如何在留学文书里描写失败

在这篇文章里,让我们来谈谈如何写好自己的坑爹往事。在留学文书里达成这个目标是一件很需要技巧的事,因为一不留神,你笔下的事例就会反过来让你显得更坑。除开极小一部分诸如阿甘之类的幸运儿,我们在一生中均要不可避免的面对障碍或挫折。所以问题的关键其实是在于你的叙述方式。你需要设法营造一个可被读者谅解的处境,且要尽力避免让失败损害自己的信用。

误区

如今传统的「鸵鸟式」思维已经不再是面对失败的最佳方案。在下面,我会解释为什么这种传统思维需要变革,以及你确实能从谈论失败中获得益处。

老师和家长可能会建议你避免在留学文书里提及失败或选择以此为主题的题目。考虑到留学文书的主旨是全面展现你的潜能以及对美国大学的匹配程度,这种做法在某种程度上确实能减缓读者对你实力的误判,无论这是切实的看法还是一种偏见。但从另一方面,我们应该认识到现代社会的多元化和透明化极大的减弱了这种掩饰的必要性。社交网络使得「公众」与「隐私」的界限日益模糊,而美国大学日益增多的国际学生群体也使得招生官们开始注意避免将成见带入到工作中。这些改变,使得在留学文书中谈论失败成为可能。

更进一步来说,你确实有一些理由在留学文书中描写失败。失败是一种能给人(不论是自己还是读者)留下深刻印象的生动素材,且并不一定会损害你的名声。真诚面对自身的不完美往往能帮助建立起与他人间的联系。是否要扔掉传统思维并坦诚面对自己的失败,以下几点理由可以供你参考:

  • 素材的取舍:你是否在为找不到合适的留学文书素材而苦恼?也许你能想到的最好成就,对大多数申请者来说也只能算是日常生活。在这种情况下仍然硬凑出一篇差强人意的文书并不能算是很明智的做法。往往换一个角度能够更有话说,写得更深刻。
  • 自身特色:一位营销大师曾说过:「紫色奶牛备受瞩目。」但没人会在乎寻常黑白相间的奶牛。对讨论自己的过错持开放态度能将你同其他一味自吹自擂的申请者区分开来。于此同时,招生官也能从一个独特的角度审视你的人生。
  • 留学文书的基调:也许你是一个非常优秀的孩子,无论是课外活动还是成绩单都能轻易证明这一点。在这种情况下,避免因语言文化差异而让招生官感到傲慢和装腔作势是极有必要的。描写失败是一条捷径,不但能体现自己谦逊的品质,也能与其他关于个人成就的文书中和以更全面的体现你。

描写失败和挫折的十条技巧

1. 保有一颗谦卑的心

今天,诺亚·卡根以AppSumo创始人的身份而为人所熟知,但他的经历可绝不是一帆风顺的。卡根是Facebook的第三十名雇员,本来在公司上市时能拿到数千万美元的期权,可他在那之前就被炒掉了。「Facebook在那时是我的一切,」卡根说。「我完蛋了。」

你可能认为卡根会把在Facebook的经历当作一个禁忌,但他并没这么做,而是详细的写了他被炒的经过以及从中得到的教训。他现在认为「人人在一生中至少应该被炒一次」,因为这会帮助你开拓视野并保持谦卑。在被炒之后,他对失业和裁员有了第一手经验,因此能更好的帮助类似遭遇的朋友。

2. 幽默的自嘲

大卫利用幽默感来描述他从一个九十年代早期极为成功的情景喜剧编剧沦落成流浪汉的故事。「无家可归的第一晚,你感觉到你被一个动作迟缓的混小子扇了一记耳光。」大卫在他的回忆录中写到。「你知道他大概会揍你,但你真不敢相信他确实这么做了。什么?怎么打到我的?」

在九十年代末互联网泡沫达到顶峰时,汤姆在一家研究在网上传送气味的公司工作。公司研发的产品像是音箱和电风扇合体,在使用者访问网站能散发出对应的味道(比如访问润肤露网站,会散发出玫瑰和薰衣草的清香)。「考虑到大多数网站最好是别和气味联系起来,这家公司自然是倒了。」汤姆在讲述这段经历时情不自禁的笑了。多亏这种对事不对人的态度,他才能玩味这种荒谬,而这正是当初他自己深陷其中而不自知的。

3. 避免推卸责任

将责任推卸到他人身上是相当不明智的,因为大多数时候脏水又会溅回来。就算你之前组织的社团活动被世上最玩忽职守的指导老师毁了,你在留学文书里这么说也无济于事。因为招生官不认识也并没有接触过这位老师,很难相信你的一面之词。

4. 把背景解释清楚

如果留学文书题目是与失败或挫折相关的,切记要说明一下事例的背景以便不特定的读者能更好理解你当时的处境。比如对于父母离异给自身造成的负面影响,应该说明离异相对而言更难被东方文化所接受,以及单亲家庭子女作为少数族群常常会在中国学校中受到歧视。

与大多数人不同,科林并没有接受过大学教育,而是参加了海岸警卫队。在退伍后,这些异于常人的经历给他带来了很大的求职困难。在海岸警卫队时,他的主要职责是拦截企图通过海路偷渡美国的非法移民。这并不能算成是失败,但很多未来雇主无法将其与常规的工作联系起来。

科林最终学会了和他人分享相关经历的正确方式,既能让别人记住他,又不至于显得过于离经叛道。他使用比喻让对方能够进入角色,保持尊重他人的心态并注意引发情感上的共鸣。通过比喻以及为听众量身定制的讲述方式,科林令自己的特殊经历更能为他人所接受。

5. 珍惜得到的与学到的

在他28岁时,白宫实习生约翰被当时的加州州长雇佣作为演讲稿撰写人。考虑到州长刚刚连任,这似乎是一个前途远大的职位。令人意外的是,一位国会议员要求重新进行选举,而动作巨星施瓦辛格突然在脱口秀上宣布自己参选。

约翰的职务就这样被终结者给终结了,但这并不是故事的全部。他随后申请了法学院并拿到了学位。这件事情教会了他在生活中没什么是确定的,以及优质的教育总是有价值的。在之后的日子里,约翰着力建设自己的人脉网络以应对不时之需,最终成功的成为了一名有影响力的作家。

另一方面,比失败更糟的事是不能从中学到东西。在卡根的博客上,他提到了三条自己不能适应Facebook工作的原因,以及他后来反思得来的教训。他又继续写了他在自己公司开除别人时发现的关键点。这正是解释所学到教训的正确方式。反思,解释教训,然后展现这种经历如何让你变得更强。

6. 化劣为优

在前编剧大卫开始通过网络找零工时,一位雇主要求他试写一段以体现他对个人经济问题的理解。大卫对于自己令人咋舌经历分享迅速引爆了社交网络,在短短几周内点击量就数以万计了。大卫的曲折经历固然是一个方面,但他出色的叙事能力也是必不可少的因素。通过探讨自身的失败,大卫彰显了实力。很多时候,示弱能让你最优秀的方面呼之欲出。

斯考特是《大西洋》杂志的编辑。一般人都会认为这是一个显赫的职位,需要在各方面都优异的人才能胜任。然而,在2014年一月号的封面故事《从焦虑中幸存》里,斯考特历数了他一生中抗击的各种重度焦虑症,以及通过治疗、药物和酒精等所做的努力。斯考特坦诚了焦虑症对他造成的严重后果,并直言这些从某种意义上也是财富。一些被同样程度焦虑症困扰的人们往往具有许多正面品质。「史料表明焦虑有助于激发艺术和创作的才能,」他写道。「许多成功的作家、诗人、科学家和导演都有焦虑问题,这包括艾米莉·狄金森、卡夫卡、达尔文、艾洛特和伍迪·艾伦。」在文章中,斯考特考察了相关研究,发现甚至对于商界和政界领袖,一定程度的焦虑对领导力会有助力。

7. 对部分的成功仍感自豪

不论失败的性质如何,请记住它一般不是全盘的失败。

在你竞赛失利之前,你可能已经通过自己的努力进入了决赛。在你落选之前,你可能已经在社团里结识了三五好友。甚至虽然你未能在暑期课程中取得理想成绩,你所学到的知识仍将给你的大学生涯带来帮助。当然,如果你只是做了一个能联网散发出各式气味的盒子,那确实是蛮不(fei)可(tong)救(xiao)药(ke)的。

换句话说,别忘记你仍可以为些微的成就而感到骄傲。

8. 适度谨慎

和所有其他事情一样,用正确的方式在正确的地方分享你的失败才能带来益处。诚实是一种美德,但急切的自揭短处是另一码事。你应该避免过度分享,比如说在一次考试失利后,两周仅靠泡面维生,没洗过一个澡,并且每晚枕头都会被泪水打湿。最后,别把失败当作是你的个性——诚然它们是你人生的一部分,但也仅仅是作为点缀的一部分而已。通过你所做过的正确事情来构筑你的理想和未来吧!

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如何在留学文书里讲好自己的人生故事

人人都喜欢听故事,但是讲一个引人入胜的好故事却很难。就我们中国高中阶段的语文教学来说,也是侧重于写更为「有用」的议论文,而不太关注记叙文或者其升级版——小说——的创作。

但事实上,AADPS的老师们认为对于某些留学文书,我们确实得把人生故事讲好。拿谈恋爱打个比方,与其利用种种伎俩企图在未来的某一天打动心仪的对方,不如把自己本来的魅力原原本本的发挥出来。抛开介于申请者和招生官之间的文化鸿沟不提,两边的人生阅历和知识水平往往都不在同一个数量级上。在这种情况下,表现往往比说服来的更有效(show, don’t tell)。

案例

以下这篇是陈欣老师指导学生完成的一篇通用申请文书,在其中学生生动的讲述了自己的青涩爱情。虽然后来由于申请思路的改变,实际上这篇并没有被提交。但是考虑到它和我们AADPS指导的其他类似文书思路上和品质上的一致性,就发到这里供大家参考学习了。

How do I love thee? Let me count the ways.
I love thee to the depth and breadth and height
My soul can reach, when feeling out of sight
For the ends of Being and ideal Grace.

—Elizabeth Barrett Browning

I knew I was in love when I saw that dandelion as a first grader. Hundreds of years ago, Danes used to call it “The Devil’s Milk Bucket” with a smirk, and my new friends in a Chinese elementary school did not know better. As if seeing a new clown in town, they kept laughing whenever I watered the plant, petted it, or uttered a blessing to it. But I did not really mind at all. Seeing those tiny, yellowish blossoms and imagining how far and wide the seeds shall travel to the bigger world, I found myself a tranquil shore after navigating for ages in the turbulent currents of life.

Yet it was not long before a lovely girl stirred new tides in the bay. Her flower-like countenance etched on my heart; her voice had the most beautiful wind chime tone; everything about her was so relaxing and intoxicating. We chatted, laughed, argued in that month, taking each other as the other half of the world. Eventually, we were too tired to continue and went our separate ways.

When the little dandelion crossed my mind again, it was too late. The shiny, jagged leaves turned grey and brittle. All petals had gone for good, their princely seats empty and desolated. Those soldiers of the heavenly host, who would conquer the nations, were no more. Stunned for minutes, I then cried like a baby. With all my strength and mettle, I could not figure out a way to save it.

Time flies. Striding across the interwoven carpet of days and nights, I witnessed good and evil, happiness and sadness. I met another girl who consoled my soul, then I was forced to quit the professional athlete track. One important person in my life passed away, and all of a sudden I was enchanted by the charm of arts. “The life of man is a self-evolving circle,” Emerson had commented as such. In its each round, I tried to forget but immediately regretted my forgetfulness. Self-pitying became my sole comfort.

