入的学费数额更为巨大,四年接近两百万人民币的开销,对于普通的工薪阶层来说是一个沉重的负担。随着海外留学趋向低龄化和大众化,有许多原先没把孩子的本科留学放在教育规划中的家长,也开始认真地考虑起了这个问题。应该怎样给自己的家庭“减减负”?有不少家长就提出了这样的问题。比起助学贷款,奖学金自然是一个更有诱惑力的方案。然而天上不会白白地掉馅饼,要想拿到奖学金,就得走过一条充满艰险的荆棘之路。

“申请奖学金会不会严重影响录取率?”这个问题,是家长对我们AADPS的老师提出得最多的。每当他们问到这个问题,我们都能看到他们眼神中的焦虑和不确定。目前市面上的大部分留学中介机构,都会强调奖学金申请之困难,让家长尽量不要碰和奖学金有关的任何申请,仿佛只要跟这三个字沾上边,录取率就会像股市一样来个急速跳水。但是事实是否如此?申请奖学金是有风险的,答案是肯定的。传统的留学机构之所以对奖学金申请避之唯恐不及,一部分原因是留学顾问们往往不愿意在申请上承担过多风险,尽量打安全牌,还有一部分原因是申奖有可能需要填写额外的表格和写作额外的文书,大大增加了留学顾问的工作量。这样一个吃力不讨好的活儿,对于传统的留学顾问来说,显然并不划算。所以本科生的奖学金申请时常被渲染得十分可怕,而家长们对奖学金具体怎么申请,有什么样的奖学金可以申请,哪些会影响录取率而哪些不会,也所知甚少。

对于我们所倡导的与学员开放共赢的理念而言,这种“打安全牌”,对客户夸大申请奖学金的风险的策略是不可取的。我们更倾向于尽量把公开透明的信息告知客户,让他们作出最有利于自己的选择。所以在大家能够在我们的资讯平台上找到靠谱的奖学金信息,从我们的老师那里得到中立的、客观的奖学金申请指导的时候,奖学金申请也就变得不那么可怕了。

那么我们先来讨论第一个问题,到底有几种奖学金可以申请?在这里,我们需要了解的是,“奖学金”只是一个统称,它包括了Financial Aid(经济资助),Scholarship(奖学金)和Fellowship(专项奖学金)。其中FinancialAid(经济资助)是由学校提供的,完全按照学生的家庭收入来评估学生的需求,在学费和生活费上有多少缺口,学校就帮学生补上。而Scholarship(奖学金)又分为Need-Based Scholarship(按需求评定的奖学金)和Merit-Based Scholarship(按优秀程度评定的奖学金)。按需求评定的奖学金跟经济资助类似,都是按照学生的家庭收入实际状况来提供的。但是按优秀程度评定的奖学金则不会考虑学生的家庭是贫穷还是富有,只是根据学生本人是否优秀来给出。只要学生足够优秀,就能够从学校那里得到奖励。Fellowship(专项奖学金)往往是由学校以外的其他机构提供的,比方说研究所、企业和个人,或由其出资让学校审理候选者资格。这些专项奖学金会有一些特殊的限定条件,比方说提供给学习工程专业的女生,或者提供给东亚某些地区的学生,等等。如果要申请,就需要详细了解自己是否符合相关的特殊要求。以下这个列表能够帮助大家更好地了解这几种奖学金之间的不同点:

  • Financial Aid(经济资助)/Need-Based Scholarship(按需求评定的奖学金):生家庭无法负担学费和生活费,需要学校补助。
  • Merit-Based Scholarship(按优秀程度评定的奖学金):学生条件非常优秀,学校希望学生能够入读该校。
  • Fellowship(专项奖学金):由学校、校外机构或政府提供,学生的背景或者优秀程度满足特殊条件,一般需专门申请。

在这几种奖学金中,是哪几种会影响到录取率呢?答案是前两种。按照需求给出的奖学金数额往往会比较大,学校要承担的压力也就更大。对于学校而言,它们更加倾向于把有限的资源留给本土学生,而非国际学生,所以在碰到家庭经济能力有限的国际学生的时候,它们会变得加倍地挑剔。拿在文理学院中排名前十的哈维福德学院为例,如果不申请Financial Aid(经济资助)或是Need-Based Scholarship(按需求评定的奖学金),大陆学生的录取率在20%左右。但是如果申请这两种,录取率会降到2%以下。既然如此,这两种奖学金是否不能碰呢?答案是要具体情况具体分析。对于不鼓励学生申请奖学金的学校(比方说加州大学和卡内基梅隆大学,明确在官网上表示国际学生不会得到经济资助,或者是从未向学生发送过奖学金申请信息的其他学校),就不用把它们作为申请目标了。但是对于一些鼓励学生申请奖学金的学校,大部分是文理学院,可以尝试用Early Decision(具有绑定效力的早申请)来申请。如果能够向学校表达出自己就读的强烈意愿,大额奖学金的申请还是有戏的。但是这个策略相当考验学生对学校信息的了解程度,需要学生早早地就做出行动,定下自己感兴趣的学校。

另外两种奖学金,对录取率的影响没有前两种那么大。Merit-Based Scholarship(基于优秀程度评定的奖学金)跟申请材料的审理过程是分开的,如果学校认为学生没有优秀到能够获得这个奖学金的程度,仍然有很大可能录取学生,因为学生有能力支付学费和生活费,学校无需为学生的经济能力担心。Fellowship(专项奖学金)申请往往比较麻烦,需要填写额外的表格和写作额外的文书,还有可能需要进行额外的面试,因此非常考验申请人的耐心和毅力。现在有一个趋势是,有些学校会主动地为学生提供基于优秀程度评定的奖学金,目的在于吸引学生入读。比方说罗彻斯特大学给2014届录取的部分学生提供了从8,000美元到16,000美元不等的奖学金,即使这些学生在申请的过程中并没有提出奖学金的需求。福特汉姆则更为慷慨,在2016、2017两年往往给SAT1480分以上的优秀申请者每年高达20,000美金的奖学金吸引就读。

搞清楚了奖学金有几种类型之后,我们需要来深入了解奖学金应该怎样申请才能够更加稳妥,规避风险。总结起来,奖学金的申请有三个原则:合理定位,充分掌握信息,以及平衡分配。具体如下:

