谈谈美国大学的课程和成绩

从中学到大学的改变有很多,其中最重要的一点就是上的课不再是那么固定的几门了,而是要自己根据学力和目标来进行选择(美高党相对能更适应一些)。在JHU当过三年半助教的陈欣老师接下来就给大家仔细讲讲美国大学的课程体系。

学分

在美国高等院校里,学生的学习进度以“学分”(semester credit hour) 来衡量,学生为了获得学位必须积累一定数量的学分,同时还必须完成所选专业规定的一定数量的课程。这点和国内大学大致是一致的,但相对来说,美国大学在具体执行时会更加灵活多变一些。

不同课程所得学分一般依照此门课程的学时数而定。具体而言,一般每学分对应每学期16小时学生与教授面对面的时间;一般一学期的课程为3个学分,即对应48小时的教学时间。以16周一学期计,即每周3小时的课,或两次1.5小时的课。学校对于学生在学习期间能够修读的最高学分和必须修读的最低学分,根据学时长短不同都有相应规定,但取得四年制的学位,需要修读完120至128个学分。下面就让我们举出几个中国学生常申学校作为具体例子吧:

  • Ohio State University
    • 12 credit hour以上视为全日制学生
    • 1学期(semester) credit hour等于1.5学季(quarter) credit hour
    • 毕业要求视具体专业而定,例如工商管理学士(BSBA)需至少完成121 credit hour,以及其他课业和行政要求
  • Yale University
    • 一门一学期课,一般在及格后算一个course credit
    • 一般每学期修3至7个course credit
    • 毕业要求视具体专业而定,学士学位一般至少需要36 course credit
  • University of Illinois at Urbana-Champaign
    • 一般每学期修12至18个semester hour
    • 毕业要求视具体专业而定,一般至少需要128 semester hour
  • University of Wisconsin, Madison
    • 希望在四年从124 credit项目毕业的学生,每学期应修15至16个credit
  • University of Chicago
    • 一般12个学季(quarter),学生一般选6个三门课学季加6个四门课学季
    • 至少需要42门学季课(quarter course)

学分是判断某门课程课业压力的一个重要指标,但是请注意不同学校之间的课程甚至不同老师的课程,其难度未必会有可比性,因此并不能一概而论。对于初到美国的外国留学生,第一学期最好先选修学校规定的该学期所需的最低学分,以后再根据个人的能力作出适当的选择。AADPS的陈欣老师还要提醒大家的另外一点是,保持F1学生身份对每学期修读的学分数也是有要求的,大家不要一时疏忽了。

课号

说到选课,需要先谈一谈美国的课程编号。课号一般是对美国大学课程的一个代称(因为直接写英文名称太累赘,但缩写又有误会的可能),一般是四位以内字母加上三到四位数字。一般来说,字母的部分表示开课的系或者课程大门类,如MATH表示数学课,CS表示计算机课,PSYC表示心理学科等等。数字第一位一般表示课程一般适用于本专业学生的级别,如1表示大一,3表示大三,5以上一般就是研究生课。数字的第二位和可选的第三位表示子门类,一般通识课小一些,更专业课程的大一些。数字的最后一位一般是一个序数。如Math1501是微积分第一学期课程,Math1502就是紧接着的微积分第二学期课程。一般是两个连着上的。陈欣老师当年做助教的两门课,分别就是PHYS 101/102和PHYS 171/172,就是基础的大学物理和大学物理实验了。国内大学也有类似的编号,但一般只在教务系统内部使用,教授和学生们还是习惯直呼课程名称或简称。

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从教育学课程安排的角度来说,有些课程必须在学生以满足一定条件的情况下(即已完成并通过之前更加基础的课程)才能选。这里有一个惊天大秘密——其实,所有需要先决条件的课程,它课号的数字部分都比它自己先决条件课的课号要大。大家从这张图里看看是不是这样的呢?

选课

在某些大学里,只要专业和小方向确定了,基于比较严格的课程间依赖关系以及开课时间/人数等限制,其实给学生的选择余地并不是很大。例如下图所示,系里面直接给出了推荐的课表。学生唯一的一些选择就数个通选课(free electives),而且一般也只有在高年级才有空修。很多情况下,这些也是选系里面内定的数个高阶课程。

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在另一些项目里,同学们会有更为丰富的选择。当然,这种多余的自由度也会带来一些相应的烦恼。有如下这些选项能够帮助我们制定有效的选课方案。