Walking in the darkness for so long, a great light finally shed on me. On that fine summer day of Beijing, I examined a photo which I just took in the morning, only to see my old lover, along with thousands of her sisters, smiling to me in the background. Their golden glory made my eyes hurt and the gates of my memory burst open. I realized that all those warm feelings and happy times never truly left me. I acknowledged my wrongdoings for the first time in my disobedient youth, and my sin was instantly forgiven. Again I have found the purpose of my life, this time as an artist rather than a gardener:

To retrieve the first remembrance.

技巧

在仔细阅读上面的文章后,让我们来一一分析里面用到的主要技巧。

1. 名言

对于英美国家的作者,在书籍或论文开头引用契合主题的名人名言是一个悠久的传统。在写留学文书的时候与中学作文不同,一般标题是不必要的,但是我们也可以通过名言的引用来开门见山的凸显出主题,让读者迅速进入状态。

在上面这篇例文里,我们引用了英国女诗人勃朗宁(Elizabeth Barrett Browning)的一首十四行诗(sonnet)的前面四句。这是她为自己未来丈夫所作的一组诗中的一首,其实直白的翻译来说,含义基本与我国汉乐府民歌《上邪》(上邪!我欲与君相知,长命无绝衰。山无陵,江水为竭,冬雷震震,夏雨雪,天地合,乃敢与君绝!)一致,用真挚的情感和豪放的气势描绘了忠贞不二的爱情。后者被改编成了《还珠格格》的主题曲,被传唱大江南北。

借他人之口吐露自己的心迹(事实上,勃朗宁的原作也声称翻译自葡萄牙古诗文),一方面显示自己阅读面和文化底蕴,能方便与读者建立起联系(这点我们在下面的第三条要详细讨论),另一方面能够凭借权威的力量增强文章主旨的效用和影响力。例文中开头的引文就很好的体现了「爱」这种正面情感对生命起到的升华作用。同样,在倒数第三段文学家爱默生(人称美国的孔子)关于人生演化的论断,也恰如其分的表现出学生的彷徨和最终的成熟。

名言的选择范围主要以英语世界的名人为主(因为美国人以自己的国家和语言文化为中心,对于世界范围的名人反而可能没有我们那么熟悉),一般建议规避开常见的选择(比如华盛顿、爱迪生、爱因斯坦等等)。寻找到适用于自身情况的名言,一般是需要广泛的阅读,并随时留心摘录一些好的句子。如果时间确实紧张的话,在准备申请的过程中时时关注我们网站首页的「每天学写留学文书」栏目也是一个解决办法。

2. 借物抒情

「咏物」是中国传统文学的一个重要特征。用事物来指代人、情感甚至是一种意象,能够比较委婉的将私生活展现在大众面前。所描写的对象亦可以作为一个极好的线索或指示物来贯串全文。

在例文中,我指导学生采用蒲公英(dandelion)这种貌似寻常的植物来隐喻他年少时的爱情,或者换言之一种生机勃勃的生命能量。如果这篇文书换一个写法,把事情原原本本的写出来的话(比如说女生见异思迁、用情不专,男生自暴自弃等等),反而可能会显得格调低下,也很难预计美国大学的招生官会从哪一种角度来理解。但是如果我们把视角切换到蒲公英身上的话,这方面的问题就能被很好的规避掉,而比较美的、高雅的部分则可以被原汁原味的保留下来。于此同时,这种宏观上的平行结构也令文章总体上变得更加自洽。到了最后,其实学生的初恋基本上早已经淡出他的生活了,如果再次提起的话不免显得有些过于做作(artificial),但是如果用蒲公英的话则能够很好的和前文承接上,不大会给文风带来负面的影响。

当然必须说明,我们并不是要求每一段人生故事都要用某个事物来生硬的对上。一般来说,借物抒情还是用在小处居多。比如把自己当成一艘航船,先因自己的宠物花蒲公英而找到了平和(a tranquil shore after navigating for ages in the turbulent currents of life),却很快因为初恋而再经受风浪的洗礼(a lovely girl stirred new tides in the bay)。这个类比将反差巨大的两个段落有机的结合到了一起,体现出初恋对学生人生轨迹的巨大影响。虽然没有明确写出来,但是读者从这边也可以读出学生是一个充满着激情,也经历过不少人生挫折的孩子。

3. 构筑上下文

「我需要一点时间。」

这句话在指导数学题的学霸口里和男女朋友口里完全是两个截然不同的意思。

任何形式的沟通本身所传递的信息都是有限的,更多的地方需要靠接收方根据自己的常识来意会。面对面的话,我们可以从语调、表情、姿态等多个方面揣摩对方的用意。但是留学文书是一种书面的交流,而且基本可以确定我们的读者有截然不同的文化背景和人生阅历。因此在这种情况下想讲好自己的人生故事,有意营造一些双方的共识(common ground)往往能起到事半功倍的效果。这一篇文书里面,从「魔鬼的奶桶」(The Devil’s Milk Bucket)到去往更大的世界(travel to the bigger world),其实是都是在引导读者回忆儿时读过的安徒生童话。这些常见的主题在文中的复现,可以有意无意的让人联想起童真、纯净、温暖等元素,就为我们学生打破文化和语言的藩篱来传递他的理念架设了一座桥梁。

对于美国人而言,无关个人信仰,基督教的影响都是潜移默化的。当然这一篇里面只是打了一个插边球,用了一点诸如heavenly host的圣经术语,以及结尾处关于死、复活与救赎的母题。也是希望通过一些比较熟悉的事物,来唤起读者的同理心让他们更好的认同学生。咱们有不少学员和网站上的用户都是在美国和加拿大上教会学校的,你们宗教课上学的东西可以好好用在这,非常有效。

上面这两个只是恰好适合我们这一篇的主题,真正可供选择的上下文还有很多,比如说希腊神话,著名的文学作品(如但丁的《神曲》或歌德的《浮士德》),美国历史,流行文化偶像(如Bob Dylan或Beatles)等,可以根据熟悉程度和与自己经历的匹配度来选择。

4. 细节描写

陈欣老师在指导留学文书写作的过程中,经常遇到的一个问题就是发现学生的初稿太「干」了。本来挺不错的经历,结果起因一句、经过两句、结果一句,一段就凑合了事了。从读者的角度来说,将会比较难以相信学生真的有从事情里得到启迪或成长。对于一份代入感不强的文书,其本身可能也没有办法勾起它人阅读的欲望。

那么有哪些细节可以添加进来,服务于我们的人生故事呢?可以简单列一列:

  • 动作:watered the plant, petted it, or uttered a blessing to it/chatted, laughed, argued in that month
  • 态度:did not really mind at all/could not figure out a way to save it
  • 想象:imagining how far and wide the seeds shall travel to the bigger world/who would conquer the nations
  • 感觉:everything about her was so relaxing and intoxicating/it was too late/a great light finally shed on me
  • 观察:tiny, yellowish blossoms/flower-like countenance etched in the bottom of my heart

大家可以发现,这五个方面(以及它们的组合)都是紧紧以「我」为中心,讨论「我」的所见所为,所思所感。每当你在回忆自己的故事遇到瓶颈的时候,不妨依次把这五项过一遍,一定会找到可以展开深入刻画的地方。

5. 略写和留白

考虑到文书题目650词的字数限制,其实可供我们文学上发挥的空间并不大。有细节描写,也就必然会有略写和留白的地方。

其实客观说起来,蒲公英的事算是一件借题发挥的小事,而学生和他的初恋如果让他自己来写,随随便便中文都可以破千。但是对于我们最终的成稿,前者的篇幅几乎是后者的两倍,为什么呢?

这个涉及到一个观察视点的问题,对于学生本人和旁人,这一位姑娘有着截然不同的意义。学生会把她永远当成年少时爱情的象征用一生来缅怀,但是大多数读者眼里这也只不过是一个小年轻无足轻重的感情经历,甚至还可能无法将其同自身体验联系起来。因此,对于「我忐忑不安的期待她的反应。不知过了多久一抬头,却发现她笑盈盈的看着我」或者「我注视着她橘红色的外套在人潮里渐行渐远。我想喊,但却发不出声音。我的世界开始下雨」这一类桥段,我们还是割爱了,就让读者通过自己的想象来脑补吧。

写人生故事的时候,为了突出成长的历程,常常需要横越较大的时间跨度。此时不分轻重的写流水账是一个大忌。下面这两句

I met another girl who consoled my soul, then I was forced to quit the professional athlete track. One important person in my life passed away, and all of a sudden I was enchanted by the charm of arts.

就基本上概括了学生接下来七年的无常生活。用对仗的方法,描绘了一波不平一波又起的状态,和前面风浪的洗礼遥相呼应。之所以这么写还有一个重要原因,参见接下来的一条。

6. 联系其他角度

通常写人生故事的留学文书在一所学校所能看到的全部文书中是要起到提纲挈领的作用的。因此,我们应该在写作时考虑到对其他篇目乃至于申请其他部分的支持。

比如说,学生在之前有经受过常年的专业运动员训练,但是从活动列表里面看,在十一年级之后就没有再继续了。之前略写的部分其实就看似不经意的解释了这一点(was forced to quit)。用这种自然的方式,不费笔墨也不会让读者在这上面过多纠缠。

当然对学生在摄影方面相对较新的专业兴趣,在文中突出的就比较多了。从略写的部分was enchanted by the charm of arts开始算是一个起点,接着升华的段落通过细节examined a photo which I just took in the morning和感悟again I have found the purpose of my life, this time as an artist rather than a gardener两方面证实了(justify)他对摄影的激情(passion)。这样最后一句「寻回最初的感动」(to retrieve the first remembrance)就有了一石两鸟的作用,让学生在个性上和专业上的形象都得到了丰富。

7. 叙事顺序和情节的设置

教育小说(Bildungsroman, coming-of-age story)是在启蒙运动时期的德国产生的一种小说的形式,以一位主人公的成长、发展经历为主题。这位主人公以理想化的方式达到了当时人们对于一个受过教化的人的理想。在绝大部分情况下,我们在留学文书里写人生故事时,都可以参照教育小说的三段式写法:

  • 主人公在开始时与他所处的环境截然对立。当他还年轻、天真、充满理想的时候,他反对一个冷漠的、现实的世界,在这个世界上只有少数的事情能按他的想法实现。这是一个充满理想的灵魂和与之相反的现实世界的决裂。结果就是双方都不理解彼此、拒绝彼此。
  • 主人公在他的环境里获得了具体的经验,这让他逐渐成长和成熟起来。在快乐的晨光中踏入了生活,寻找与自己相似的灵魂,遇到了友谊,爱情,却在不知不觉中陷入了与残酷现实的战斗,因多种多样的人生经历而成熟起来。这里通过曲折的情节来刻画人物性格,并增加可读性。
  • 主人公的变化过程导致了他对自己和世界的清楚认识。主人公和世界和解了,并且在世界中找到了自己的位置,一个光明的、鼓舞人心的结局。

教育小说的另一个特征是在重要时刻插入主角的回顾和反思,使人物发展的过程更清晰。但因为留学文书篇幅短小,如果要出现这种部分的话,一般一次就足够了。在例文里面,这就是蒲公英在倒数第二段的再一次出现。

这种清晰的时间顺序是对读者最友好的。但有一个特例,如果在素材里面有某些特别具有画面感和冲击力的一瞬(比如在千钧一发的时刻挽救了生命,第一次意识到自己与他人的不同,亲身经历自然灾害等等),可以考虑将其提前作为开头来吸引人继续读下去。