  1. 在申请奖学金之前,大家对自己要申请的学校有个合理的定位,而这个定位的方法,跟不申请奖学金的学生有一定差别。比方说,一个托福在105分,SAT在1470分以上的学生,如果要申请Financial Aid(经济资助)或者Need-Based Scholarship(按需求评定的奖学金)的话,定位在综合排名30-60区间的文理学院会比较合适,而且最好在早申请阶段就定下来自己要申请经济资助或按需求评定的奖学金的学校,用Early Decision(有绑定效力的早申请)来冲刺一把。如果托福分数在100左右,SAT在1420分左右,定位则需要适度调低,放到40-70区间的文理学院比较合适。如果申请者更看重学校的综合排名,那么可以将申请的学校区间适度往前推十名左右,选择Merit-Based Scholarship(按照优秀程度评定的奖学金)或者Fellowship(专项奖学金),这样可能拿到的奖学金额度相对小一些,但是能够去到排名更高的学校,也能一定程度上减轻家庭经济负担。
  2. 申请奖学金,不仅拼的是学生的优秀程度,还拼的是学生对奖学金信息的掌握。哪些学校有大额奖学金?哪些学校有小额奖学金?应该什么时候申请?需要哪些材料?这里需要提醒大家的是,奖学金的申请往往比普通申请要早上一个月甚至是一个半月,所以提前了解好信息至关重要。比如说,里士满大学的全额奖学金申请比普通申请的截止时间早了一个半月,如果错了这个截止日期,就会无缘全额奖学金了。此外,五花八门的Fellowship(专项奖学金)也需要大家擦亮眼睛去寻找,看看自己的条件符合哪些。信息的搜索需要时间和精力,还需要精准的分析能力,而我们AADPS的老师能够为你提供这些信息,并且帮助你分析自己适合哪种奖学金。
  3. 申请奖学金不能光凭着一股热血劲儿,更需要的是一股巧劲儿。申请方案就像一个棋盘,需要精细的布局和平衡的分配。在申请奖学金的过程中,不能每所学校都冲刺大额奖学金,这样申中的几率会降低。所以申请某些学校的时候重点冲刺大额奖学金,某些学校选择小额奖学金,再选上几所虽然不提供奖学金,但是学分和生活费相对低廉的学校作为保底,这样就能够形成一个比较平衡的方案。

以上三个原则是我们的老师对申请者的建议。奖学金申请,如题目所言,是一条光荣而又艰辛的道路,如同铺满鲜花的荆棘之路。选择走这条路的申请者往往具有其他申请者所没有的毅力和勇气,一旦能够到达自己的目的地,那么胜利的喜悦也会更加强烈。

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如何在留学文书里讲好自己的人生故事

人人都喜欢听故事,但是讲一个引人入胜的好故事却很难。就我们中国高中阶段的语文教学来说,也是侧重于写更为“有用”的议论文,而不太关注记叙文或者其升级版——小说——的创作。

但事实上,AADPS的老师们认为对于某些留学文书,我们确实得把人生故事讲好。拿谈恋爱打个比方,与其利用种种伎俩企图在未来的某一天打动心仪的对方,不如把自己本来的魅力原原本本的发挥出来。抛开介于申请者和招生官之间的文化鸿沟不提,两边的人生阅历和知识水平往往都不在同一个数量级上。在这种情况下,表现往往比说服来的更有效(show, don't tell)。

案例

以下这篇是陈欣老师指导学生完成的一篇通用申请文书,在其中学生生动的讲述了自己的青涩爱情。虽然后来由于申请思路的改变,实际上这篇并没有被提交。但是考虑到它和我们AADPS指导的其他类似文书思路上和品质上的一致性,就发到这里供大家参考学习了。

How do I love thee? Let me count the ways.
I love thee to the depth and breadth and height
My soul can reach, when feeling out of sight
For the ends of Being and ideal Grace.

---Elizabeth Barrett Browning

I knew I was in love when I saw that dandelion as a first grader. Hundreds of years ago, Danes used to call it “The Devil’s Milk Bucket” with a smirk, and my new friends in a Chinese elementary school did not know better. As if seeing a new clown in town, they kept laughing whenever I watered the plant, petted it, or uttered a blessing to it. But I did not really mind at all. Seeing those tiny, yellowish blossoms and imagining how far and wide the seeds shall travel to the bigger world, I found myself a tranquil shore after navigating for ages in the turbulent currents of life.

Yet it was not long before a lovely girl stirred new tides in the bay. Her flower-like countenance etched on my heart; her voice had the most beautiful wind chime tone; everything about her was so relaxing and intoxicating. We chatted, laughed, argued in that month, taking each other as the other half of the world. Eventually, we were too tired to continue and went our separate ways.

When the little dandelion crossed my mind again, it was too late. The shiny, jagged leaves turned grey and brittle. All petals had gone for good, their princely seats empty and desolated. Those soldiers of the heavenly host, who would conquer the nations, were no more. Stunned for minutes, I then cried like a baby. With all my strength and mettle, I could not figure out a way to save it.

Time flies. Striding across the interwoven carpet of days and nights, I witnessed good and evil, happiness and sadness. I met another girl who consoled my soul, then I was forced to quit the professional athlete track. One important person in my life passed away, and all of a sudden I was enchanted by the charm of arts. “The life of man is a self-evolving circle,” Emerson had commented as such. In its each round, I tried to forget but immediately regretted my forgetfulness. Self-pitying became my sole comfort.

Walking in the darkness for so long, a great light finally shed on me. On that fine summer day of Beijing, I examined a photo which I just took in the morning, only to see my old lover, along with thousands of her sisters, smiling to me in the background. Their golden glory made my eyes hurt and the gates of my memory burst open. I realized that all those warm feelings and happy times never truly left me. I acknowledged my wrongdoings for the first time in my disobedient youth, and my sin was instantly forgiven. Again I have found the purpose of my life, this time as an artist rather than a gardener:

To retrieve the first remembrance.

技巧

在仔细阅读上面的文章后,让我们来一一分析里面用到的主要技巧。

1. 名言

对于英美国家的作者,在书籍或论文开头引用契合主题的名人名言是一个悠久的传统。在写留学文书的时候与中学作文不同,一般标题是不必要的,但是我们也可以通过名言的引用来开门见山的凸显出主题,让读者迅速进入状态。

在上面这篇例文里,我们引用了英国女诗人勃朗宁(Elizabeth Barrett Browning)的一首十四行诗(sonnet)的前面四句。这是她为自己未来丈夫所作的一组诗中的一首,其实直白的翻译来说,含义基本与我国汉乐府民歌《上邪》(上邪!我欲与君相知,长命无绝衰。山无陵,江水为竭,冬雷震震,夏雨雪,天地合,乃敢与君绝!)一致,用真挚的情感和豪放的气势描绘了忠贞不二的爱情。后者被改编成了《还珠格格》的主题曲,被传唱大江南北。

借他人之口吐露自己的心迹(事实上,勃朗宁的原作也声称翻译自葡萄牙古诗文),一方面显示自己阅读面和文化底蕴,能方便与读者建立起联系(这点我们在下面的第三条要详细讨论),另一方面能够凭借权威的力量增强文章主旨的效用和影响力。例文中开头的引文就很好的体现了“爱”这种正面情感对生命起到的升华作用。同样,在倒数第三段文学家爱默生(人称美国的孔子)关于人生演化的论断,也恰如其分的表现出学生的彷徨和最终的成熟。

