留学文书的新趋势

自我进入美国留学这一行业以来,算上今年已经有六个年头了。最近稍微空闲一点,因此又开始了一年一度的修改自己当年指导过文书的练习。看到原来那些似曾相识的题目,突然意识到把往年和今年的学校要求和题目对照来看,或许会有一些比较有意思的发现,可以从中窥一斑而见全豹,发掘出一些美国大学申请招生的变化大趋势。

等今年九月份新题出来之后,我应该还会继续修订这篇文章,第一时间把新申请季的情况反映进来。希望能拓展一下大家申请准备的思路。

措辞的改动

Barnard

旧题目:What factors have influenced your decision to apply to Barnard College? What intrigues you about Barnard's approach to the liberal arts and sciences?

新题目:How did you first learn about Barnard College and what factors have influenced your decision to apply? Why do you think the College would be a good match for you?

NYU

旧题目:NYU's global network provides students with hundreds of academic areas of interest for students to cultivate their intellectual curiosity and to help achieve their career goals. Whether you are entirely undecided about your academic plans or you have a definitive program of study in mind, what are your own academic interests? Feel free to share any thoughts on any particular programs or how you might explore those interests at NYU on any of our campuses.

新题目:NYU is global, urban, inspired, smart, connected, and bold. What can NYU offer you, and what can you offer NYU?

很多文书题目的变化,其实是换汤不换药,基本上内在的要求还是那么一回事,字数限制也没有变。

但是从我们给出的例子来看,文字上的改动确实不小。就我自己看来,最主要的一点,其实是学校从一厢情愿的高姿态,来转换到一个更贴近学生的位置。这对我们申请既有好处,也有坏处。

这种高姿态何以见得呢?巴纳德学院原来是问“你对我校博雅教育的独特方式有何看法?”(What intrigues you about Barnard's approach to the liberal arts and sciences?)纽大则拉拉杂杂的扯了一大堆,从全球网络(global network)到数百学术领域(hundreds of academic areas),还特别点明了数个校区(any of our campuses)。但是在新题目里面,这些展示学校优越地位和特色的话语通通没有了。巴纳德学院的问题变得更加平实和开放, 而纽大则用一连串形容词的排比来概括学校的个性,最后的问题用offer这个字眼也非常口语化,而且把申请者和学校放到对等的位置上,决然没有之前盛气凌人的感觉。

之前在指导文书写作的时候,总是感觉学生对一些文书题目有无从下笔之感。近几年这种情况其实越来越少的,也印证了我的这个结论。应该是几轮文书下来,学校发现收到的东西和自己的期望相差甚远(比如纽大,学生往往最后都会清一色的吹纽约怎么好怎么好,从大都会到百老汇,因为他们对题目里的其他元素反而无感)。因此本来想通过文书来展现自身特色的打算也就变得相对不那么重要了,还不如更好的引导学生,让他们在充分展现自我的过程中回答到点子上呢。申请者数量的增加,尤其是国际学生对美国高等教育的青睐,更加促进了这种趋势。

一言以蔽之,题目对大家来说都是更容易写了,不过我们这些孩子想要脱颖而出也就更加难了。怎么解决呢?

一方面,我们需要意识到文书题目友好度的增加和开放性的增大,是一个难能可贵的机会。申请者将不会被局限于逢迎学校特色的窠臼,相对的,他们能更好的发出属于自己的声音。这样一来,我们可以有更多的空间补充升华通用申请文书(Common Essay)里面写到的核心内容,既可以在之前的基础上继续添加细节(比如在通用申请文书中,我们写了学生在举办某次文化祭的过程中克服了重重阻力终于实现了原定目标的故事。在附表文书中,我们则可以谈谈学生对中国文化或者跨文化交流的感悟),又有可能从另外一个稍微不同的角度出发,体现之前没能深入表现的某一方面(比如在通用申请文书中,我们写了学生和住宿家庭的互动。那么在附表文书中,我们就可以集中展现学生在预申请专业上的经历、热情和造诣)。

另一方面,我们也要意识到对于这一类题目,虽然在文字上没有写得像之前那么直白,招生办的核心意图还是没有改变的。大学还是希望找到真心喜欢并能深入了解学校的学生。如果作为学校粉丝的学生收到dream school的offer的话,想必拒绝的可能性是比较小的,而且在入学之后也往往能对新的学习生活环境表示满意并最终在其中取得成功。