通常来说,这一类文书题目可以用的素材有两类:寻常但对自己有特殊意义的,与不寻常的(参见我们关于素材选择的介绍),我们这篇例文属于前者。但从陈欣老师的经验看,后面一类比前面一类在实践中效力往往要大得多(但写歪或写偏的可能性也随之增大)。希望大家可以参考我们这里介绍的写法和思路,写出属于自己的好故事。

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留学党的阅读指南

在美国高中的教学大纲中,阅读和写作占有举足轻重的地位。专业的调研报告表明,11年级的男生平均一年要阅读二十五万英文单词,而女生的阅读量更达到了三十三万英文单词。在阅读范围上,美国学生很少局限于流行快餐读物,多元的文化背景使得他们相当关注移民和少数族裔生活现状。即便对于国人较为陌生的文学主题,如拉美奇幻现实主义和犹太大离散(Diaspora),在美国中学的大环境中往往也能得到很多关注。大量的课内外阅读不但丰富了美国中学生的单词量,更丰富了他们看问题的视角。这为大学阶段的独立研究性学习做好了充分准备。

相较于我们国内的基于「中心思想」和「段落大意」的语文训练,美国教育更强调在理解原文的基础上培养所谓批判性思维(critical thinking)。对于布置的阅读任务,学生们被要求仔细分析讨论原文带来的不同立场和论据,并从中升华提炼出属于自己的观点和结论。这与中国高中生复述来自课本和师长的「标准答案」的做法显然大相径庭。通过这种潜移默化的训练,美国学生往往能更好的主动吸收书本中的养分为己所用,他们的阅读也常能进入到一个深刻的层次,不会拘泥于字面上的理解或单方面的观点。

正因为如此,美国大学也经常设置阅读相关的留学文书题目,用以考察学生平时的读书兴趣以及由此反映出的人生态度。很多时候,学校往往还会更进一步让学生谈一谈自己得到的启发和对书中观点的评判。通过列出在过去一年里阅读的书目,能够很好的考察学生的求知欲(intellectual curiosity)和学术兴趣(intellectual interest)。而让学生在诸多读物中选择一本展开,又能借此展现他的个性以及品味。考虑到这些因素在申请中起到的至关重要的作用,申请者们不应以过于随意的态度来回答这类文书题目。

根据AADPS老师们以往的工作经验,很多时候中国申请者对于这类题目难以把握好,出现过以下一些不甚理想的情况:

  • 由于平时阅读量不够,只能从很小的一个范围中挑选(如中国的四大名著),往往与其他中国申请者雷同
  • 选择的书目大都不为西方文化圈所知。虽然描述实情本身并没有错,体现出自己的文化特色也是一个很好的思路,但是如果招生官从未听过列出的任何书籍或作者,对方将很难以依赖自身经验评判阅读所带来的意义
  • 没有进行过深入的思考,对于读物里观点的理解流于表面,甚至有时连大意都不能详尽乃至正确的写出
  • 选择的读物本身没有特别大的价值

为了避免给申请减分,AADPS老师们建议申请者们在回答相关留学文书题目时多加留意,更重要的是在平时也应该致力拓展自己涉猎的课外读物并时时进行主动的思考。在写相关的留学文书时,书单里面应该主打英文书籍,兼顾增长见识的通识读物以及解释未来专业并激发兴趣的专业读物。一般来说,考虑到撞车的可能性并不推荐那些高中英美文学的必读篇目,但是如果能比较好的结合自身经历或者利用新颖和现代的观点来解读也可以一试。之前我们指导过的一位女生就分析了Brave New World中传媒工具在思维控制中起到的作用,并和自己预申的传播学专业结合,巧妙强调了新闻自由的重要意义。如果想使答案更个性化一些,还可以考虑加一本如TwilightThe Hunger Games之类的通俗小说,但不宜放两本以上。一般不建议放没有英文版本的中文书,或者Rich Dad Poor Dad之类的快餐读物。从整体上来说,选择的书单应该像社交网络的个人介绍页面一样反映出自己独特的气质,与其他的留学文书篇目遥相呼应、互为补充。

对于每一个细节分类,我们在下面给出了一些例子供参考。考虑到可供选择的范围相当之大,我们显然无力也没有必要列出一个穷尽的清单,但作为适合在留学文书中出现的书目,它们的价值点和可供选择的角度应该是相当具有代表性的。

通识书籍

经典

The Republic by Plato
柏拉图的《理想国》是集古希腊哲学思想之大成的作品,学会阅读这本哲学经典,首先要学会放下现代人对古代人的偏见,去理解两千多年前的希腊人的价值观,然后再从其中挖掘出历经两千多年仍然没有褪色的思想闪光点。柏拉图在《理想国》中讨论了正义、善、美与理想的政治体制,提出了「哲人王」的概念。《理想国》反映出了柏拉图的哲学的核心理念,即世界的本质是为「理型」(form),我们现实所见之物,皆为「理型」的拙劣模仿。哲学家所要做的事情,就是要无限地去接近世界的本质,并且为人们揭开蒙蔽他们的迷雾。

  1. 人为什么要追求世界的本质?换言之,为什么要爱智慧?柏拉图在他的书里面提出了追求智慧之必要,那么你是怎么理解人要追求智慧的动力的?特别是在智慧本身可能一时无法直接创造出利益或者运用到实际生活中的时候,你是否还要继续追求智慧?你可以通过《理想国》这本书,来探讨求知的真正意义所在。
  2. 《理想国》所描述的哲学家为王,分工明确的政体,看似与今日世界上的国家采用的政体格格不入,但是这种政治体制的设计是否就失去了意义?它是否可以在现代公司管理中焕发新生?或者为其他群体的组织方式提供借鉴?你可以从现代企业文化的角度,谈谈《理想国》中的理念有什么可取之处。

The Autobiography of Benjamin Franklin by Benjamin Franklin
本杰明·富兰克林是人类历史上罕见的通才之一。不但发明了避雷针、双焦点眼镜与通风壁炉,还作为一位成功的外交官争取了法国对美国独立的支持,被后世尊为美国国父之一和「第一位美国人」。《自传》作为世界上最著名的传记类文学之一,叙述了他具有传奇色彩的一生,详尽地介绍了他创业、奋斗、成功的历程和为人处事的原则。第一部分显示他有寻常的儿时成长经历,但广泛的阅读逐渐改变了这位少年。在第二部分中,他提出了极其有趣的「道德完美计划」,通过给自己设定十三条美德,并每周实践一项,用小册子记录下来时时自省。

  1. 习惯能潜移默化的改变命运。在你有意识的培养自己习惯的过程中,是如何克服外界阻力和自身惰性的?你的习惯能将你领向何方,是否从书中得到一些启示?
  2. 富兰克林的年代距我们已经有两个世纪之遥。当时他所推崇并最终令他在所处的社会环境中取得极大成就的美德,是否在我们这个多元化的时代依然有严格遵循的价值?还是说我们应该批判性的接受,并注意摈弃那些过时的部分?

Protestantism Ethics and Capitalist Spirit by Max Weber
马克斯·韦伯在《新教伦理与资本主义精神》一书中,试图从宗教伦理的角度来探索资本主义的起源,在当时的学界即引发了巨大争议,直至今日还余波未散。跟卡尔·马克思不同的地方在于,韦伯认为资本主义的初期发展是受到了新教伦理的驱动,这种伦理鼓励人们朴素生活、勤奋工作、积累起巨大的财富。新教徒越是积累起越多的资本,越能体现他们对上帝的虔诚。这本书解释了为什么资本主义在西欧和北美得到了迅猛发展,在其他地区却停滞不前。

  1. 资本与消费之间的关系究竟是什么?韦伯认为,是新教徒的勤俭才让资本有了积累的可能,你认为是这样的吗?能否从另一个角度来解释资本积累的动因呢?
  2. 从九十年代至今的东亚的经济崛起,与这种新教伦理是否有关?如果有关的话,它的新的表现形式是什么呢?如果没有关系,该如何解释东亚的经济发展?

当代

The World Without Us by Alan Weisman
如果人类从这个世界上消失了,地球会变成什么样?艾伦·魏斯曼提出了这个问题,不仅仅是为了描述一幅世界末日的场景,更是从另一个特殊的角度,来剖析人类活动对地球造成的影响,让我们重新审视我们的文明和存在自身。这是一本科普作品,更是一部充满人文关怀和哲学思考的作品。

  1. 从物理、化学、生态学的角度来解析书中作者的预言。书中提到的人类留下的各种物品在无人的环境里会发生各种降解和变化,那么从你的角度来看,作者说的有几分是正确的,又有几分是不正确的?人类遗留下来的物品对自然产生的影响是否像作者说的那么小?
  2. 从哲学的角度来思考人类的存在对于自然界的意义。现在普遍的观点是,人类的活动对自然造成了不可逆转的破坏,但是魏斯曼提出一个驳论,那就是如果人类消失了,自然界会迅速地恢复到原有状态。如果人类对自然界的影响并没有原先想象的那么大,那么人类文明存在的意义是什么呢?

Guns, Germs and Steel by Jared Diamond
人们习惯于从政治、经济、军事、文化的角度来阐释历史,但是如果从生态环境演化发展的角度来看待历史,会发现历史呈现出与我们熟知的面貌截然不同的一面。贾德·戴蒙以详实的考据和雄辩的论述,从生态环境的角度证明了为什么是来自于欧亚大陆的人征服并驱赶了美洲、澳洲和非洲的原住民,而不是相反;对现代文明至关重要的农作物和农畜比如小麦、玉米、猪和牛为什么出现在特定地区,而不是其他地区。戴蒙的观点极大地动摇了以种族主义为中心的历史观念,很好地解释了当今世界格局形成的原因,探究了人类不平等的起源。

  1. 生态环境对人类历史的发展究竟有多大?环境的变化是否会导致一个社会的倾覆,或者一个社会的繁盛?戴蒙的观点是肯定。那么你的观点是什么?你是否能够举出身边的一个因为生态环境被破坏而导致经济萧条的例子,或者是相反的例子?
  2. 人类不平等的起源除了生态环境方面的差异,还有什么方面的因素?你能否找到戴蒙没有提及的其他因素?
  3. 戴蒙在书中提到了病菌传播对人类文明的重大威胁,玛雅帝国的覆灭与病菌的传播密切相关。这也是当今世界共同面临的重大威胁。从SARS到埃博拉病毒的传播,人类一次次地经历着严峻的考验。你认为人类在防止病菌传播方面还有什么应该做的地方?

Getting Things Done by David Allen
戴维·艾伦所著的《尽管去做》是一本极富影响力的通俗时间管理书,其中阐述的方法也自然而然的被冠以GTD这一专有名词。GTD的主要原则在于一个人需要通过记录的方式把头脑中的各种任务移出来。通过这样的方式,头脑可以不用塞满各种需要完成的事情,而集中精力在正在完成的事情。通过将任务分解到不同的时空维度,能让短期和长期目标均能被更有效的达成,从而提高生活质量。

  1. 作为一名准留学生,同时应对标准化考试、平时学习、竞赛和课外活动往往会令你分身乏术。是否能通过主动学习相关的时间管理方法来给自己的生活带来一些改变呢?