名言的选择范围主要以英语世界的名人为主(因为美国人以自己的国家和语言文化为中心,对于世界范围的名人反而可能没有我们那么熟悉),一般建议规避开常见的选择(比如华盛顿、爱迪生、爱因斯坦等等)。寻找到适用于自身情况的名言,一般是需要广泛的阅读,并随时留心摘录一些好的句子。如果时间确实紧张的话,在准备申请的过程中时时关注我们网站首页的“每天学写留学文书”栏目也是一个解决办法。

2. 借物抒情

“咏物”是中国传统文学的一个重要特征。用事物来指代人、情感甚至是一种意象,能够比较委婉的将私生活展现在大众面前。所描写的对象亦可以作为一个极好的线索或指示物来贯串全文。

在例文中,我指导学生采用蒲公英(dandelion)这种貌似寻常的植物来隐喻他年少时的爱情,或者换言之一种生机勃勃的生命能量。如果这篇文书换一个写法,把事情原原本本的写出来的话(比如说女生见异思迁、用情不专,男生自暴自弃等等),反而可能会显得格调低下,也很难预计美国大学的招生官会从哪一种角度来理解。但是如果我们把视角切换到蒲公英身上的话,这方面的问题就能被很好的规避掉,而比较美的、高雅的部分则可以被原汁原味的保留下来。于此同时,这种宏观上的平行结构也令文章总体上变得更加自洽。到了最后,其实学生的初恋基本上早已经淡出他的生活了,如果再次提起的话不免显得有些过于做作(artificial),但是如果用蒲公英的话则能够很好的和前文承接上,不大会给文风带来负面的影响。

当然必须说明,我们并不是要求每一段人生故事都要用某个事物来生硬的对上。一般来说,借物抒情还是用在小处居多。比如把自己当成一艘航船,先因自己的宠物花蒲公英而找到了平和(a tranquil shore after navigating for ages in the turbulent currents of life),却很快因为初恋而再经受风浪的洗礼(a lovely girl stirred new tides in the bay)。这个类比将反差巨大的两个段落有机的结合到了一起,体现出初恋对学生人生轨迹的巨大影响。虽然没有明确写出来,但是读者从这边也可以读出学生是一个充满着激情,也经历过不少人生挫折的孩子。

3. 构筑上下文

“我需要一点时间。”

这句话在指导数学题的学霸口里和男女朋友口里完全是两个截然不同的意思。

任何形式的沟通本身所传递的信息都是有限的,更多的地方需要靠接收方根据自己的常识来意会。面对面的话,我们可以从语调、表情、姿态等多个方面揣摩对方的用意。但是留学文书是一种书面的交流,而且基本可以确定我们的读者有截然不同的文化背景和人生阅历。因此在这种情况下想讲好自己的人生故事,有意营造一些双方的共识(common ground)往往能起到事半功倍的效果。这一篇文书里面,从“魔鬼的奶桶”(The Devil’s Milk Bucket)到去往更大的世界(travel to the bigger world),其实是都是在引导读者回忆儿时读过的安徒生童话。这些常见的主题在文中的复现,可以有意无意的让人联想起童真、纯净、温暖等元素,就为我们学生打破文化和语言的藩篱来传递他的理念架设了一座桥梁。

对于美国人而言,无关个人信仰,基督教的影响都是潜移默化的。当然这一篇里面只是打了一个插边球,用了一点诸如heavenly host的圣经术语,以及结尾处关于死、复活与救赎的母题。也是希望通过一些比较熟悉的事物,来唤起读者的同理心让他们更好的认同学生。咱们有不少学员和网站上的用户都是在美国和加拿大上教会学校的,你们宗教课上学的东西可以好好用在这,非常有效。

上面这两个只是恰好适合我们这一篇的主题,真正可供选择的上下文还有很多,比如说希腊神话,著名的文学作品(如但丁的《神曲》或歌德的《浮士德》),美国历史,流行文化偶像(如Bob Dylan或Beatles)等,可以根据熟悉程度和与自己经历的匹配度来选择。

4. 细节描写

陈欣老师在指导留学文书写作的过程中,经常遇到的一个问题就是发现学生的初稿太“干”了。本来挺不错的经历,结果起因一句、经过两句、结果一句,一段就凑合了事了。从读者的角度来说,将会比较难以相信学生真的有从事情里得到启迪或成长。对于一份代入感不强的文书,其本身可能也没有办法勾起它人阅读的欲望。

那么有哪些细节可以添加进来,服务于我们的人生故事呢?可以简单列一列:

  • 动作:watered the plant, petted it, or uttered a blessing to it/chatted, laughed, argued in that month
  • 态度:did not really mind at all/could not figure out a way to save it
  • 想象:imagining how far and wide the seeds shall travel to the bigger world/who would conquer the nations
  • 感觉:everything about her was so relaxing and intoxicating/it was too late/a great light finally shed on me
  • 观察:tiny, yellowish blossoms/flower-like countenance etched in the bottom of my heart

大家可以发现,这五个方面(以及它们的组合)都是紧紧以“我”为中心,讨论“我”的所见所为,所思所感。每当你在回忆自己的故事遇到瓶颈的时候,不妨依次把这五项过一遍,一定会找到可以展开深入刻画的地方。

5. 略写和留白

考虑到文书题目650词的字数限制,其实可供我们文学上发挥的空间并不大。有细节描写,也就必然会有略写和留白的地方。

其实客观说起来,蒲公英的事算是一件借题发挥的小事,而学生和他的初恋如果让他自己来写,随随便便中文都可以破千。但是对于我们最终的成稿,前者的篇幅几乎是后者的两倍,为什么呢?

这个涉及到一个观察视点的问题,对于学生本人和旁人,这一位姑娘有着截然不同的意义。学生会把她永远当成年少时爱情的象征用一生来缅怀,但是大多数读者眼里这也只不过是一个小年轻无足轻重的感情经历,甚至还可能无法将其同自身体验联系起来。因此,对于“我忐忑不安的期待她的反应。不知过了多久一抬头,却发现她笑盈盈的看着我”或者“我注视着她橘红色的外套在人潮里渐行渐远。我想喊,但却发不出声音。我的世界开始下雨”这一类桥段,我们还是割爱了,就让读者通过自己的想象来脑补吧。

写人生故事的时候,为了突出成长的历程,常常需要横越较大的时间跨度。此时不分轻重的写流水账是一个大忌。下面这两句

I met another girl who consoled my soul, then I was forced to quit the professional athlete track. One important person in my life passed away, and all of a sudden I was enchanted by the charm of arts.

