写出强有力的议论型留学文书

“指点江山,激扬文字”会是不少青年朋友们的内心梦想。虽然两个主要的美国大学申请系统的主文书传统上还是以申请者自身的情况为导向(换言之是记叙文而非议论文),但以芝加哥大学为代表的重视思辨和学术写作的一批知名综合性大学以及不少文理学院都专门为申请者们提供了在留学文书中针砭时弊的机会。那么是否可以直接把在中学语文课中习得的作文技巧原封不动的搬过来呢?非也非也,有一些小地方可以利用,但要写出让招生官心服口服的文书,你还是得至少先认真仔细读完下面这篇攻略。

发现问题

You have just been invited to give a TED talk. What will you talk about and why did you select that topic?

斯克利普斯的这道题目,暗示了议论型留学文书选题的三个重要角度。

  • 选择一个有意思的议题——否则观众/读者不会有兴趣读完或深入思考
  • 选择一个有话说的议题——TED演讲者都是自己演讲主题相关领域的专家。作为一名高中生,你不大可能到“专家”的程度,但在行文之前需要对问题已经有很好的认识或者至少是做好充分的调研
  • 选择一个有意义的议题——无论是中国还是美国都有相声和小品,这些娱乐节目非常有意思,但是放到留学文书里大多数时候是行不通的,因为没有意义,或者像招生官喜欢说的,不能make a difference

你应该避免讨论一个特别大的问题,比如“中美关系”,很显然这个能够写一本书,而文书的字数限制能给到500词就已经是极为慷慨的了。在这个意义上“中美在科学领域上高等教育的交流合作”就相对而言会好很多。接下来你还要考虑可能有的不同立场,最终明确自己想在文书里表达什么观点。注意这个观点在写作的过程中可能会逐渐清晰甚至得到提升,但是文章的结构、内容和遣词造句也要随之而变。

议论手法

传统议论

美国中学的英语课堂里会教授标准的议论文写作手法,对于议论型留学文书的写作也适用。

首先在开头的部分应该简单叙述议题,给出必要的背景信息并写出阐明自身立场的主题句。在正文部分需要考察各方立场,有必要时复述最强烈的反对意见。需要使用证据来从各个方面逐条支持自己的论证。论据的选择需要有一定的多样性,可以包括统计数据、学术研究和小故事等。在结尾往往需要重申自身立场,并有一定的升华。

叙述式议论(narrative argument)或现身说法

另一种比较新颖的论证手法是所谓的“叙述式议论”,结合了记叙文与议论文两种文体的特点。对于一些特别有争议性的问题,作者往往选择分享一至数个故事或段子来引导读者进行思考。在留学文书中,申请者往往就要分享自身经历,也算是一箭双雕了。

如果你正在考虑尝试叙述式议论,你需要注意以下几点:

  • 审视自身的多个方面——家庭、学校、社区、宗教(如有)
  • 考虑负面的体验——震惊、羞辱、激怒。如果要避免此类事情再度发生,需要做什么?改变什么?摒弃什么?
  • 考虑正面的体验——欢笑、愉快、坚定信念。如果要让这些重要的元素丰富我们的生活,需要维持什么?创造什么?恢复什么?
  • 避免撞车——父母离婚、交通事故、伤病、成绩下降
  • 行文效果往往正比于个人参与度
  • 你需要有立场,但采用这种手法时并不用直接陈述出来
  • 考虑招生官的美国文化背景——是否能理解你所处的环境、所持的价值观以及所做选择的必要性?如果有疑问的话,可以尝试改变写作角度绕开相关的部分,或者做适当的解释说明

To be, or not to be?

写啥不写啥始终是一个大问题。再拿马里兰的杨同学举个例子,很显然她的举动被全校师生当成英雄(也没哪个中国留学生或者中国籍教授敢当场发飙),但是传到国内立马变成了冒天下之大不韪并惊动了外交部。一句对应我们“萝卜青菜各有所爱”但意思更加强烈的英文谚语one man's meat is another man's poison能很贴切的反映这种现象。美国大学教育强调批判性思维,照理说只要言之成理应该是啥都能随便讲。但实际作为申请美国大学的国际学生,雷区还是有不少的。有“全美最佳雇主”的谷歌也不能免俗,开除了发表争议性言论的员工,而这种言论本来还是员工给公司提交的内部备忘录,后来被不知道是谁泄露出去了。请记住你的目的是拿到录取,而不是为了写文书自己爽。如果能两全其美固然好,做不到的话还是录取优先。

政治正确(political correctness)

政治正确和政治虽然字面相近,但是是两个不同的东西。政治正确在日常生活中更复杂一些,比如不能提及上帝,以避免冒犯到不信上帝的人。美国的传统习俗是在看到别人打喷嚏时说上帝保佑你(God bless you),现在就单纯变成了保佑你(bless you)。圣诞快乐(Merry Christmas)变成节日快乐(Happy Holidays)自不用说。当然还有用词(chairman改成chair或chairperson)和美国总统关心的厕所分配等乱七八糟的问题。