  • 首先,请不要忘记你自己。同学们的兴趣,基础,职业目标是决定是否应该在某个时间段选择某个课程的最重要因素。
  • 接下来,应该珍惜与大学里学习导师(mentor)为数不多的几次会面机会。一般这些经验丰富的教职人员能够结合你自己的具体情况和项目中学生的一般状况给出一些中肯的方案。甚至,一个优秀的学习导师不仅能防止不妥当的课程选择,而且还能够提示连学生自己都不太了解的一些机会。
  • 然后,不要忘记学校和系里面的网络资源。一般来说,你需要反复研读项目的相关情况/要求,并研究课程描述/依赖关系/注意事项等等。请务必在自己的日程表(iPhone的日历应用就是一个很好的工具)记录下所有的关键的时间点。
  • 其次,你的同学(同系的和不同系的,后者在选别系的选修课时尤其重要)也是不可缺的资源。从他们那里,你可以从侧面了解许多第一手的关键信息,比如教授的讲课风格,课程难度,课业负担,与后续课程的衔接性等等。一些网站如ratemyprofessors也能起到很大帮助。
  • 最后,如果你还是难以做出最终的决定,直接给主讲的教授发一封简洁客气的email并把你的难题说明清楚吧。一般来说,他们还是乐意帮助你解决这类问题的。

授课形式

讲座(Lecture)

这个是最传统的大学授课形式。就是教授在讲台上讲,然后学生在下面听,记笔记,偶尔发言,等等。对于通修课程如大学物理或者微观经济学,会在300人的大教室里进行。但对于一般的专业及选修课程,每班不过二三十人。一般来说会定期布置作业,考试,以及为了查出勤而随堂测验,等等。

研讨班(Seminar/Workshop)

研讨班是强调学生自主学习的一种高阶授课形式。一般每次依次由某位学生发表其对课程研究对象的一个调查研究结果,然后其余的学生提问,并最后由教授总结陈词。

Seminar和workshop一般可以互换使用,但是就具体的使用情景而言,workshop偏向于指短期(数天到数周),集中(基本每天或者大半天都是围绕学习的主题),以及强调互动(有更多的讨论和交互元素)的研讨班形式。Seminar一般是在平时,而workshop主要安排在假期。

习题课(Tutoring Session)

习题课一般是作为讲座的补充,一般由助教主持,学生自愿参加。讲授与当期课程相关的几个标准问题的解法,也有帮助学生解决课业困难问题的成分在内。

实验课(Laboratory Session)

有物理,化学,生物和计算机等。一般在专门的实验室进行,每次有特定的实验内容,学生需按照所发的讲义步骤进行实验,并在当场或事后完成实验报告(包括对实验结果的记录,以及解答一些对应问题)供批改。

带薪实习(Co-op)

这种授课形式一般由学校牵头与业界联系,使得学生(一般是工程专业)能在大学阶段就有第一手的专业实践经验。参与这种可选授课形式的学生需要提交申请并通过预实习公司的面试(一般就在学校里)。实习通常占用一个学期或者一个暑假,但可以按课程计算学分,并有一定的收入。

出国交换(Study Abroad)

很多美国大学都提供本校学生出国交换的机会。有兴趣参加的学生可以先从学校相关部门的讲座了解具体情况和选项。但在很多情况下,还是要在工作人员的帮助下选择一个合适的交换项目并自主确定各项要求(费用,住宿)等能够被满足。

毕业设计(Capstone)

这种课程一般是作为本科阶段学习的一个总结。在导师的指导下,学生将试图利用所习得的知识和技能,自主解决一个相对复杂的创新性问题。在某些情况下,学生可以组成一个团队来完成对项目的研究及开发。在有些项目里,这是取得本科学位的一个必要条件。

退课

如果你在已经开始上课以后发现不适应教学、学习负担太重或是其他原因。请尽早考虑中途放弃课程。一些比较自由的大学如Brown允许学生在课程最后一日前任何时候放弃正在进行课程,而且不会再对外的最终成绩单中出现记录。但在大多数情况下,学生须在某一个时间点前放弃,才能确保不再成绩单中留下永久记录W。甚至有的大学/学院(如Columbia)还有过了一定时间就不能退课/退款的规定;而另一些大学,则对出现在成绩单中W的数目有限制。请务必预先和你的学习导师了解清楚这方面情况。

转学分

AP课程

AP是Advanced Placement的缩写,中文一般翻译为美国大学先修课程、美国大学预修课程。指由美国大学理事会(College Board)提供的在高中授课的大学课程。高中生可以选修这些课程,在完成课业后参加AP考试,得到一定的成绩后可以获得大学学分。一般修一门大学的课程要花费数千美元,而参加AP考试只需要82美金,因此选修AP课程不仅可以展现学生的能力,它还是一种省钱的措施。

AP考试的成绩使用5分制,一般3分以上的成绩可以在大学换取学分,某些名牌大学接受的标准在4分以上或者5分,有些大学不接受AP成绩。

其他大学

一些大学和学院(例如Barnard College和Columbia University,以及加州著名的五所文理学院联盟The Claremont Colleges),基于历史性的和区域合作的原则使得学生可以自由选择对方学校的课程并得到可被承认的学分。

教材

在美国的高等教育中,由于动辄数百美元一本的课本价格,书本费是很大一块。一般来说,选择教授指定的课本(甚至要明确到特定的版本)是必须的。一般来说,在没有经济问题的状况下,课本可以在大学书店里直接购买(考虑到有些课程需要利用在线的答题系统,这种情况下为获取一次性的激活码,必须要买新课本)。因为书店就是根据学校课程要求进货的,因此能够方便快捷的入手新课本。