就基本上概括了学生接下来七年的无常生活。用对仗的方法,描绘了一波不平一波又起的状态,和前面风浪的洗礼遥相呼应。之所以这么写还有一个重要原因,参见接下来的一条。

6. 联系其他角度

通常写人生故事的留学文书在一所学校所能看到的全部文书中是要起到提纲挈领的作用的。因此,我们应该在写作时考虑到对其他篇目乃至于申请其他部分的支持。

比如说,学生在之前有经受过常年的专业运动员训练,但是从活动列表里面看,在十一年级之后就没有再继续了。之前略写的部分其实就看似不经意的解释了这一点(was forced to quit)。用这种自然的方式,不费笔墨也不会让读者在这上面过多纠缠。

当然对学生在摄影方面相对较新的专业兴趣,在文中突出的就比较多了。从略写的部分was enchanted by the charm of arts开始算是一个起点,接着升华的段落通过细节examined a photo which I just took in the morning和感悟again I have found the purpose of my life, this time as an artist rather than a gardener两方面证实了(justify)他对摄影的激情(passion)。这样最后一句“寻回最初的感动”(to retrieve the first remembrance)就有了一石两鸟的作用,让学生在个性上和专业上的形象都得到了丰富。

7. 叙事顺序和情节的设置

教育小说(Bildungsroman, coming-of-age story)是在启蒙运动时期的德国产生的一种小说的形式,以一位主人公的成长、发展经历为主题。这位主人公以理想化的方式达到了当时人们对于一个受过教化的人的理想。在绝大部分情况下,我们在留学文书里写人生故事时,都可以参照教育小说的三段式写法:

  • 主人公在开始时与他所处的环境截然对立。当他还年轻、天真、充满理想的时候,他反对一个冷漠的、现实的世界,在这个世界上只有少数的事情能按他的想法实现。这是一个充满理想的灵魂和与之相反的现实世界的决裂。结果就是双方都不理解彼此、拒绝彼此。
  • 主人公在他的环境里获得了具体的经验,这让他逐渐成长和成熟起来。在快乐的晨光中踏入了生活,寻找与自己相似的灵魂,遇到了友谊,爱情,却在不知不觉中陷入了与残酷现实的战斗,因多种多样的人生经历而成熟起来。这里通过曲折的情节来刻画人物性格,并增加可读性。
  • 主人公的变化过程导致了他对自己和世界的清楚认识。主人公和世界和解了,并且在世界中找到了自己的位置,一个光明的、鼓舞人心的结局。

教育小说的另一个特征是在重要时刻插入主角的回顾和反思,使人物发展的过程更清晰。但因为留学文书篇幅短小,如果要出现这种部分的话,一般一次就足够了。在例文里面,这就是蒲公英在倒数第二段的再一次出现。

这种清晰的时间顺序是对读者最友好的。但有一个特例,如果在素材里面有某些特别具有画面感和冲击力的一瞬(比如在千钧一发的时刻挽救了生命,第一次意识到自己与他人的不同,亲身经历自然灾害等等),可以考虑将其提前作为开头来吸引人继续读下去。


通常来说,这一类文书题目可以用的素材有两类:寻常但对自己有特殊意义的,与不寻常的(参见我们关于素材选择的介绍),我们这篇例文属于前者。但从陈欣老师的经验看,后面一类比前面一类在实践中效力往往要大得多(但写歪或写偏的可能性也随之增大)。希望大家可以参考我们这里介绍的写法和思路,写出属于自己的好故事。

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留学文书里写什么,不写什么

作为一名招生官,我常常被人问起留学文书到底管不管用。 “你们实际上不会去认真读的,对吧?”我在此向你保证,在我自己的大学和全美各地的招生办,我们会认真阅读留学文书。

我可以从申请者的留学文书中看出他是怎样一个人。这是你人生状态在此时此刻的一个写照。想一想:你提交的大学申请里包含了你在很长一段时间里开发出的各项才能。你的高中成绩单至少包含过去三年的成绩,证明了在各门学科上的辛勤耕耘。你参加的社团、运动队、社区服务和取得的其他成就反映了多年的努力和对课外活动的执着。即使是老生常谈的SAT或ACT成绩也反映了你长久以来在词汇、数学和阅读理解才能上的积累。然而,你的文书就是你现在的样子。所以,为什么不马上开动呢?

我把丑话说在前头:你的留学文书并不能掩盖糟糕的GPA或标化成绩,在这种情况下,招生办可能确实不会细看你的文书。与此同时,你也不应淡化文书的重要性。请记住,留学文书是将平庸的学生与脱颖而出(并且很可能会在未来继续保持这种状态)的学生分开的主要因素。

让我们开始吧

是时候选择你的文书主题了。你好。我的名字是Brent。你叫什么名字? “[在这里插入你的名字]”太好了!这正是你文书的核心:你自己。这是你用文字画一幅自画像的时机。作为招生官,我有幸读过不少精彩的申请文章,关于母亲、父亲、兄弟、祖母、邻居甚至海底捞服务员。这些文章听起来真是很神奇!读完之后,我十分想打电话给学生,鼓励他们的祖母立即提交申请!我想说的是,在拜读了这些令人着迷的故事之后,我仍然对写这篇文章的学生一无所知。所以,我再说一遍:拜托,告诉我你的情况。除了GPA和考试成绩之外,你还喜欢什么?是什么让你与众不同?你可以为我们的校园社区做些什么贡献?

请记住这条,有点创造力和幽默感是再好不过的。招生办的专业人员每年阅读数以千计的留学文书是一项艰巨的任务,在过了几十天后可能就会开始感到单调乏味。不要误会我的意思,我喜欢许多大学的文书题目,但是有些确实不敢恭维。例如,“阐述一个对你产生重大影响的人......”让我认识了至少一千位祖母,而“题目自拟”很快从会有趣变成荒唐。话虽如此,请选择你有兴趣、有话可说的题目,在这个基础上保持灵活性,将你的个性、历史、人格以及你对周围人的影响融入其中。

相对而言,有些学校的题目起得不错。例如,我们大学会问你“对二月的感觉如何”。就这道题作答的申请文书很少有乏味的,并且在各个方向上都有拓展空间。事实上,许多大学都有一些酷且另类的文书题目。这些题目确实给你机会向招生办提供有关你是谁的新见解。冒一次险!离开你的舒适区!迈出第一步,然后尝试一下这个问题,画出独特而引人注目的自画像。即便你梦校的题目中规中矩,也尽量从最独特的角度来看待它们。

在确定文书主题后

好极了!现在让我们开始提笔或打字。 “在10年级,我成了一个hooker。”是的,这是我们几年前收到的一篇申请文章的第一句,瞬间我就震惊了。我无法控制自己,不得不继续读下去,想着学生能怎么把这玩意圆回来。我当时不知道的是,hooker实际上是橄榄球队的位置名称。这位学生后来继续讲述了他如何成功获得了作为一名球员所需的力量和技巧,以及这种经历如何塑造了他的人生。无论是否故意,这名学生绝妙的双关开头肯定引起了招生委员会的注意,你也可以考虑怎么在这里露一手。

虽然你需要体现出自己是一名优秀的学生,但留学文书不是简历。你当然可以在申请里提交简历,但你的文书不是干这件事的地方。我们希望你就一些让你感觉良好的特征展开说明,而不仅仅是给我们一个列出你一千零一个壮举的清单。通过你的文书,我们能够完全理解为什么(在你的众多个性特征中的)这些特殊品质对你自身的重要性。此外,那种文书很快会变成流水账,而且,正如我之前提到的,那种文书我们每年都会硬着头皮阅读成千上万篇。