当然在文书里面,除了用词稍微注意一点避免性别歧视(sexism)之外,最主要的还是绕开一些话题,比如性别、性取向、族裔、收入、难民。可以说他们好,但是千万不能在文书里说他们不好。这些还可以引申一下,比如你是国际部的,就别在文书里秀对本部同学的优越感。就算两边真有矛盾或者认知冲突,也别把这个作为文书主题。

政治

美国人很热衷政治,但是不太喜欢外国人干涉他们的内政。这是一个我本人的悲伤故事,我自己在第一次考托福(那会是中国大陆最后几次纸笔托福,也是人工阅卷)的时候,作文信手写了几个美国国父的例子(当然现在回想起来确实也应该是在胡说八道)。结果我听力阅读加起来的总分677分考了653分,但是写作总分6分只得了2.5分……然后我就默默交钱重考了。

所以无论你是川普粉还是希拉里粉,留学文书里别提这茬。

宗教

美国是一个世俗国家,但美国人有信仰,而且不止一种。我原来研究生的印度同学每在系里聚餐吃什么都要认真先研究一番食物的原料、印尼同学雷打不动每天拜五次、犹太人同学则天天带着小黑帽,时不时把随身的希伯来文《塔纳赫》捧在手心默读两段。大家都非常认真。

所以结论是留学文书中你自己如果有强烈信仰的(飞天面条神教就算了T-T),可以稍微谈一谈(佩珀代因大学专门让你写这个)。当然如果信的不是特别深,无神论者或者不可知论者,最好在文书里就完全别涉及这方面的内容。绝对不要妄议任何其他的宗教信仰,一来因为你不知道谁会读你的文书,二来招生官也会觉得你不太懂事不怎么能适应美国的多元环境。

避免逻辑谬误(fallacy)


最后讲一讲逻辑谬误。这些内容在国内语文课堂里应该不会涉及到,但由于西方哲学传统,有一定文学素养的人都会在写英文议论文时特别注意绕开这坑。感兴趣的同学可以点击图片查看大图并参考学习。以下我简单介绍五个我自己在批改留学文书时常见到的逻辑错误:

诉诸人身(ad hominem)

通过攻击对手的人格或者性格特质来削弱对方论证的力度。

直接指名道姓的骂街固然是诉诸人身的一种,但更常见的情形是描绘人物的特质并企图利用这些来影响读者的价值判断。诉诸人身本身并不是一种有效的论证手段,也会被接受过严谨批判性阅读训练的读者所不齿。在之前的美国大选里面,双方都有尝试对对方进行人身攻击。比如民主党阵营费力的挖出了共和党候选人川普在十二年前拍摄电视节目时和主持人在大巴上吹牛胡侃的录音,用以向选民证明他有道德上的缺陷且对女性不尊重。川普最后赢得了选举。

因果谬误(false cause)

把某种真实或感受到的相关性误认为因果关系。

很多人都对相关性(一起发生或先后发生)与因果性(一件事导致另外一件发生)不加区分。事实上很多情况下,相关性都纯属巧合,或者同由第三个事件所引发。比如一个历史学家在做研究时,发现气温在过去几个世纪里逐渐上升,而海盗活动则逐渐下降。荒谬的结论会是海盗会给世界降温,而全球变暖的理论并不成立。

非黑即白(black-or-white)

只讨论两种对立情况而忽略其他所有可能。

二元思维在很多时候能够帮助我们简化问题并找到其关键。但对此的过分追求会让议论文作者的论证缺乏必要的深度,歪曲了议论文写作的本质。比如在推行某个全国性的医保方案时,利益相关方可能会强调如果医保不通过,很多人将无法承担自己的健康开销——完全忽略了其他实际操作中可能还更经济有效的选项。

稻草人(strawman)

歪曲弱化反方论点试图令其更容易驳倒。

通过夸张、歪曲甚至编造的手法树立反方论点,以图合理化自己的论证和立场。同样是议论文写作的大忌。比如一位国会议员提出增加教育和卫生预算。另一位则反驳攻击他卖国求荣,以削减军费来置国家于不顾。

诉诸情感(appeal to emotion)

并非通过有效或是有力的辩论,而是尝试操纵读者的主观情绪以达到获得认同的目的。

诉诸情感利用读者的恐惧、嫉妒、憎恶、怜悯、骄傲等情绪。虽然最优秀的辩论也往往会激发出这些情绪的一种或几种,诉诸情感则舍本逐末摒弃了逻辑,甚至会通过模糊事实来化解可能存在的理性反例。在计算机领域,一种常见的销售策略FUD(fear, uncertainty and doubt)常被大公司采用来攻击小型竞争对手以及开源竞争方案。利用客户对新产品可靠性的不确定来维护客户对自己公司现有的昂贵产品的忠诚度。

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发布者

陈 欣

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