专业书籍

计算机

The Road Ahead by Bill Gates
他曾经错误的认为个人电脑并不需要超过640Kb的内存,但他希望把个人电脑带入千家万户的愿景如今已经基本实现。二十年前,比尔·盖茨的《未来之路》预言了信息高速公路给人类社会带来的种种变化。电子商务、在线教育、增强现实(augmented reality),书中当年令人匪夷所思的种种,如今已经成为大多数人的日常生活。不过他一手创立的微软在诸如谷歌和Facebook等新兴公司的夹击下,能否在新时代里继续保有之前的地位还是一个未知数。

  1. 信息技术的点对点传播形式给我们同时带来的前所未有的机遇和挑战。你有计划创造一些什么?改变一些什么?
  2. 预测未来的时候,人们在作出具有远见决断的同时也难免会犯下荒谬的错误,但是这永远是我们不得不做的事。偶尔做一回马后炮也不错。

The Mythical Man-Month by Frederick Brooks
《人月神话》为人们管理复杂项目提供了颇具洞察力的见解,既有很多发人深省的观点,也有大量的软件工程实践。内容来自IBM公司的图灵奖得主布鲁克斯当年在大型计算机操作系统开发过程中所获得的第一手项目管理经验。书中提出了两条最著名的法则:向一个已经延后的项目中投入更多的人力资源只会让它更延后;没有一种策略、技术或者技巧可以极大地提高程序员的生产力。这在软件项目开发由于硬件新能的提高和网络交互的增多而日益复杂化的今天有极大的指导意义。

  1. 即便是在非技术的场景下,团队也可能会遇到书中所描述的这些困难。作为一名领导者或团队成员,你是否能从书中的思路得到一些启发?
  2. 太多的想法,往往使项目没有焦点和特色。大而全的东西最终难免沦为四不像。谈谈你对「少即是多」的理解,以及相关成功或失败的经验。

数理

A Brief History of Time by Stephen Hawking
《时间简史》讲述是探索时间和空间核心秘密的故事,是关于宇宙本性的最前沿知识,包括我们的宇宙图像、空间和时间、膨胀的宇宙不确定性原理、基本粒子和自然的力、黑洞、黑洞不是这么黑、时间箭头等内容。第一版中的许多理论预言,后来在对微观或宏观宇宙世界观测中得到证实。

  1. 现代物理认为时间是不可逆的,人永远无法回到过去。这对你有什么意义?
  2. 物理学需要直觉,也需要坚实的理论和实验验证。但这两者有时却无法调和,说一说你的相关经历。

How to Solve It by G. Polya
美籍匈牙利数学家波利亚所著的《怎样解题》通过清晰且引人入胜的文笔,帮助人们借鉴数学证明方法来直击问题的要害。不论是修筑桥梁还是完成字谜,这类能经由推理得出结论的问题往往能被系统式的方法优化解决。作者将解题分解成四个标准的步骤:理解题意、制定计划、执行计划和反思,并逐一进行了分析和诠释。此外书中还列出了一系列可被利用的解题思路。

  1. 人们常常简单的把他人分成「文科生」和「理科生」。那么你是否有过利用逻辑思维和理性来解决生活中那些处在灰色地带、往往需要丰富经验才能处理好的难题呢?结果怎么样?
  2. 做题之前要先确保对题意有正确的解读,与他人沟通时也要先确定彼此之间已经达成一系列基本共识。谈谈在这方面的经验和教训。

生化

Silent Spring by Rachel Carson
《寂静的春天》描述了由于滥用合成杀虫剂DDT,人类可能将面临一个没有鸟、蜜蜂和蝴蝶的可怖世界。作者是美国海洋生物学家蕾切尔·卡逊,于1962年出版。正是这本不寻常的书,在世界范围内引起人们对野生动物的关注,唤起了人们的环境意识,这本书同时引发了公众对环境问题的注意,促使环境保护问题提到了各国政府面前,各种环境保护组织纷纷成立。

  1. 今天的转基因问题和当年的DDT问题有相似之处。支持者认为转基因作物是穷人能吃饱饭的唯一出路。反对者则辩称转基因作物不但让农业受制于少数几个跨国公司,也会在未来给国计民生带来不可预料的影响。你支持哪一方,为什么?
  2. 前些年,绿色和平组织的成员曾经潜入华中农大海南基地窃取水稻实验材料以阻止试验继续进行。如何看待这种被环境保护意识所驱动的行为的正义性?

The Elements of Murder by John Emsley
英国剑桥大学化学系驻校科学作家约翰·埃姆斯利所著的《致命元素》,将元素周期表里的符号和古往今来的真实历史串联了起来。本书描述了人类发现、开采和利用汞、砷、锑、铅、铊这些元素的历史,以及它们给人类带来的利益和污染,解释了这些毒物被人体摄入后的发病机理、症状,以及解毒方法等,还特别穿插了历史上一些伟大人物的神秘疾病、离奇死亡和一些至今仍有争议的谋杀案件,这使本书像小说一样饶有趣味。饮食、吸烟、化妆、染发、装修、尾气,其实化学离我们的生活并不遥远。

  1. 从三聚氰胺奶粉到含铅玩具,一系列丑闻已经给「中国制造」带来了阴影。从科学和政策等角度,你认为如何才能在根本上避免这种情况?
  2. 正如铅制水管给罗马帝国带来了不幸,过度依赖于化石燃料也给现代中国社会造成了雾霾等前所未有的挑战。化学工业的进步是否有机会将我们从这种成长的烦恼(growing pains)中解救出来?

商科

Principles of Economics by N. Gregory Mankiw
曼昆的《经济学原理》被包括哈佛大学、耶鲁大学在内的三百五十所大学作为经济学专业学生的入门级教材,曼昆的简明流畅、通俗易懂的教学风格,在书中体现无遗。此书主要探讨了理性人是怎样做出决策的,以及消费思想的四个层面的问题:关于消费、储蓄和经济增长的关系,关于人力资本投资和教育消费,关于社会公平和扩大消费需求,以及关于消费环境和经济福利。

  1. 《经济学原理》中的提及的一些理论,是否可以用来分析你身边发生的事情,或者是最近发生的新闻?你可以尝试着把你从书中学到的知识用来分析最近一个月发生的重大事件。这样在文书中你可以体现出你对经济学原理的灵活运用。
  2. 曼昆在《经济学原理》中主要提及的是经典经济学的观点,你认为经典经济学有什么需要修正的地方?应当怎样修正?

The Economic Naturalist, Robert H. Frank
《牛奶可乐经济学》中讨论的一百多个和经济学有关的小问题,全部来自于康奈尔大学的弗兰克教授的课堂上学生们写下的自己身边的一些有趣的现象,像是为什么最畅销的书往往打折销售,最热门的电影却不会打折,为什么机票提前购买会比较便宜,剧场演出的票却是现买比较便宜。有一些现象看似与经济学无关,却能够很好地用经济学的原理来解释,比方说为什么男性立法者会支持废除一夫多妻制。弗兰克将其称之为「经济博物学」,像博物学家搜集不同的物品那般,他不断搜集生活中有趣的各种现象,用基本的经济学原理为它们一一提供合理解释。

  1. 书中的对于一些小现象的解释是否能够让你信服?你认为还有什么其他的解释可以说明这些现象?比方说弗兰克对于牛奶的盒子是方的,可乐的瓶子是圆的解释是否足够有说服力?
  2. 网络时代对传统经济造成了什么样的冲击?牛奶可乐经济学这本书里提出的一些概念,是否需要在网络时代进行修正?比方说在购票网站上,热门的电影票也会有很大的折扣,这又是为什么呢?你可以从网络购物的角度来重新思考这个问题。

社科

Understanding International Conflicts by Josef Nye
哈佛大学教授约瑟夫·奈的这本书可以说是国际关系学科的入门必读书目,他在书中提出的关于国际冲突不可避免,国家与国家之间始终处于「囚徒困境」的观点,对学界的其他学者影响至深。书中运用国际关系学者肯尼斯·沃尔兹的「三层次」分析论,指出国际冲突可以从「个人、国家、国际体系」这三个层次进行分析。个人层面指决策者的个人性格倾向,国家层面指国家的国内政治情况,国际体系指当时的国际社会的政治体系。约瑟夫·奈运用三层次理论,分析了一战、二战和冷战时期的国际冲突,指出在这三个阶段,哪个层面的因素发挥了更大的作用。这本书在结尾提出了应当用新的思维来看待国际问题,打破国家之间的零和博弈,建立起更多的互惠合作的关系。

  1. 国家之间冲突的实质是什么?约瑟夫·奈接受了传统的现实主义的观点,认为是国家利益之间的争夺。那么在全球化的时代,国家利益的定义是否会发生改变?你认为现在的国家的国家利益是什么?
  2. 新的互惠合作的关系可以采用什么样的模式?比方说京东协议和世界气候大会那样的模式?或者是联合防治传染病的模式?你可以发挥你的想象力,来构建一幅国家之间更为紧密合作的图景。

Suicide by Emile Durkheim
涂尔干的这本关于自杀的论述可以称之为是社会学的开山之作。「人为什么会自杀?」这个宏大的命题,看似难以用数据来阐释,但涂尔干迈出了第一步。在《自杀论》中你可以看到许多有意思的结论,比方说从事社会活动越多的人越容易自杀,越是在阳光灿烂天气和煦的日子里自杀率反而更高,新教徒比天主教徒更倾向于自杀,等等。在这些现象的背后,涂尔干认为是宗教、群体文化和社会活动的频度在影响着自杀率的高低。他受到十九世纪后期的实证主义学派的深刻影响,力求用数据来证明自己的结论,这种实证主义的态度,仍然值得今日的社会科学研究学者借鉴。

  1. 涂尔干用数据来研究「大问题」,跟今日流行的「大数据」有许多相似之处。但是在涂尔干的时代,他受到许多条件的限制,无法进行比较复杂的比较和分析。那么在今天的互联网时代,你认为要研究自杀这个命题,还可以从什么角度来进行分析?是否可以增加新的角度,比方说城市流动人口的角度?
  2. 涂尔干认为女人和孩子的自杀率很低,因为他们的社会生活不够丰富。然而在二十一世纪,这样的情况发生了变化,女性成为了自杀率高的群体,你认为这样的原因是什么?是否能够用涂尔干的理论来进行解释?

人文

Sophie’s World by Jostein Gaarder
《苏菲的世界》是一部简明生动的西方哲学史,但其意义绝不止于向青少年介绍历史上重要的哲学思想那般简单。它通过苏菲对哲学思想乃至「存在」本身的探索,不断地向读者提出这样的问题:「我们为什么要思考?我们的存在的意义是什么?这个世界存在的意义是什么?」乔斯坦·贾德巧妙地在书中设置了一个隐喻,「苏菲」不过是一个书中虚构出来的人物,存在于写书的人的意识之中,并不是一个真正存在的「人」。但是她在不断叩问哲学问题的过程中,获得了自主的意识,甚至实现了从别人书写的书中的「逃亡」,获得了自由。而人类的存在又何尝不是如此,人本身也许只是宇宙间一个渺小的存在,但是只要有这种求知的意志,就有可能获得真正的自由。

  1. 你是怎样理解书中所说的「自由意志」的?你认为书中的苏菲的「逃亡」,是否能够真正体现自由意志的精髓?如果你认为这种观念是荒谬的,你要怎样反驳这种逃亡的比喻?如果你认为是正确的,你是否还能举出一个自由意志发挥重要作用的例子?
  2. 《苏菲的世界》虽然构思巧妙,但还是采用经典的西方哲学史的写作方式,从古希腊时代开始写起,中间贯通的线索是不同的哲学家对「理念」和「经验」的争论,换言之,即唯心与唯物的争论。你认为是否还有其他的方法来书写哲学史?如果把这种书写的方法运用于中国哲学史,是否行得通?如果行不通,中国的哲学史应该如何写?