在汗牛充栋的情形下,学生挥斥方遒下笔生辉,以试图展现书生意气。说实话,这种句子听起来就蠢透了。而这正是我们每每把文书中的单词越换越复杂后的结果。我给你的建议是这样:No. 当一个学生试图用大词填充文书时——我们都知道的这些词不是他或她日常词汇的一部分——它们实际上往往让文书黯然失色。注意你的选择。用你自己的声音。请记住,招生办希望专注于你,而当他们在想“这个人究竟在说啥?!”时很难做到这一点。

[招生官以幽默的口吻建议申请者不要在留学文书中提及自己的违法犯罪经历。因为不符合国情,所以偷懒没有翻译……]

有时,招生委员会将在评估你的申请后立即决定是否允许你进入他们的学院或大学,有时,他们可能会在做出最终决定之前等待数月。留学文书的结尾一定要像开头一样有力,让招生办在最后还对你有印象。当名额还剩下几个时,你会想成为他们选择的那个。如果你的文章让人过目就忘,那么你可能也是如此。

大功告成了?

Wrong. 完成留学文书后,请确保在提交前找几个你信任的人来查看你的劳动成果。相对而言,我不推荐父母,或者不敢对你直言不讳的朋友。老师或父母的朋友是看文书的最优选择。既然你已经知道它读起来感觉如何,并且你已经习以为常了,那么另一个人通常会更容易找出你的错误。你也应该尝试自己大声朗读这篇文章。

不要单靠拼写检查来捕捉你的所有错误。我们有一个申请人写到:“I speak tree languages.”(真的吗?桦树语、橡树语,还是别的什么树语?)如你所见,正确的拼写不一定是有意义的。确保使用正确的单词形式(they’re, their, there, your, you’re,等等)。在留学文书中,很少有东西比拼错和打错字更让招生官抓狂——除非是你把学校名字张冠李戴了。当你向ABC学院提交文书时,不要告诉我们你多想成为XYZ大学的一员。

请记住,在大学申请的宏伟计划中,留学文书是独一无二的机会——并且也是能让你真正脱颖而出的机会

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学校把我标化语言分数弄丢了,怎么破?!

每年美国大学的申请者都会碰到一个令人头疼的问题,那就是通过托福官方机构ETS还有SAT官方机构College Board向大学递送标准化考试分数的时候,大学的申请状态里总是显示分数没有收到的状态。而且即使再次送分,很多大学也会表示没有收到,让人很是焦虑。碰到这种情况,我们AADPS的老师建议大家不要慌张,按照以下步骤采取行动:

一、进入ETS和College Board的网站,检查分数的递送状态,重点检查是否已经付费成功,还有几月几号送出的分数,并且给这两个机构的发信,询问递送状况。如果状况显示正常,就将送分的页面截图,保存在自己的电脑里。如果状况不正常,或者两个机构没有回复,那么就选择再次送分,将送分页面截图保存。

二、给学校招生办公室的邮箱发信,将送分页面截图直接放在邮件正文里,不要作为附件发送,防止被学校邮件系统当做垃圾邮件筛掉,在邮件里列出自己的姓名、国籍、生日、通用表格的申请ID或者学校独立表格的申请ID,说明送分的时间,请学校查收分数是否送到。

三、如果学校招生办公室没有回复,而离公布录取结果的时间又比较近,最好在招生办的上班时间打个电话,说明自己的情况。考虑到时差问题,在中国时间的晚上十点后打电话是比较合适的。关于如何给招生办公室打电话,记住几点,一是在电话拨通后先介绍自己是中国大陆的申请者,需要解决关于托福和SAT送分的问题。对方会把你转接到负责处理这些事务的招生官那里,二是你需要对负责人清晰地报出自己的姓名、生日、国籍,最好有申请ID。然后说明你的分数是什么时候送出的,希望他们能够检查一下,看看是否已经收到分数并且进行归档。沟通的过程中要保持耐心,语调清晰,不需向学校抱怨,也没有必要在电话中向学校表忠心。

俗话说好事多磨,每年都有学生在送分方面碰到麻烦和阻碍,但是只要耐心解决,最后都能顺利拿到录取。祝大家好运!

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把人艰不拆的人生浓缩成文

从我自己的经历来看,人成熟的一个很重要的标志就是是否能正确认识并对待失败。

对于电子游戏,我最初比较喜欢运筹帷幄、给足充分时间思考的《英雄无敌》,而对需要反应和技巧的《超级玛丽》则非常不感冒。最早接触的时候玩了几次,不论是红白机上的初代,还是GBA上的版本,基本上两分钟之内不是掉到坑里,就是被怪抓住吃掉。

但是后来和一位朋友(现在在美国某大学做教授)一起玩Wii上的新版时候。我发现他死得可能还比我勤一点,但他从来不在乎重新来过,然后一次一次向关底冲击,一点点推进进度。被他带着,我突然发现,其实对于这种类型的游戏,挂掉本身就是娱乐体验的一部分。死得越惨,之后通关才越有成就感。

人生也正是这样的一场游戏。

好的,我们先看一下题目。以下是common主文书经过历年修改,最终定下的所谓“失败题”。

The lessons we take from obstacles can be fundamental to later success. Recount an incident or time when you experienced a challenge, setback or failure. How did it affect you, and what did you learn from the experience?

有一句老生常谈的“失败乃成功之母”的引语。之后是三层的题干:挑战、挫折或失败本身,对个人的负面影响,学到的经验教训(呼应最开始的lessons)。题目不长,但是结构很精致,意思也很妥贴。如果美国大学的文书题目也能分出档次的话,这个绝对算是上上品。

挑战、挫折或失败

天灾

虽然这个小标题起得比较吓人。但是一般申请美国大学的孩子应该不会经历过特别凄惨的过往。

有一部分同学会有相当不理想的家庭环境(我不是指父母离婚,这个在留学文书和美国文化的层面完全不算事)。这边因为也不适用大多数人,所以就不具体展开了。我只能说如果确实是这样,那么在留学申请方面是一种幸运,可以很轻易写出七分文书(满分五分),参见《风雨哈佛路》的女主角利兹(Liz Murray)。

天灾就一般情况来说其实是住院(打球把小腿弄骨折姑且也包括在内吧)。主观的病痛其实反而不太好写。更好写、且应该重视的一些环节是对未来身体能否恢复正常的恐惧和同龄人隔绝的疏离感、以及对冰冷现实的无力感。当然如果有一些和家人或者亲密朋友的冲突,也是非常好的戏份。

人祸

“被人坑”