处于商业目的的考量,今天很多美国大学不想把意向学生轻率的拒之门外,因此文理学院就会拼命强调自己所能提供的研究机会,而研究型或者说综合性大学,倒反而会称自己能给新生博雅教育的体验。我们还是得意识到这在很大程度上仍然是一种宣传手段。学生们必须要越过这种表面的说辞,来考察学校的历史传承和教学特色,这些都不是那么容易随着时间而改变的,也是决定申请者与学校契合度的重要因素。为了达到这一点,批判性的全面了解学校网站、招生办网站和院系网站是一个很好的开始。在这之后,我们可以拓展到维基百科的辞条,乃至于相关中英文论坛上在读学生或毕业生的第一手感想和评价。将相关的信息综合之后再结合自身情况写到文书里,才能够搔到学校的痒处并体现出申请者的诚意和学术素养。

文书内容的转变

Emory

旧题目:Undergraduates at Emory and Oxford Colleges are offered countless opportunities to engage with the student body, the faculty, and your academic program of choice—from hands-on research to student organizations to volunteering. What are some of the programs and/or activities you would plan to get involved with on either campus, and what unique qualities will you bring to them?

旧题目2:Imagine you are a professor, charged with teaching a new course. Emory University offers over 1,000 courses in a wide range of academic subjects. You are free to choose whatever academic subject you want. What class would you create? What would you hope students would leave your class having learned?

新题目:Emory University welcomes first-year students with two distinct options to begin their liberal arts education: the research-infused Emory College or the smaller, experiential learning Oxford College. If you could create an academic course that is in the Emory University spirit of collaboration, creativity, entrepreneurship and inquiry, what would it be? What impact would the course have on you and your classmates' educational experience?

Bucknell

旧题目:What are the three most important things Bucknell's faculty and students should know about you?

新题目:Please explain why you are interested in the first-choice major/undecided status chosen on the Common Application.

虽然有些题目只是换个说法,但美国大学通过留学文书考察学生的重心也是有缓慢变化的。

例如,埃默里大学在14年就不再逼着学生在Emory和Oxford之间二选一了(some of the programs and/or activities you would plan to get involved with on either campus)。事实上,我所指导过的学生基本一律是选Emory,而且第一稿的内容往往也是大同小异,因此这个题目在发掘有才华学生这一方面起不到太大作用。新题目虽然还是不忘记宣传这两个选项和大学精神(collaboration, creativity, entrepreneurship and inquiry),但是具体的部分还是继承了之前比较有实质性的创设学术课程的问题。巴克内尔大学的题目则换了好几轮,最初是让申请者通过三件最重要的事(the three most important things)向未来的同学老师展现自己。这个也不是一个好题目,因为和通用申请文书基本是撞车的,而且根据经验来看,学生很容易写到运动和志愿活动这两个方面。问意向专业的新题目虽然比较中规中举,但至少避免了这方面的问题。

相对于之前讨论的措辞改动,文书内容的转变往往会更因学校情况而异。从13年开始,我们的网站aadps.net开始正式的记录学校历年文书题目,学生们可以利用这个工具来发掘一下学校考察申请者思路的轨迹。不过总体上来说,我们的主观感受是学校从务虚变得更加务实了。这需要申请者们也拿出自己的真材实料来,尤其是想清楚自己的专业兴趣和热情,以正面应对学校的挑战。通用申请文书和各篇院校文书间的互相支撑和连接也是一个值得我们注意的点。

文书长度的精简

从上个申请季到目前的这个申请季,以学术严谨闻名全美的斯沃斯莫尔学院(Swarthmore)改变了对需要通过竞争才能就读该校的申请者的要求。 它简化了填写相关表格的流程。

一年前,除了填写标准化的电子表格,申请者还需要提交两篇500字的文章。该表格是通用申请应用程序的一部分,被沃斯莫尔学院及数百所小型学院和综合性大学所接受。斯沃斯莫尔学院要求的申请材料比之前要求的还多了一点,也超出了许多录取十分严苛的学校。

不出所料,该校的申请者人数出现了下滑,反过来,录取率则出现上升,从14%增长到了17%,这让沃斯莫尔学院显得不那么难进了。

而今年,沃斯莫尔学院只要求申请者提交一篇额外的文章,字数要求也只有250词。并非只有斯沃斯莫尔学院想要为申请者消除一些障碍。过去10年,许多精英学校对申请规则进行了调整,去除了一些抑制性因素,尽最大可能让存有侥幸心理的申请者热情不减,而且要是能增加一些申请者,那就更好了。

但人们的动机常常并那么单纯。在我们越来越重视身份地位的社会,学校如果比较难进,录取率如果偏低,它就越发声名鹊起,这甚至可以影响它们在USNews中的排名。但是,除非学校减少招生规模,让录取率下降的唯一办法就是吸引更多的申请者。因此,许多大学有条不紊地先是激起申请者的兴趣,然后再使其希望破灭。这些学校吸引申请者的目的就是拒绝他们。