The Western Canon by Herold Bloom
耶鲁大学教授哈罗德·布鲁姆的《西方正典》毫无疑问是美国文学评论界的一个异数,它呼吁经典审美的回归,反对将意识形态之解读强加在文学作品之上(比方说在《红楼梦》里寻找曹雪芹对无产阶级的同情,对地主统治阶级的憎恨,即是最简单粗暴的意识形态解读)。《西方正典》回溯了从莎士比亚到贝克特、乔伊斯的二十多位西方文学史上的巨匠的作品,从文学审美的角度重新评判他们的作品。这是一本非常优秀的经典作品导读,对于学习阅读文学经典的青少年而言,《西方正典》能够让他们对经典的理解提升几个层次,而且能激发他们对文学的更深层次的热爱,可谓是想要申请文学研究和文化研究的学生的入门读物。

  1. 阅读经典的意义在哪里?在信息时代,文学呈现出越来越碎片化、符号化的趋势,经典名著凯斯已经不符合潮流。布鲁姆给出的回答是,经典能够帮助人们理解文学审美的真正含义,你的回答是什么?你认为读经典的必要是什么?
  2. 布鲁姆对女性主义和后现代主义的文学解读方式是持批判立场的,他认为这两种文学解读的方法将过多的意识形态带入了文学研究中。你认为他的观点是否正确?如果正确,该怎样去意识形态化?如果不正确,你认为女性主义和后现代主义解读的必要性是什么?

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如何稳妥的用英语说明学生生涯中的非正常状况

每年在工作中,AADPS的老师们基本都要指导我们学员中的一小部分处理他们学术生涯中的异常状况,包括但不限于转学、转专业、留级、间隔年、身体上或精神上的疾病乃至更严重的情形。从这个角度上来看,所谓的「非正常状况」其实也是再正常不过的事情,放到谁头上都有可能发生。虽然这些状况,按照我们中国人好面子的做事风格,一般不会和外人过多提起,但是在申请的过程中却不可将不必要的顾虑带进来。如果我们能诚实成熟的把问题认真说明清楚,不但能打消招生官可能会有的种种疑虑,甚至还能化劣势为优势,成为申请的一大助力呢。

案例

下面这个是陈欣老师在前些年处理过的一个经典案例。学生在某个藤校就读之后,因为家庭变故和学习压力,学业方面遇到了一些障碍。学校就让她先回家休学一年再说。想不到回头重新申请签证的时候,签证官却对提交的材料和面试问答不甚满意,拒绝发新的学生签证。无奈之下,学生找到陈欣老师,让他来亲自操刀处理这个棘手的状况。

陈老师先是指导学生,给签证官起草了这么一封信:

Dear Consular Officer,

I would like to hereby state my reason to apply re-entry of US in the written form in hoping that all points could be delivered in a lucid manner. This is by no means of an act of self-forgiving, but a simple reiteration of the course of events for your convenience.

Owing to my previous overconfidence and misunderstanding of the US education system, I underestimated the effort required to excel in a prestigious institution such as XX. To make the matter worse, as a young Asian female I failed to adapt to the western culture in the time span of one year. Owing to lacking effective communication with the faculty and staff, this grave situation was not promptly corrected. For the benefit of my health and well-being, the university and I agreed that the best practice would be for me to temporarily leave to recuperate.

During my time at home, I have repetitively reviewed my undoing and strived to amend. I constantly contacted deans of Student Life and deans of College of Science and Art, seeking their help and advice. I taught myself various courses using the courseware posted on university websites, which would in turn prepare me for the study in the coming summer and semester. I intensively participated in volunteering and rebuilt my life attitude. And I am most grateful to my parents, who gave me continuous support and love in the duration.

Now I believe that I have learnt my mistakes and become sufficiently mature to handle the challenges one must overcome as a college student in the United States. I understand that the importance for an alien to familiarize with a vastly different cultural background and build a proper supporting network. I greatly valued the opportunity of receiving high quality education from an American University and considered that both successes and failures would constitute important lessons of my life.

Finally I would like to thank you for your effort regarding this matter.

紧接着又指导她重写了学习计划:

Why I come back to XX

Since I have now fully recovered from my health-related issues, I intended to continue my study at XX. In the past year, I have been intensively participating in charity works, which built up my characters and improved my communication skills. Also I have studied subjects such as Political Philosophy, which served the dual intent of satisfying my curiosity and readying me for courses such as International Relationship. I planned to take it during the immediate summer session, if my visa could be promptly issued.

The shift of my original plan

From the lessons I learnt during my first year at XX, I became aware that it might suit my interests better if I can fully utilize my passion for sciences, which have heavy critical thinking component. Thus I would like to choose Economics as my major, instead of going to the Business School as I originally scheduled. This is not a whimsical decision since I have enjoyed the subject a lot as early as my high school. Moreover, my fond of the major was renewed owing to my recent experience as a social worker. I believe that only through Economics can we properly resolve some of the big issues emerged in modern society, such as depression and unbalanced social development.

My career goal

Eventually I would like to be a financial analyst or a corporate economist, either in US or China. So upon graduation I may work for a couple of years in an entry-level position to accumulate sufficient experience and skills. After that I would like to continue my graduate study in either Economics or Finance.

技巧

虽然不是传统的留学文书,以上这个案例却也很有代表性和挑战性。从中我们可以归纳出几条极为重要的技巧。

1. 开门见山

按照咱们中国人比较委婉的个性,在必须对自己所处的不利地位做解释时,往往喜欢绕圈子说一些无关紧要的话使得自己看上去不那么难堪。但事实上,从跨文化的角度来说这个是一个大忌。一般来说,对于解释说明性质的留学文书,招生官(或者对于上面的案例,签证官)是不会有时间、精力或心情认真一个字一个字从头看到尾的。这个对于他们来说,本来就是额外的工作量,而在这种情况下,云山雾罩的写法会让他们更摸不着头脑。

因此,我们AADPS比较推荐的做法,是在文书的开头采用传统的总起式,提纲挈领的把问题说明清楚,然后再一层一层的铺陈展开。一般来说的话,在展开的部分也需要惜字如金,确保所用的每一个词都是在读者眼中有效力的,而不是不知所云的废话。

2. 自我反思,但留有余地

可以看到,第一篇第二句

This is by no means of an act of self-forgiving, but a simple reiteration of the course of events for your convenience.

直接了当的说明了全篇的目的。当然其实一般的情况关于self-forgiving的否定是不用写出来的,只是因为这位学员之前成绩确实不容乐观,前一次签证面试的表现也差强人意,因此必须采用比较弱势的姿态。

接下来的一个段落,我们可以注意学员的一些用词,比如overconfidence,misunderstanding,underestimate和failed。反思达到这个程度是恰到好处的。单拿overconfidence来说,如果换成confidence就稍微弱了一些,但是换成arrogance的话就显然过了。之前的previous用在这边也是起限定的作用,有「痛改前非」的意思在里面。

当然,在反思的过程中,也不能就把自己一棍子打死了。比如

As a young Asian female I failed to adapt the western culture in the time span of one year.

会点出自己作为young Asian female的三重弱势的身份,和one year这个短暂的时间叠加起来,就能尽量的争取对方的理解乃至同情。

更重要的一点,学员被拒签,很大程度上是不能证明自己有足够的学习能力。因此,我们一方面绝不能说自己学习能力确实差,这个就把读者的怀疑给坐实了。于此同时,直接说自己的学习能力其实很强又确实太唯心了,也很难让人信服。因此稳妥的做法其实是尽量避免在主观上提及,但是用一些文书内外的客观事实来印证。因为学员的理科基础课相对较好一些,因此她可以专门强调:

I became aware that it might suit my interests better if I can fully utilize my passion for sciences, which have heavy critical thinking component.

3. 占据主导地位

一般来说,学术生涯中的非正常状况会把自己置于很被动的局面。因此在文书写作中要特别注意为自己争取主动权。以下这一句

For the benefit of my health and well-being, the university and I agreed that the best practice would be for me to temporarily leave to recuperate.

就把矛盾转移到不容易在道义上被责难的健康方面上(也参见下面的第六条),同时也强调是大学和自己共同达成的休学(以及在之后复学)决定。这样写出来既不违背事实,也能很有效的说服读者并扭转局势。

4. 少评判

之前见过很多转学的文书,在回答为什么转学的时候跳不出两条,不是学校(教授)不给力,就是同学不给力。如果是从国内转到国外的,或许还得再加上教育制度不给力这一条。事实上,说这些事情不但于事无补,反而会损害自己的可信度。因为作为一个申请者,在文书里写的内容并没有任何预设的权威性,而是任读者来评判筛选的。在读到这些内容后,招生官反而往往会按照西方批判性思维(critical thinking)来找申请者自身的问题。因此,即便客观事实真是这样,直接写在文书里也是不甚明智的。

我们应该尽量避免提及相关的内容。如果一定要在文书里出现的话,可以像我们这位学员这样处理:

Owing to lacking effective communication with the faculty and staff, this grave situation was not promptly corrected.

这基本上还是承接上文,从自身的角度找原因,说明自己在跨文化沟通上出了障碍,因此也未能及时调整到正确的轨道上来。这样一方面是转移了读者的注意力,使得自己的学习能力不至于招致太大的质疑;另一方面,沟通既然是双向的,学生已经示弱了,读者也会去考虑是不是学校方面的faculty和staff也有失职的地方。

5. 努力!努力!努力!

第一篇的第三段是很有气势的一段,可以算得上是正式开始回击了。

I constantly contacted deans of Student Life and deans of College of Science and Art, seeking their help and advice. I taught myself various courses using the courseware posted on university websites, which would in turn prepare me for the study in the coming summer and semester. I intensively participated in volunteering and rebuilt my life attitude.

先写与校方的联系,有承上启下的作用,也因为涉及到美方可以印证,从而间接的提高了文章的可信度。紧接着写自己自学网上课程的努力,彰显自己在学术上所做的充分准备,打消读者的怀疑。接下来写了自己在间隔年的志愿活动,与后面的学习计划以及其他的签证材料(例如陈老师和学员一起精挑细选了好几张支教照片)相呼应。

6. 人性化

通常在写作中有三种途径可以改变读者的态度:以理服人(appeal to reason)、以势压人(appeal to authority)和以情动人(appeal to emotion)。但在做解释的时候,显然最后一种是最合适的。虽然可以预料到由于文化背景、教育程度和社会阅历的差异,中国学生和招生官的共通之处不是太多。但是在一些基本的方面,比如人人都能体会到的一些正面情感上或者每个人都无法避免的生老病死上,很容易稍加渲染以拉近与读者的距离并让他们感同身受,正如下面这句话体现的一样。

And I am most grateful to my parents, who gave me continuous support and love in the duration.

7. 给过去画句号

这应该是最关键的一条了。如果是疾病或者意外的话还好说,但是如果异常情况是由于自身主观原因造成的,务必要给出充分的说明,让读者相信这种情况不会再次重演。上面第二篇学习计划的核心主旨就是围绕这个做的文章。第一部分why I come back从沟通和学术两方面解释了自己是如何克服之前的问题的(也参见上面的第五条),还稍微在最后从道德制高点上给了签证官一些压力。第二部分the shift of my original plan通过转专业的计划,让之前成绩单上商科的劣势显得不那么刺眼,同时也呼应了自己的志愿活动,体现出自己对于新专业的热忱和对整个过程的思索。

8. 展望未来

过去发生的事情都已经成为定局,无论再后悔、再竭尽全力的解释,本质上来说都是无济于事的。但是未来还没有发生,一切皆有可能,因此可以有相对较大的发挥空间。从AADPS的老师们个人经验来看,不少学员可能没有意识到可以而且应该好好写一写这方面。毫无疑问,一个坚定但不夸张的未来愿景,能从整体上极大增强全篇的力道,带来满满的正能量和信心。在学习计划的第三部分my career goal,学员在陈老师提醒以后确实是这么写的。

这一条对于转学文书还尤其重要,学生们更应该好好写一写未来学校可能给自己带来的独到优势,以及这些将如何让自己朝梦想更进一步。


在陈老师的悉心帮助下,我们的这位学员早已顺利继续学业,并最终成功拿到名校文凭并留美做管理咨询了。总而言之,世界上的任何问题都是能解决的,不要想不开。不过更重要的,陈老师在这里提醒大家还是要尽自己最大的能力好好学习并克服困难,正如这句俗话所说的:

Never trouble trouble till trouble troubles you.