“被人坑”这个角度其实是一个陷阱。因为你不会希望读者读完文书之后觉得你是在甩锅,所以即便是很多事实上被坑的情形,比如说队友不给力自己独自一人挑起大梁虽败犹荣,也是不推荐写在文书里的。因为毕竟是纸面上和陌生人的沟通,而且这个陌生人还是带着审视的眼光来考察你。以多年的从业经验看,美国大学录取这个事情还是有些“宁可错杀三千,不可放过一人”的感觉的。

例外是有一些能够迎合美国价值观的情况。比如说你有批判性思维(critical thinking)去和老师较真,虽然可能最后没有得到什么有建设性的结果,但是态度非常可嘉。又比如说,你所在的学校有一些在美国人眼中非常不合理的规定。一般情况下,公然违反校级校规,肯定写到文书里会直接毁掉申请。但是如果是美国文化所不喜欢的规定(比如男女生都强制留短发,或者不让送圣诞礼物),你在游戏规则的范围内稍微挑战一下权威,不论结果如何,招生官多半会为你的大胆而喝彩。

“自个坑”

“自个坑”算是比较主流的情况。在这一块一般要避免的主题是类似于男女朋友分手这种当时觉得整个人都不好了但事后发现人人都有的经历。不写这些到不是因为什么特别的原因,而是太寻常了,很难把文书立意拔到一定的高度,也很难给读者留下深刻的印象。

一种比较常见的情况是因为骄傲而在比赛、社团活动或者项目中马失前蹄,无论是独角戏还是群像描绘都会很不错。之所以骄傲,是因为你本身在这一块相对于同龄人就技高一筹,也正因为此,自己长项的失败也会因反衬显得更加痛彻心扉。

另一种可以考虑的角度是我常和AADPS学员提到的所谓“荒谬的失败”。违反美国价值观的(比如考试作弊)、违纪违法的绝对不行。但在这个范围外,一般来说越“荒谬”,文书的效果越好。比如我自己之前做的一个特别成功的案例就是刚开始在外一个人读书时,孩子没有金钱观,把一年所有生活费都花费在了手机游戏内购上。当然,这个度怎么掌握确实是一门艺术。你可能会需要把草稿给有经验的学长学姐和朋友们过目,此外一些专业意见也可能会有帮助。

对个人的负面影响

情感

熟悉心理学的同学可能会知道。对于所谓创伤事件(traumatic event)的心理效应,在学科中已经有了相对比较成熟的模型和理论分析。上面图表中的四个阶段,即逞英雄(heroic phase)、幻象破灭(disillusionment phase)、心理建设(rebuilding and restoration phase)和人艰不拆(wiser living phase),在一般的文书写作中可能会重点描绘其中的两个。心理建设基本是必选的选项,下面我们也会具体展开讨论。幻象破灭是很常规的选择,可以写得很煽情。但是如果你的痛苦没有一些独特的特质的话,反而可能不算是最优解。逞英雄是非常有趣的(比如说发现准备的节目没有选上,头脑一热去和负责老师理论),可以和之后形成鲜明的对比,无论如何建议在打草稿时尝试一下,看看相关的文字是否能有机结合到文书里去。人艰不拆的话一般不写,但是如果这个失败特别惨痛的话,读者就会明白你已经和之前完全不是同一个人了,自然对革新洗面的你充满了好奇。这种情况下怎么写人艰不拆值得好好考虑。

生活(学习)

对你生活的影响不必像流水账(或者祥林嫂)一样列举,但可以考虑这几个层面:第一是人际关系,尤其是和学校同学或者相关的社区成员的关系。需要一些具体的对话甚至是单纯的动作来体现同伴对于你的反馈。第二是经济情况,是单纯改变了你的消费习惯,还是到了更严重的层面——影响你生活品质甚至教育机会。第三是行为习惯,是否给你造成了心理障碍,甚至直接划定了某些主观或客观的禁区(比如再也不能打球了)。当然,除了这些以外,可能会有其他你比较看中的实物或者抽象理念(比如良知或者信任)因为失败而被损害了。如果你觉得文书的读者可能不是特别能理解你的立场,那么务必稍费一些笔墨解释清楚。

留学文书一般的惯例是不涉及学校学习(更不涉及SAT/ACT/托福/AP等的备考)情况。但这边的例外是,如果学术表现在时间上的波动和失败能够契合起来的话,可以给出相应的解释。

学到的经验教训

品质

大家如果有看过《一拳超人》这部神作的的话,就能明白世界上有很多东西确实是等价交换。我们平常把经济损失说成是“交学费”也并不总是自欺欺人。伴随着Kelly Clarkson唱的Stronger (What Doesn't Kill You)这一旋律,可以考虑一下挑战、挫折或失败对你个人品质的正面影响。

当然如歌里所唱的,一般来说你会变成一个内心更强大的人(fortitude)。当然这个点同样是老生常谈,如果确实要花篇幅写的话,需要结合自己的具体情况带出新意来。当然还有一些更好的角度。个性变得更加开朗愿意与人友善沟通(kindness)是一。变得勤奋踏实(diligence)是一。然后无论是从直肠子不想事变得更加审慎成熟(temperance),还是从犹豫不决变成想干就干(justice),其实只要说得通都可以。

人生态度

专门把这个拿出来讲,也是因为“自个坑”多半最后要归结到这里。不作死就不会死,换言之“先见之明”(prudence)从古到今都是一个很重要的人生态度,也是我们大家在青少年时代常常忽视的一点。如果你能在留学文书里体现你这一课学得很好,招生官多半也会认同。

正能量

在结尾处必须重申,失败是很好的留学文书素材,但并不是很好写的留学文书素材。因为你要认真写的话,势必要把多半已经愈合的伤口再撕开来给自己和陌生人看。无论是有意还是下意识,各种负面的情感自然会流注于笔端。但是切记到后半段以及结尾要刹住车,不要让灰尘和瑕疵蒙蔽了你光辉的一面,要有正能量。这部分让其他人把一把关确实还是有必要的。

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让你平安度过申请季的5条写作秘籍

对于高三时感恩节的经历,我都历历在目——假期的每一天都花在大学申请的补充文书上,一天一篇。我已经基本忘记都写了些啥了,但是我显然对盘腿坐在卧室地板上制定紧张的时间表并绞劲脑汁苦想文书印象深刻。在差不多九年后,作为招生官的我已经读过了不计其数的文书,并在此过程中学到了几课。无论你是开始对主文进行头脑风暴,还是要完善最后几篇补充文书的草稿,如果你牢记以下五个技巧,那么你将和阿黛尔(Adele)一样精彩:

一、从目的开始:首先,花一点时间从招生官的角度考虑留学文书的作用。你的作品为你的大学申请增添了人情味,并在你和可能没有机会与你见面的读者之间建立了联系。你的文书可帮助我们了解成绩数字以外的声音,并揭示你的个性、价值观、兴趣和背景。文书还可以帮助我们具体了解你是否适合塔夫茨——你在写作中表现出的态度是否与我们社区的氛围相符。这是我们要求你提交所有这些文书的目的。但是你自己在写作时也要有目的。你撰写的每篇文书在文字的背后均应有明确的动机,并清楚说明表达它。为了让我们充分了解你,(a) 你在乎什么?(b) 你将如何在我们的校园中进行学术和社交活动?你发给我们的文书应该围绕这两方面展开。