以上的文字引自纽约时报的署名文章《大学的品牌营销有点过火》,是美国高等教育界人士对留学文书字数限制削减的大趋势的一种观点。目前,除了少数顶级名校不限制留学文书的字数,院校文书的平均字数限制已经快要跌破400了。我个人认为,除了时报文章里面提到的学校的小九九之外,很重要的原因就是招生官的精力是有限的,而申请人数却在逐年上升。这样分配到每位申请者身上的时间必然是更少的。

根据我工作经验,不少学生在写文书时继承了在SAT和TOEFL考试中习得的写作习惯。因为这些标化考试的作文都是有时间限制的,因此不把英语作为母语的学生们在规定时间内写得越多往往能体现出写作能力越强(我自己第一次考TOEFL时因为太紧张,作文只写了两百多词就以为完事了。虽然总分达到了650多,写作才2.5,结果还重考了一次)。但是对于没有时间限制的留学文书写作,这个前提并不太成立。把每一篇文书的字数限制塞满,然后本来不适用的可选文书也找一些不相干的流水账凑数,这样在实战中往往是要起反效果的。

事实上,要把短文书写好反而更不容易。从现在开始,我们在练习英文写作时,就要在主观上注意不要写空话、废话。一篇习作需要由一条严谨合理逻辑线索贯串始终,所有的事例和细节都要有效的围绕支持它。如果是因为文学效果上的需要,适当的重复是可以接受的,但是除此之外,不应该反复在同一个点上纠结或是简单的罗列事实。要达到一种“麻雀虽小、五脏俱全”的结果。

在准备文书时,我们首先要做的,是要打开思路,把所有可用的素材都列出来,然后再大刀阔斧的砍掉不特别相关的点,把最精华、最打动吸引人的部分写到文书里。我们网站aadps.net上介绍的用于素材选择的留学申请象限理论就是一个很好的工具。与此同时,我们还应该仔细审题,搞清楚学校具体希望了解的东西并有针对性的在文书中一一体现(比如说学校问的是专业兴趣,学生写一写自己家庭传承、童年经历乃至未来大学相关科系所提供的独特学习研究机会都是很好的,但是如果写乐于助人或者按时完成作业之类就跑题了)。文章的结构一般是推荐传统的“总—分—总”式(对于250词以下的文书,可以考虑使用“分—总”或“总—分”),一般每段也要有置于段首的中心句。这样,从招生官的角度看来会比较一目了然,能迅速的掌握文章的全貌。在他略读每段中心句的过程中,发现感兴趣的内容也可以方便的继续查看相关细节。如果招生官能有效率的完成他的工作,对于申请者而言这自然是一个福音。

文书考察对象的多元化

Common

新题目:Recount an incident or time when you experienced failure. How did it affect you, and what lessons did you learn?

Michigan

新题目:If you could only do one of the activities you have listed in the Activities section of your Common Application, which one would you keep doing? Why?

Emory

新题目:What is something you have taught yourself in the last year? How did you teach yourself this new skill or concept and what was the result?

在留学文书中,比较传统的考察对象有三方面:申请者自身优势、学术兴趣和对目标院校的了解。但是近年来,层出不穷的新题目(芝大倒是很早就有这个传统了)早已不拘泥于这个范围了。即便是落在这个大圈子里,很多题目也要绕一个弯,免得学生一味自吹自擂

首先,新版的通用申请系统中,最不寻常也最有挑战性的一道题目让申请者反思一下自己曾经经历过的一次失败(an incident or time when you experienced failure)。因为通用申请必然是要兼顾到所有接受这一系统的大学的共通需求,我们可以认为在大学申请的过程中,学生个人经历的多元化已经是一种被广泛认同乃至鼓励的趋势。密歇根大学在14年重新启用了新Common删去的活动题。虽然题目要求写的东西本身并不特别,但也花费很多笔墨强调了素材的取舍(could only do one),这样不但了解了学生的日常生活,也希望能考察到他们的世界观和价值观。埃默里在将原来的两道题目合二为一(其实应该算是删去了原先的第一题)之后,独辟蹊径的另开一题让学生讲讲过去一年自学过的东西(something you have taught yourself in the last year),从另一个方面让他们展示自己的专业兴趣和学习能力。

像最初在高考作文中写诗歌或文言文获得满分的例子一样,我们原则上鼓励学生在有选择的时候尝试一下所谓的冷门题目,仔细思考是否能和自己的个性或独特经历对应上。在之前,我们有不少学员就是通过这种途径勇敢的展现出自己不为人所知的一面(事实上,有好几所学校的文书题目现在直接问的就是“你不为人所知的一面是什么?”),最终获得了招生官的青睐。这也意味着在进行文书素材的头脑风暴时,不要过于被各种先入为主的评判标准影响掐掉一些之后可能会有很大潜力的角度或方向。

发布者

陈 欣

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