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论留学文书中的多样性

有两则发人深省的新闻可以对比看看。一是某美国高中生绝无仅有被全部八所常青藤录取,他的SAT分数为2250分。一是SAT考满分的华裔高中生自杀身亡。显然,美国大学的录取标准和中国大学完全不同,并不是纯粹的以分数论英雄。虽然两种做法孰优孰劣并没有显而易见的结论,但AADPS陈欣老师就姑且在这篇攻略里分析一下留学申请尤其是申请文书中的多样性(diversity)问题,以及中国申请者们应该如何应对。

多样性作为录取标准的缘起

虽然奴隶制度在内战后就已经被废除了,但在之后的很长一段时间内美国倡导所谓「隔离但平等」(separate but equal)的社会制度,不同肤色族裔的人群(其实主要是白种人和非白种人)不能共享社会资源和福利设施,甚至包括饮水机和公交车的座位。但在上世纪六十年代,以马丁·路德·金为代表的轰轰烈烈的民权运动打破了这种藩篱。此后,由于对所谓政治正确的追求和民主政治的制约,由政府主导的项目和机构开始向非洲裔美国人和墨西哥裔美国人倾斜。

后果之一便是很多公立大学会专门让申请者描述自己所生活过的社区或者申请者可能能给校园在多元化方面带来的贡献,以在实质上起到甄别作用。如果大学拒绝这么做,很可能会违反相应的法规或者失去获得某些政府津贴的资格。有一些私立大学受到这种思潮的影响,也采用了类似的文书题目。对多样性和其他软性实力的评估由此成为了美国大学录取的核心思想——综合素质考察(holistic admission)。客观上来说,人工干预多样性的做法有可能在长远促进社会公平。但对于中国申请者乃至亚裔,这往往意味着在学术和活动方面要付出更多的努力才能赢得对等的入学机会。

美国大学眼中的多样性

美国大学认为自己有义务培养学生成为一个社会人,乃至本地、本州和全美的领袖,因此必须预备他们将来可以在一个多元化环境中工作并取得成就。这就意味着学生们应该被暴露到不同的思潮下且同各种与自身背景差别极大的人群相接触。因此,大学有必要积极的推进入读学生的多样性。

种族多样性

一般来说,大学会否认采用机械的配额制和积分制。但是种族中性的录取策略已经被证明是不可行的(导致加州大学伯克利分校的亚裔曾经占到四成左右),这就意味着黑箱操作会被用来增加就读的非裔和墨裔比例,即便他们的表现相对乏善可陈。大学认为增加少数族裔的比例能防止他们在课堂中被孤立。而增加少数族裔的比例后,他们将可能能在小规模的课堂或研讨班上更加积极的贡献自身的独特见解。

地缘多样性

大学一般负有帮助本地和本州进入良性发展轨道的义务,对于公立大学更是如此。因而大学的录取一般会确保能接受周边所有地区的学生、并着重向附近贫困的社区倾斜。于此同时,大学还会接收一定比例的国际学生,尤其是从那些较少申请美国大学的国家和地区。

语言和文化多样性

大学会综合考虑申请者的母语和他们所掌握的其他语言,以使得就读学生能适应瞬息万变的现代世界。

经验多样性

在当代社会中,生活经验的多样性在持续的扩展。大学应该尽力录取那些从困境、挑战和机遇获得独特视角的学生。如果学生群体能够涵盖最广泛的家境和其他品质,所有学生均能从中获益。此外,教育环境还将因学生在艺术、表演、辩论或运动上的独特才能而丰富。平衡性别比例对某些特定的项目也有帮助。

中国学生能在多样性上贡献什么?

很遗憾,按照美国大学的标准在这一方面中国学生能做的并不多。不过单从以上的四点展开开来,我们也可以有一些选择。根据他的从业经验,陈欣老师做出了以下的推荐,顺序由强到弱:

  • 独特的种族背景带来的身份认同和为此而付出的努力,比如中外混血儿
  • 少数民族的身份认同和为此而付出的努力,比如维族、藏族、布依族等
  • 在极为困难的家庭或教育条件下仍然保持优秀,参见《风雨哈佛路
  • 丰富的跨文化经历,比如美国之外的学习生活经历以及对当地语言文化的了解,或者在美国高中组织文化交流社团的经历(常见)
  • 担任在中国接待国外学生或来宾的职位
  • 与申请专业紧密联系的家庭背景(常见)
  • 女生从事计算机、物理等传统上由男性主导的领域(常见)
  • 对于中国学生,特殊才能一般会是音乐,这方面需要举办过个人音乐会或参加过重大演出(常见)
  • 在专业方面有独特造诣,创建了社团或取得一定成就(常见)
  • 生活在农村或边远山区
  • 极为丰富的国际旅游经历
  • 确实对国学和中国文化有独特见解的(常见)

如果你的实际情况确实与以上这些都很难匹配上,也没有太大关系。诚恳谈一谈个人的特点和个性就好,把精力集中在其他的留学文书篇目上吧。

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如何写好「社区类」文书

community,这个经常在美国大学的申请文书题目中看到的单词,往往被翻译成「社区」。然而「社区」这个词,远远不能概括community所包含的丰富含义。中国人和美国人对这个单词的理解程度不同,源于两国的历史和文化之不同。美国人极为珍视「社区」的概念,因为美国的历史本身就是一个关于扩张和融合的故事,来自于不同国家、不同种族、不同文化背景的人群,在短短百年间凝聚成了一个新的国家,他们接受了新的理念和新的生活方式,但同时也保持着自己族群的特色。他们结为一个个不同的群体,在美国这个大熔炉里生活,community对于他们来说,既是他们生活的社区,也是他们维系着与旁人的关系的重要载体,是他们的文化认同感的来源。

在美国人的眼中,community是个与文化认同紧密联系在一起的概念,你是什么样的人,与你来自什么样的community密切相关。然而对于中国人来说,「社区」的概念就要平淡许多,原因是中国人看重集体主义,不提倡搞小团体主义,所以小团体的文化对个人的影响并没有大。中国虽然是个多民族的国家,但是民族的特性并不那么鲜明,文化认同感也就没有那么强烈。在辅导学生的过程中,我经常会碰到学生问这样的问题:「我没有加入过什么特别的小团体,从小成长的环境也跟周围的同学差不多,是不是这道题就写不出什么东西来了?」

别急,这道题虽然根植于美国的历史文化,但是在中国的大环境下,也有阐发的余地。可以这么说,在中国这样一个不注重社区文化的社会里,如果一个学生能够挖掘出社区对自己的重大意义,反而会让招生官有眼前一亮的感觉。我们可以先分析一下在申请中常见的两道关于社区的文书题目。首先是加利福尼亚大学过去几年来一直雷打不动的申请文书第一题:

Describe the world you come from—for example, your family, community or school—and tell us how your world has shaped your dreams and aspirations.
翻译:描述你来自的世界,例如你的家庭、社区或学校。告诉我们你的世界是如何塑造你的梦想和渴望的。

今年虽然题目大变,但是也换汤不换药的保留了下来:

What have you done to make your school or your community a better place?
翻译:你为把学校和社区变得更好而付出了哪些行动?

之前那道题目选择写家庭和学校的孩子很多,选择写社区的则寥寥无几。但是如果能够很好地在这里面表达出学生与社区之间的深刻羁绊,并且和学生的专业志向相结合,这篇文章可以写得非常出彩。比方说,一个学生打从心底里热爱物理,他可以描述自己跟一群有同样爱好的物理「呆子」共同参加课外的讨论会,共同研究物理题目的过程。这种物理爱好者们所具有的书呆子气,是将他们与其他群体区分开来的特质。这个学生可以描述他所在的这个群体有什么特殊的规则和有趣的轶事,比方说他们每周六的晚上都会举行小型的物理碗(Physics Bowl)比赛,比方说他们会为一个物理现象争论不休,不仅在聚会的时候讨论,还要在网上发帖讨论,为了求得一个真相。值得注意的是,社区的概念其实很宽,并不局限于一个物理兴趣小组,在写作的时候,可以把这个社区拓展得更大,囊括进所有热爱科学的人们,显得学生的视野和心胸更加宽广。

我们再来看看密歇根大学安娜堡分校的申请文书第二题:

Everyone belongs to many different communities and/or groups defined by (among other things) shared geography, religion, ethnicity, income, cuisine, interest, race, ideology, or intellectual heritage. Choose one of the communities to which you belong, and describe that community and your place within it.
翻译:每个人都隶属于许多不同的社区或族群,它们由共有的地理区域、宗教、民族、收入水平、饮食习惯、兴趣、种族、意识形态或精神遗产(以及其他可能的判据)所定义。选择一个你所隶属的社区,描述它以及你在其中的位置。

和加州大学的题目比起来,这道题对社区的定义更加具体了,社区既可以是一个因为地域和血缘关系结成的共同体,也可以是一个因为各种精神层面的因素连接起来的群体,这些因素非常多样化,大到宗教和意识形态,小到兴趣爱好和饮食习惯,都可以用得上。之前我的一个学生就从小处入手,描述了自己和几个朋友每日放学后回收空饮料瓶的过程。他把这个「拾荒队」称之为他们的小群体,并且为自己是其中的一员而感到自豪。他们在环境保护上的理念,把他们紧密连接在了一起。描写这种特殊的小团体,在申请中也往往会起到不错的效果。

分析了两个学校的文书题目之后,大家对应该怎样写好社区类的文章,应该也有一些概念了。我们作为社会人,并不是完全孤立的个体,总是处在某些群体之中。在写作的时候,我们可以有意识地将这些群体的特征抽取出来,用比较有趣的笔调来进行重新润色,让这些群体看起来更加鲜活有趣。只要能够找准这些群体的特征,就能够写出一篇有声有色的社区类文书来。我们的老师在这里教大家几个办法,通过几个问题,迅速抓住社区的核心概念。

问题一:你是少数民族吗?

如果你的身份证上民族那一栏不是「汉族」,那么恭喜你,你可以在文章中好好地发挥一下少数民族的特质了。即使你觉得自己与汉族人没有什么区别也不要紧,你可以讨论为什么自己的身份是少数民族,却感觉到自己跟原本的民族之间缺乏紧密的关联,这本身就是一个全球化时代下的深刻命题。但是记住不要把这篇文章写成单纯的抱怨,而是从更深层次来探讨民族的认同感。如果你还会讲方言,或者仍然保持着本民族的某些特质,那么就从这些特质里面抽取出一个最有代表性的,比方说你们的方言发音有什么特别的音节,或者说你们的节日有什么特别的传统习俗,集中来讲这个特殊的点。

问题二:你是北漂、海漂或者广漂吗?

在经济高速发展的中国社会,每年都有庞大的人口从乡村向城市转移,从二三线的小城市向一线城市转移。无论你家现在是在哪个城市,你可以自问一下,你是「漂一族」吗?如果你小时候的老家不是你现在居住的地方,而且生活平均水平远远低于你所居住的城市,你就属于这个群体。漂一族有许多鲜明的特质,比方说比大城市土生土长的居民更具备开疆拓土的精神,不安于平稳的生活,而且更能够适应不同的环境。你可以在描写自己早年适应新生活的经历的时候,折射出这些特质来。

问题三:你的父辈和祖辈是否从事什么特殊的职业?有什么特别的爱好?