二、充分利用每道文书题目:在较长的申请主文以外,我们还要求你撰写两篇简短的补充性文书。这意味着你有许多机会分享对你重要的事情。这意味着你有许多机会展示你生而为人的方方面面。倘若文书一直围绕同一主题或重叠的主题,你可能会错过分享自己身份的其他维度的机会。当一所大学要求补充文书或简短回答时,将你的写作视为一个整体会很有帮助,因为招生官会以这种方式阅读。作为一名招生官,我会努力了解尽可能多的令你有趣、聪明、讨人喜欢和投身其中的事物。理想情况下,你的申请主文和补充文书将结合在一起,以反映出构成你整体声音的一系列品质。

三、关注细节:虽然你的文书作为一个整体可以帮助读者大致了解你的身份,但是每篇文书都应告诉招生官一些非常具体的内容。与其将你一生的故事压缩成一篇650字的文章或就科学的兴趣/公共服务的热情泛泛而谈,不如聚焦主题并深入探讨。用生动的细节和深刻的反思来描述单一的体验/互动/记忆/灵感来源通常可以产生最有力和最深刻的共鸣。一位同事曾经将这种思路描述为“以小见大”(letting the micro inform the macro)。你讲述的故事和段落展开中的那些小细节完全可以代表你想要引发读者思考的宏大想法。

四、保持你的声音:从招生官的角度来看,大学申请文书绝对不应该采用研究论文或读书报告的语气。尽管你的写作应在语法上正确无误,并能证明你有认真投入,但留学文书的语言风格该呼应你在现实生活中的讲话方式。如果你的朋友、家人和老师觉得你很搞怪、外向或放松,那么你可能不应该以正式、谨慎语调撰写文书。当然如果你的现实生活中的人格更加微妙且多愁善感,这也不会妨碍你写出一篇精彩的留学文书!无论你的沟通风格是机智、讽刺、抒情、沉思还是认真的,我都鼓励你将这种味道注入你的书面语言中,以补充你写作内容上体现的个性品质。

五、不过分执着于他人的反馈:我看到很多学生对于文书都过度吹毛求疵了。我可以断言与你的20位最亲密的朋友和导师共享文书初稿是确保你面对自相矛盾的建议不知所措的最可靠方法,而且这样一来你自己的声音并不会反映到最终的结果里。很多好心人对于大学申请文书的建议将会误导你。坚持与你信任的二三人分享你的草稿——其中包括一位文笔特别出色的和一个非常了解你并可以评估你文字真实性的人。进行校对以纠正错别字和不正确的拼写是必不可少的,但是我建议你不要做过头把个性化的创意表达统统给“消毒”了。

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加州大学的校区该怎么选?圣地亚哥的六个住宿学院该怎么破?

本科生可以申请的加州大学校区一共有九个,伯克利、洛杉矶、圣地亚哥、圣塔芭芭拉、戴维斯、欧文、圣克鲁兹、河滨和梅塞德。这九个校区里,前六个的排名在前五十,后面三个的排名从八十到一百多不等。一般来说,申请者会从这九个校区里选择三个到六个校区。

选择校区有三个标准:1. 排名;2. 地理位置;3. 专业实力。 排名是最重要的参考标准,托福在90以上,新SAT在1350以上的申请者,可以把目标放在排名前五十的六个校区。托福在80以上,新SAT在1200以上的申请者,可以选择戴维斯、欧文,外加五十名之后的三个校区。

地理位置则是进一步筛选的标准。南加州和北加州的气候和人文环境多有不同,如果比较倾向于凉爽的天气和比较安静的氛围,可以多选择位于北加州的校区,如伯克利和戴维斯,如果倾向于更加热闹的环境,洛杉矶和圣地亚哥会是比较好的选择。

再次,可以根据自己感兴趣的专业来选择,加州大学的不同校区,学术的强项有所不同。比如说,加州圣地亚哥的强项是工程,而加州洛杉矶的强项是商科和电影艺术。当然,对于想要求稳,提高录取率的申请者来说,比较稳妥的方法就是把前五十的六个校区全都申上。

加州圣地亚哥的六个学院,是仿造英国大学的学院制度建立起来的。这六个学院不是按照具体的专业来划分的,而是按照不同的宿舍和学院文化来划分的,如果比较难以理解,读过《哈利·波特》的同学们可以想象一下霍格沃茨魔法学校的四个学院。所以无论你选择什么专业,都可以在这六个学院中自由地选择最合自己胃口的一个。六个学院的不同之处主要在这几个方面:1. General Education的课程侧重点;2. 地理位置;3. 住宿条件和设施便利程度。

有的学院在general education上会更加强调人文社科和理科的结合,有的学院会让学生修一些跟全球化有关的课程。所以在选择学院的时候,可以看看哪个学院的GE课程更加对自己的胃口。其次,这六个学院分布在加州圣地亚哥的校园里不同的地方,选择的时候可以根据自己的专业来选择地理位置比较便利的学院。比方说专业是计算机的同学,就可以选一个离计算机系比较近的学院,方便自己经常跑实验室。再次,可以在网上看看在加州圣地亚哥就读的学生给出的宿舍环境的评价,选择一个宿舍条件较好,基础设施较完善的学院。我们AADPS的学员,有的比较关注食堂的质量,会优先选择食堂最大最好的那个学院。

加州圣地亚哥的六个学院的选择,不会影响录取结果,所以可以放心选择。因为加州大学的申请人数很多,有的时候不一定能够分到自己第一选择的学院,只要放平心态,享受校园生活就可以了。

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让你的形象在留学文书中跃然纸上

熟悉美本留学文书的同学们应该知道,对于文书尤其是申请系统主文的选材通常是宏大叙事优先:不是改变世界的一刻,就是自己世界被改变的一刻。这种文章读多了,不论是我还是远在地球那一面的招生官,偶尔想换换口味也是实情。另一方面,对于不少同学,总会感觉到在这两块自己的长项和同龄人相比还是相形见绌(当然,也请记住优秀都是相对的,请更自信一些)。在这篇攻略里,我们将探讨另外一种独辟蹊径的文书思路——不是看你多有实力,而是看你多有特色/有趣/有意思。而且不论你自己的想法如何,不少学校也确实会专门出这种文书题目。

秉性与反思

无论是哲学家还是神学家,都特别喜欢问这三个问题:“我从哪来?我为何在此?我去向何方?”(Where did I come from? Why am I here? Where will I go?)这其实倒也是留学顾问会问到的问题。不过在这篇里,我们回答的角度稍有不同,即不是着力于一般意义上的优秀程度,而是像完成一副生动的速写一样把你别具一格的特色锚定。历史上那些最伟大的艺术作品并非都是描绘俊男美女,而是对生活的真切刻画让它们在博物馆和课本中留有了一席之地。