不过陈欣老师自己在美国的时候,其实还见过如下几种方案:

  • 直接到图书馆借,不过前提是下手一定要快
  • 万能的ebay,以及一些专门出售二手课本的网站
  • 找已经修过这门课的同学
  • 复印的话,自己偶尔为之可以

同理,在完成课程以后,也可以把自己的旧课本出售给二手课本网站,或卖给其他同学。


成绩计算

由于美国大学强调学术自由原则,学生的课程成绩主要由授课教授视具体情况自主决定。对于科学和工程,考试是一种可操作性比较强的手段;对于人文和社科,论文和阅读则要占到相当大的比例。不论是什么课程,教授为了鼓励出勤也会把课堂表现计算到最终成绩里,有时甚至占到可观的部分。陈欣老师在网上找了三个课程描述的例子以窥斑见豹:

文理学院的大学英语

总分主要由5至7篇学术论文(包括一篇8-10页的长篇研究报告)成绩,加上语法期末考试决定。讲师可以自主添加出勤,随堂阅读测试,协作项目,日记写作及网页制作等组分。

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C以上算课程通过,一篇达到C标准的论文,需:

  • 即便在没有充分论据的情况下,也要有趣或符合常识
  • 有一个较为清晰的中心思想,能够考虑到读者的身份
  • 行文较为连贯,内容较为翔实
  • 句式多变,无大量语法错误
  • 用词适当,在不影响理解的情况下可以有一些的写作风格错误

公立大学的大学物理

5%随堂测验(一般难度不大,主要做记录出勤用),15%作业,80%四次考试中成绩最好的三次。

社区大学的非西方艺术史

20%出勤,20%随堂测验,20%学术论文,20%期中,20%期末。

考试形式

相对于国内而言,美国大学考试更为多样化,并重点强调原创性以及对知识的应用能力。

  • 指定场所闭卷考试:最传统的形式,一般在一小时至三小时内完成
  • 指定场所开卷考试:允许带课本,笔记等
  • 非指定场所独立考试:允许在一个固定的时间点前提交试卷,报告或作品等。一般可以利用各种书本资料,但不允许咨询他人
  • 协作项目:与上面的区别是允许在小组的范围内讨论,且一般集体提交成果
  • 开放式考试:使用答辩,辩论,动手操作以及其他形式决定学生成绩

对于因故无法安排大课考试时间的情况,可以咨询教师或助教是否有另行安排补试的可能。理科的考试一般可以用可编程计算器(常见的型号是德州仪器TI-83 Plus),为了避嫌是不能用手机里面的计算功能或者携带能上网的电子设备。能用好计算器看来也是一项不错的技能呢。

在突发异常情况时(如内急或者身体不适),请立即告知监考的助教或教授。陈欣老师自己在监考的时候,就有遇到过学生癫痫发作的情况,所幸大家都没有过于慌张,稳妥的施行了应急处置并在之后补上了耽搁的时间。

提醒大家一句,如果在收到已批改试卷但对批改本身有疑问,一般都能以书面的形式申请复议。

学术道德

近些年美国大学爆出了好几起作弊丑闻,其中也有中国学生参与其中。学术道德在美国人眼里还是相当重视的,算是学生和学者职业生涯中的一条高压线,务必不要以身试法。

一般学生在参与考试之前都要签署荣誉宣言(honor pledge),在之后违背自己的宣言将被视为作弊。一个实例如下:

I strive to uphold the University values of respect, responsibility, discovery, and excellence. On my honor, I pledge that I have neither given nor received unauthorized assistance on this work.

具体的意思是你应该完全依照教授的考试规则参与测试,不得接受或提供任何违背规则的协助以试图破坏考试的公平性(例如,问学长去年的考试题目。当然如果教授给了之前考题作为学习参考不在此例)。如果在规则的解读上有任何疑问,请务必咨询教授或校方以避免之后可能的麻烦。

在高等教育中,另一种主要的学术不诚实行为是抄袭,即使用了词句、信息、想法或间接但没有注明出处。请注意这个界定是相当严格的,甚至可能会出现自己抄袭自己的状况。一个具体的标准如下:

  • 完全使用其他作品的
  • 使用与其他作品完全一致的字句,但不包含在引号内,即便已标注了书目
  • 部分改写其他作品的字句,没有标注书目
  • 综述其他作品,没有标注书目
  • 未经标注引用数据,结果等,不属于原创研究且不属于常识的范畴
  • 利用综述性质的其他作品,没有标注书目
  • 仿照其他作品的格式
  • 为他人代写
  • 对上述情况隐瞒不报
  • 发布作品为上述情况提供便利

学术不端的行为,一旦证实,将面临零分直至开除的惩罚。

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发布者

陈 欣

陈 欣

AADPS创始人

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