家庭也是社区的一个重要部分,但是怎样把家庭这个点写得与众不同,则需要动一动脑筋。从职业入手是个不错的点,但是不要满足于描写父母在职场上获得了多大的成功,而是要把眼界拓宽,将自己与从事这个职业的广大人群联系起来,把自己的志向和这个职业未来的发展紧密结合。举个例子,我有个学生的父母都是从事石油勘探方面的工作的,他在社区类文书中详细地描述自己小时候被父亲第一次带去油田的时候看到巨大的钻机和井架时的震撼,还描写了自己与石油工人交流的经历。他感到自己属于这批为勘探石油而贡献青春的群体,因而也对未来学习石油工程专业的知识充满热忱。如果父母没有从事比较特殊的职业,从父母的爱好入手也是个不错的点。有的父母喜爱中国传统文化,收集字画和玉器,有的父母喜欢黑胶唱片,家里的唱片堆得像小山一样高,他们的爱好给学生带来的影响不可谓不深刻。把父母对自己的影响描写出来,就能够凸显出特殊的成长背景给学生带来的个性。

问题四:你自己有什么特别的爱好?是否有人与你分享这个爱好?

如何挖掘出独特有趣的爱好,是写好一篇社区类文书最关键的点。说到爱好,很多学生可能会认为跟专业有关的爱好才值得一写,比方说之前提到的物理兴趣小组。其实并不尽然,爱好不分高低,只要你能够在某个领域玩出花样来,做得比别人更加精彩,就能够成为一个有趣的爱好。有的学生特别喜欢美食,那么在美食方面就可以组建起来一个烹饪兴趣小组,而有的学生对流浪动物有特别的兴趣,那么就可以研究该怎样把喜欢猫狗的人聚集起来,为流浪动物保护事业做一些力所能及的事情,例如群护或者绝育工作。最有趣的案例,是我之前辅导过的一个学生,他认为自己实在是没有什么兴趣爱好,只对梦周公这件事情有兴趣,于是我就给他规划了一个研究睡眠时间和睡眠质量之间的关系的项目,说服对此有共同兴趣的小伙伴入组。最后梦周公这个看起来再平常不过的爱好,也变成了一个值得一写的社会活动。


总而言之,「社区」这个概念对于中国学生来说看似抽象,实际上也是跟日常生活密不可分的。只要能够正确地理解它,并且有策略地对自己身边的人群、生活的地方进行挖掘,社区类文书也能由难变易,信手拈来。

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Why文书该怎么写?

What are your hopes for your college experience?

你对你的大学经历有什么期望?

A brief essay helps us get to know you. Please write an essay about why you are interested in majoring in animation & visual effects at Drexel.

一篇简短的文书能帮助我们了解你。请写一篇文书谈谈为什么你对德雷赛尔的动画和视觉效果专业感兴趣。

How does the University of Chicago, as you know it now, satisfy your desire for a particular kind of learning, community, and future? Please address with some specificity your own wishes and how they relate to UChicago.

据你目前所知,芝加哥大学会如何满足你对某种特定学习目的、社区环境与未来的渴望?请具体谈谈你自己的愿望,以及它们是如何与我校联系上的。


相信有志于申请美国一流大学的各位,对上面这三道文书题目以及它们所代表的一整大类文书一定是已经有些许了解了。因为题目常以Why are you interested开头,大家一般会称之以Why school或者Why major题,或者更笼统一些叫做Why文书。这类文书可以说是所有留学文书的始祖。虽然在今天,美国大学留学文书考察的对象和标准日益多元化,但根据AADPS的统计,超过三分之二的美国一流大学仍然在流程中要求申请者至少完成一道Why文书。其重要性由此可见一斑。

学校对Why文书情有独钟的原因

那么,Why文书的用意何在呢?AADPS陈欣老师认为,Why文书是考察学生与所申请大学(以及所申请的具体项目)的匹配程度的不可或缺工具之一。拿谈恋爱来做一个类比,恋爱的双方往往并不是通过好不好来评价对方,在更多的时候是要讲适合还是不适合。这对于双向选择的美国大学录取过程也是同理。与国内一考定终身、按分填志愿的过程不同,美国的高等教育体系并没有太多来自于政府的干预和管理,而是大学间彼此结成的松散联盟,联合的同时也有对抗(为什么如密歇根、俄亥俄州立、佐治亚理工等公立大学和几乎所有的私立大学都加入了Common系统。但如宾州州立、伊利诺伊香槟等公立大学仍然在可以预见的将来都会使用自己的系统?大家可以考虑一下)。这样一来,对于高中生来说,同时申请几所乃至十几所大学已经是一种必然。另一方面,学校的录取一旦发出,选择权就交到了学生手上。除了少数顶级名校,对于每所美国大学最终入学的人数都是要少于拒绝录取的人数的。

对于学校而言,把最优秀的生源网罗到麾下永远是录取工作的重中之重。但在候选者「优秀程度」相近的前提下,考虑到每年招生数目的客观限制,一个自然而然的选择就是要选择那些对学校和专业有「真爱」而不是敷衍了事的学生。因为前者有很大的可能性在拿到offer之后就会高高兴兴的来入学,而后者有很大的可能性只是恐惧自己在双向选择的过程中马失前蹄,随便挑选了该所学校作为备胎。如果后者真的没有其他的选择,对唯一给offer的学校来说未必是一件幸事;如果后者有更好的选择,自然也不会珍惜这个保底offer,对此预料不足的学校就会陷入招生不足的窘境。长远来看,如果这个筛选不做好的话,大学的竞争力和声誉就会渐渐下降,并在各个方面上走进恶性循环。

从另外一个角度来说,清晰明确的未来学习计划也是申请者实力的体现。对自己的能力、学术愿景以及学校所能提供的条件有清晰认识的学生,有较大可能在入读后能顺利适应环境并在其中充分发挥自己的潜能。这样的话,学生将不大可能中途转学乃至退学,而是一直给所处的社区带来积极的贡献,并最终顺利毕业成为一名学有所成的校友。

Why文书的重点和写作技巧

明白学校的良苦用心是写好Why文书的原点。接下来,让我们以AADPS早年三位学员最终成功赢得学校芳心的Why文书为例,谈一谈描述学习计划和申请动机的重点和写作技巧。这三所学校分别是埃默里大学(Emory University)卡内基梅隆大学(Carnegie Mellon University)马凯莱斯特学院(Macalester College)

开篇

相对于通用系统(Common Application)主文而言,作为附表文书的Why文书并不需要特别华丽或者别出心裁的开头。用平实的语言直击问题的本质即可。

Students at Emory are cradled by the enlightenment of arts—from buildings of Italian style, which provided settings for my favorite TV drama Vampire Diaries, to art history curriculum and to Michael C. Carlos Museum.

上面这个综述式的开头让招生官一眼即可了解文书的重点,不容易在后续阅读中跑偏。学生在这里考虑了内容方面的平衡,既说了自己的美剧兴趣消遣,也谈了后续将继续深入说明的课内外学术机会。

It is the beauty of ancient porcelain wares that led me to the world of economics. Since I was a child, I have been guided by my father, who used to work in the Museum of Imperial Palace, to appreciate the beauty within porcelains. […] As a specialist in finance and marketing, he teaches me to apply the theories of economics and statistics in my research. By analyzing the prices of 26 porcelain works in the last two decades, I learn to estimate the fluctuations of their prices over time.

如果自己的准备子(女)承父(母)业,用家庭背景引入也是一个相当自然的思路。虽然童年经历略显俗套,但例子里父亲职业的特殊性很好的弥补了这一点,给文书带来一种引人入胜的魅力。请注意父母的职业和所申请的专业并不需要多么的一致,只需言之成理即可。

I knew Dr. Chuck even before I made up my mind to study abroad. Like hundreds of thousands of students in developing countries, I was able to learn about the technical heroes of our time through his Internet History, Technology, and Security on Coursera.

个人的独特经历同样可以作为Why文书的开头。这么写的话要有意识的避免和他人撞车,选择一个较为个性化的,能与后续内容紧密互动的点作为突破口。

联系

在Why文书中体现自己与学校的联系不是必须的。但是如果有值得一写的内容的话也不要犹豫,一则这是学校会相当感兴趣的东西,二则也是表忠心的大好机会。

Ever since I learned about Macalester from College Confidential and some energetic alumni, I have been attracted by its distinguished features.

从网上了解美国大学是国际学生最主要的渠道,相当稀松平常。但是如果能和校友(包括自己高中去那边的师兄师姐)甚至招生官建立起联系,有第一手的交流的话,不但能以独到的内容充实文书,还能够体现出自己的主动性和热忱。对于国内出国大校的学生,务必不要错过招生官访校宣讲的机会。对于普通高中的学生,提前参加美国大学的带学分夏校乃至专门在申请前后进行访校也是一种行之有效的思路。陈欣老师之前就有一位学生成功从密歇根的候补名单转成无条件转学录取,感觉在这个过程中访校是功不可没的。

当然直接和学校高层建立联系也是非常有效的,我们有见过一些案例。确实有条件也有意愿探索这方面可能性的家庭则需要注意鉴别一些夸大自己在招生过程中的影响力的人士(以华人居多)。

Inspired by Charles Severance’s passion and firsthand experiences, I began to teach myself HTML and JavaScript and later served as an intern in China Unicom. However, none of these would be possible without online education technologies and services.

当然,如果确实没有相关条件,也是可以带一两笔,不过角度要找好。比如在这个例子里,学生提到学习过学校一位教授所开设的在线慕课,并从中得到了很大的启发,这个也恰恰和后面自己申请计算机专业与想做在线教育遥相呼应,形成了一个闭环。

学术

学生的主要任务是学习。虽然大部分美国大学都提供以不定专业(undecided)入读的机会,很多学校也许可乃至鼓励学生在大一大二广泛涉猎不同的领域,但在Why文书里面招生官还是希望看到学生对学校所能提供的学术机会有充分的了解和准备。对于这一点,学校网站上academics相关的页面是一定要看的,着重看看学校的教学理念和本科生培养方案。然后无论是否确定专业,也要到科系主页上看一个或者几个专业设置,并找到学校的syllabus查看关键和特色课程的课程描述和授课形式。

Your up-to-date program has both depth (e.g., functional programming as a mandatory requirement) and breadth (options to take humanities and arts electives), so I may take advantage of both technical and social methodologies to tackle new challenges in creating effective MOOCs.

这里面学生虽然没有展开细讲项目的课程,但是如functional programming等专业术语的应用已经揭示了她对课程大纲有相当深入的认识。后面将广度和深度结合起来解决实际问题的引申也正中要害。

I am eager to bath in the light of arts at Emory. Among its academic offering, I would take courses in Art History, for example, “European Painting 1590-1789”. I am especially interested in “Arts and Architecture in America and Europe”, a seminar that provides students with opportunities to study abroad. Students therefore can broaden their art vision through exploring comprehensive art collections in cities such as Amsterdam, New York, and Venice.

如果有特别值得一提的课程,字数限制也许可,则可以展开说明,选择性的列举课程的名称和内容,展现出自己的学习思路和兴趣。

On one hand, the Macalester economics emphasizes quantitative approaches to economic problems, and the rigorous trainings in quantitative skills will surely elevate my research ability, and bring my research on the correlations between market changes and art industry to a higher level. I am especially intrigued by the creative topics of the honor projects, such as “Do Wind Turbines Affect Property Values?” Hopefully, my own research will become one of the honor projects. On the other hand, to be an economics major of Macalester means to learn economics in a real world. The career-oriented teachings ensure students to equip with the most useful knowledge in practice, and offer them the strongest support in job market.