我稍微在这里做一个小实验,大家根据我的描述,在脑海里想象一下这些人物(如有雷同,纯属巧合):

  • 在她笔下,自己成为了一位男生。十三本日记本中的平行世界,主人公面对同样的选择,又会做怎样的决定?
  • 对她而言,人生中最重要的事情是把自己打扮得美美的。喜欢认识新朋友,可以和公园里的老爷爷共舞一曲,年级里最受欢迎的男孩是她的男友和前男友们
  • 篮球场上的明星,开跑车,学礼仪。但真正需要为哥们(各种意义上)两肋插刀时,他绝不推辞
  • 他与这个世界交流的手段是实验和数学模型。Go Pro和万用表是他爱不释手的道具
  • 看上去闷闷的、酷酷的,但其实养过三只猫,四只狗和一只小乌龟

怎么样?他们虽然不见得有1550的SAT或者10门AP,但是确实给你留下了很深刻的印象对不对?这些最本质的东西,是人人都有的个性或者说秉性。可能你人生前十几年没有做过或者亲身经历过什么惊天动地的大事。但是你的秉性会是让你之所以成为你的根本因素。

大家会注意到,美国大学的留学文书题目里时常出现反思(reflect)这个词。《韦氏词典》里对应的解释是及物动词,沉着冷静的思考并输出在这一过程得到的想法或意见(to think quietly and calmly; to express a thought or opinion resulting from reflection)。你的秉性应该是你最熟悉、最亲切,但往往可能会视而不见的。人在大部分时候不会意识到自己在呼吸,同样在素材搜集和文书写作的过程中,同学们也很容易因为身在此山中而不识真面目。这个时候,我们就要反思一下,把生活压缩和提纯,给人所展现的形象是怎样的,以及这种形象的某个或几个方面最适合写到留学文书里。

细节描写

如果你有认真看我们的文书解析系列,你会发现细节一直是我反复强调的主题。因为局限于英语应用能力和日常生活经验的欠缺,我所指导的学员们常常在文书稿件中缺乏对细节的掌控和应用。在这一块,我倒是不太推荐看所谓的“成功留学文书选”,不如回到更本源的材料——英语文学上。名人传记和经典小说能够给出非常好的示例。

比如在《乔布斯传》里,乔布斯在美国顶尖的电子娱乐公司雅达利(Atari)找人生第一份工作的时候。文中转述了主管的原话:我听说接待室里有个小嬉皮士(a hippie kid,嬉皮士指描写西方国家1960年代和1970年代反抗习俗和当时政治的年轻人),他放话说如果我们不雇他的话他就赖着不走。员工问:“我们是该叫警察还是该放他进来?”我说放他进来!寥寥数语既体现了乔布斯张扬的个性和为达目的不择手段的拼劲,又从侧面反映了他当时斩头露角的技术实力以及声名。又比如在美国小说家路易莎·梅·奥尔科特(Louisa May Alcott)所著的《小妇人》(Little Women)里,也是先通过对话(因为买不起柴火,六个孩子挤在冰冷的床铺上取暖)先声夺人体现了穷苦邻居一家的窘境,再通过主人公眼中所见的实际情况(A poor, bare, miserable room it was, with broken windows, no fire, ragged bedclothes, a sick mother, wailing baby, and a group of pale, hungry children cuddled under one old quilt, trying to keep warm.)这种重复来强化读者的印象。

所以结论是,在写关于自身特质的留学文书时,可以看看能否从相通的名人传记和经典小说中吸取养分,适当模仿出一些精妙的细节描写。

对比

与别人对比

你是一个很特殊的存在。要体现这种特殊,在留学文书中免不了需要和他人(大多数情况下会是你的同伴们)进行比较。美国广告界很流行的定位(positioning)理论即强调产品要和市场上的其他竞品比较,找到属于自己的独特价值点并以此占领消费者的心智。所以很常见的一个文书套路就是,当大家都往一个平凡但安全的方向走时,唯独你选择挑战风险和世俗观念,让自己的人生变得不凡。当然,更高深一点的技巧是对比不同种类的不凡。打个比方,有一所很知名但很严谨的中学,要求女生全部剪短发,否则由老师强制执行。有一位女孩子听到这个,就决定直接放弃录取转到其他学校。勇气自然可嘉,但如果你不到这种程度的话,也并不是完全不能用这个有意思的题材——你大可以写你是如何一步步做“地下工作”,逐渐挑战规定的底线,以自己的手段竭力维护个人形象并带领身边的人争取本应属于你们的自由。

与自己对比

大家看电影的时候,如果在开头十分钟就能预测到中间的情节以及最后的结局,我们通常把这种称之为“烂片”。从这个角度来看,《星际特工》(Valerian and the City of a Thousand Planets)还可以,《云图》(Cloud Atlas)很不错,而《黑客帝国》(The Matrix)则完全就是神作了。

同理,在写留学文书,尤其是想着向招生官推销自己的时候,平铺直叙不是一种选择。所以与最初的自己比较,是进化了、是探索了、是撞墙了、还是升华了?你的个性特点不是几个英文形容词,而是与你的人生盈盈环绕、共存共荣的动态生物。你需要从一个导演的视角,用蒙太奇的手法把它们定格在纸面(或者电脑屏幕)上。

美国价值观

是的,美国人对他们的价值观非常认真,而且美国价值观和我们的价值观不是一回事。之前马里兰大学杨同学毕业演讲是一个非常好的例子。作为普通的中国人,我得说这姑娘相当的不靠谱。但是作为一名留学顾问,我得指出来她确实句句打在了美国人的爽点上,所以画面外笑声、掌声一片。

在写自己的个性特点的时候,隐约呼应一下美国价值观会给读者不少印象分。那么这个价值观究竟是什么呢,一所美国文理学院的教授给我们做了如下概括

  • 个人主义(individualism):个性、个人主动、独立、自由表达、隐私
  • 平等(equality):开放社会、弱化阶级、非正式、直接交流
  • 物质主义(materialism):赞扬富裕、以财富判断成功
  • 科技(science and technology):重视科学方法、进步的本源
  • 进步与改变(progress and leisure):改变自我与社会、乐观、“昭昭天命”(Manifest Destiny)
  • 劳逸结合(work and leisure):勤奋(认同与权利的基础)、鄙夷懒惰、休闲是努力工作的奖励
  • 竞争(competition):鼓励侵略性、力争上游
  • 流动性(mobility):游牧民族、阶级流动
  • 志愿精神(volunteerism):乐于助人、欣赏慈善但认同是个人选择、社团而非亲族
  • 行动与成就导向(action and achievement oriented):使命必达、实用主义

加粗的是我认为一般中国学生更可能在自己留学文书中联系的价值观。其他的也可以写,但是要注意不要跑偏或者做过头了。

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