还有一种方式就是立即把学校的培养方针和自身的目标结合起来。上面的例子里,学生就从数量方法和实践操作两个方面说明了学校未来能给到自己的支持。在常规的专业学习以外,美国大学的本科项目还会有几个值得一提的学术主题:跨学科荣誉项目(honor program/project)出国学习(study aborad)研究(undergraduate research)住宿学院(residential college)就业(career service)。如果你正在申请的大学提供相关的机会,而且也正是你感兴趣的,请务必在学校网站上充分了解并在文书里体现。

需要强调的一点是,在援引学校网站内容时,直接拷贝和粘贴的内容不要超过三个词以上。同样的内容应该要尽力用自己的语言按照行文思路来重新组织一遍。不动脑筋的照搬照抄相信招生官是能够一眼看出来的,因为这类文章不在少数,既因为千篇一律而招人厌恶,也会被当成应付了事、缺乏诚意的产物。

环境

在教育以外,学校校园乃至周边的环境条件也是一个相当重要的点。以往见到不少同学在Why文书初稿里都对这方面没有足够的认识,殊不知环境条件的偏好在很多时候能够轻易的区分开看似不相伯仲的两个院校选择,对一些细节的深刻认识也能让学校刮目相看,自然而然的让招生官产生惺惺相惜式的认同感。毕竟这是要在未来四年生活(和战斗)的地方呐。

Being the only liberal arts college located in downtown area in the Midwest, and being the big family with the highest ratio of international students, it will be the best place for me to…

环境条件是多个方面的组合。文理学院很常见,校园坐落在市区也很正常,但是如果能一针见血的指出学校是这些条件叠加起来的唯一候选者,同时也说明或者暗示它们对自己的匹配程度,就会是一个绝妙的思路。

Furthermore, I would utilize museum resources in Atlanta, such as the High Museum of Arts, to fit in the culture of Atlanta’s contemporary arts.

环境条件也不仅限于学校内部,学校所处城市的资源以及院校间的合作都是可以仔细发掘的。这方面英文维基百科会是一个很好的补充资料。

After receiving a rigorous training on program design and computer architecture, I can broaden my horizons by involving in one of your influential education and outreach projects like Alice, Adventures in Computing, or even the OLI itself.

对于偏重于研究的专业,有必要访问学院和科系的主页,搜寻可能和自己未来发展方向相关的项目、研究突破和校内外的合作关系。

I can always remember the words of a Macalester student: “We are all self-motivated learners who do not passively wait to be inspired but work for all the chances to inspire our peers and professors.” This is exactly what I dream of.

不要忘记人也是环境条件的有机组成部分之一。不同学校的学生和教员群体都会有其独特的行事风格和公共特质。但想要通过寥寥数语把这些准确的概括出来绝非易事。几乎所有的美国大学都会鼓励教授开设自己的网上主页,也有一部分大学运营一个学生集体创作的博客来作为展示校园生活的窗口。通读一遍相关的页面和帖子会是一个很好的开始。此外,也别忘记讲讲喜欢的球队,或是研究下与自己兴趣相投的社团。

目标

正如成语「画龙点睛」一般,作为Why文书即学习计划类文书的精华部分而言,一个富有远见的学术目标乃至人生理想能很好的统领全篇,将文书升华到一个全新的高度。Why文书的目标既可以在文书中起到承上启下的作用,比如将话题从个人的情况转到学校和项目所带来的机会上,也可以放在最后作为一个总结,让读者眼前一亮并赢得他们的认同。当然对于一篇字数限制较为宽松的文书,可以分别用短期目标和长期目标来同时达成这两点。

I am also willing to make fine arts more accessible to students. Many not majoring in arts assume they do not have access to the abstruse, old-fashioned art works in galleries. To remove the perceptional barriers, arts should keep pace with modern values.

学生先表达了自己在入学之后面向身边同学普及艺术的热忱愿望,随后为论证自己目标的合理性做出了一些富有洞见的观察,指出了在艺术赏析中结合生动的现当代艺术的必要性。这样一来,她就可以顺水推舟的引出埃默里大学校园博物馆里提供的独特实习机会,以及自己未来有可能在校园中推行的一项学生作品展示活动。

What my father has instilled me—the passion for art and art industry—opens up the door to a new world. I would like to continue my pursuit of beauty, with my mathematical ability and economic analytical skills.

当然,目标的来源是多种多样的。在这段引文里,学生藉由自己的家庭背景,成功的给自己进行了一次独到的定位,站在了人文与科学的交叉口。如此也为后面力陈学校在跨学科领域的优势做足了铺垫。

Thus I intend to dedicate myself to the innovation and expansion of the sector of online education, so that one day children and adolescents around world could easily benefit from the common knowledge repository of human being.

直抒胸臆式的说出目标也是另外一种选择。在线教育是学生以往编程经历、在线公开课学习经历和申请计算机科学专业的一个升华,同时也兼顾了学校在这方面的特色。因为有这些点作为坚实的基础,本来相对宏大的目标本身也变得相当有说服力了。

AADPS陈欣老师推荐大家在Why文书构思时仔细想想自己的目标,并且避开以下几个误区:

  1. 过于宽泛的目标:我们都知道大学毕业以后每个人都是要或多或少为社会做贡献的,这类空话套话应该避免出现
  2. 过于直接的目标:申请计算机系肯定都是要做出色的程序员的,这类显而易见的事实应该避免出现
  3. 过于不切实际的目标:人有理想是至关重要的,但是用力过猛的话就会变成空想乃至妄想了
  4. 容易和他人撞车的目标:不是说不能写想做企业家、投资银行家、科学家或者志愿组织领导人。问题在于为什么要做?准备怎么做?需要着力于这些方面让自己的文书在千人一面的泛泛而谈中脱颖而出

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如何在留学文书里描写成功

你是否遇见过所谓的「邻居家的孩子」?

小林*就是这样的一位。他就读于人大附中,并担任学校的学生会副主席。这一职务的主要任务是协调学生会和其他学生社团的内部事务以及作出最终的仲裁。你没看错——是仲裁。这还没完,他同时还出版了两本书、拿到了各式竞赛和优秀干部奖项。今年暑假他刚去了摩根士丹利在北京的办公室进行实习(别问我他是怎么找到这种机会的)。

真是少(sang)年(xin)英(bing)才(kuang)啊。

其实,小林人挺好的。要是他性格稍稍有点偏激,他的同学们可能就得时不时的在心里的小本本记上一笔了。

但他的背景确实很令人艳羡——基本上是让人眼珠子掉下来的那种——在他写留学文书的时候,很难想象他应该怎么处理相关的经历,才使得自己不会成为一个自吹自擂的家伙。

对于小林这种类型的优秀学生,直白写出自己的经历和吹牛基本上没啥区别。换句话说,可能他每月都要召开百人会议并向校长和教导主任作报告,而且暑假还刚刚帮助一家我们耳熟能详的公司上市,但他没法和别人直说这些令自己增色的事迹而不令人产生疏离感。真是说也不是,不说也不是啊。

对于还没出色到那种程度的学生——说的就是你——写自己引以为傲一面的时候其实也并没有什么不同的。虽然你可能从没做过尽职调查(due diligence),你也必然会有不少茶余饭后的谈资。但是如何在保持沉默(显然在申请美国大学时,这不是一个可用的选项)和吹牛皮之间找到一个平衡点是值得我们好好研究的问题。

*因为有家长学生专门问到他,在此声明小林是一位虚构的人物,不过也正因为如此,他就活在你我身边。

误区

希望前面所说的不会给你一种错觉,让你在留学文书里对自己的成就闭口不提。事实上,美国著名的商业杂志《福布斯》认为如今人们往往更难把自己销售出去

普通的美国人每天要听和读差不多十万词。数十年间的研究表明我们学到的东西的80%在二十四小时里就会忘得精光。这使得在他人脑海中保留下你的信息变得难上加难。

相较而言,中国人可能比西方人还要更为含蓄,学生在学校里受到的训练也极少涉及自我营销。但是通过在留学文书里写出成就,你能有更大的几率能给招生官留下深刻印象,这是在激烈竞争中脱颖而出的法宝。以下还有几条额外的理由:

  • 素材的取舍:人们往往对自己的成就有着尤为深刻的印象。而对于引人入胜的留学文书,作者能够提供详实丰满的素材是一个前提。
  • 展现真实的自我:当你在留学文书中分享自己的成就时,你能与读者建立起一种深入的联系,并可能因共同的经历而产生共鸣。
  • 能力和潜力:你的成功能从一个侧面体现你在学术、专业和领导力方面的造诣。这些与你在申请中提交的硬性条件一起,可以让招生官更全面中肯的评估你是否能与预申请的项目相匹配。

技巧

1. 透出一股敬畏感

如果你希望分享一段让他人敬畏的故事,你自己最好也承认并对这种感受泰然处之。

一位美国海岸警卫队队员经常在月黑风高的夜里突袭被海盗占领的货轮。当别人问起他是否害怕时,他说:「该死,我怕得要死。但是我们还是尽可能快的行动。回想起来我能回头讲述这种事情真是谢天谢地。」

把这种经历视为理所当然反倒是不正常的。因此,在留学文书中不宜过于掩饰自己的真情实感,比如面对挑战的畏难情绪。表现出自己真实的一面能拉近你与读者间的距离。

2. 对成功持感恩的态度

斯蒂芬是一名牙签雕塑艺术家,在全美各大媒体平台均有报道。他使用三万支牙签搭起了金门大桥的复制品,还用做过帝国大厦和遥控船。他对自己的成就显然非常骄傲。但当别人表达对他的赞赏时,他总是咧嘴一笑,像是在说:「我也不敢相信。」

表现出对成功本身以及对帮助过自己的个人或集体的感恩是极有必要的。

3. 自我贬损一些也没有关系,但不要过火

一位为政客写演讲稿的秘书一直机智的称自己是「给主笔打下手的」。这样往往能使他的谈话对象放下戒备之心,并开始问他们真正想问的问题,比如说,「你认识莱温斯基么?」

「邻居家的孩子」小林早已意识到了自黑的必要性。当他的同学问起他在投资银行的实习经历时,他一般面无表情的说:「嗯,那可不比度假。我在一个小隔间里一坐就是十小时,弄了不少Excel表格,大多数时候在等老板下新的指示。」当然如果把这句原话放到留学文书里显然是不甚明智的,但是你能用同样的思路专注于执行层面并适当解构自己的成绩。不过如果夸张到下面几个例子的程度就过头了:

  • 我不敢相信有那么多人把我老婆当成张柏芝。他们老把我当成保镖可不是啥好经历。
  • 诶。本以为从瑞士学三个月滑雪就完了的,老爸一个电话我又得直飞硅谷帮他打理生意上的事。
  • 我下周就得去参加国际机器人大赛了,可得好好再把算法专研专研。

觉得很荒唐对不对?问题的关键在于不要用诉苦或抱怨来掩饰自己的成就,很多情况下这比自夸听起来还糟糕。因为你正在下意识的用不甚高明的手法来欺骗别人。

4. 前后呼应

在《重新发明你自己》中,作者道利建议在谈论自己长处的时候带上一位朋友,并预先和对方通个气来彼此赞扬。事实上,人们往往认为来自第三方的评价会更为可信。因此如果留学文书里讨论的事迹能和推荐信的评价对应上但又能互为补充,效果显然会大大增强。

5. 行文幽默

适宜且文雅的幽默是化解自吹自擂之嫌的神器。一位著名艺术家在被问到自己成功的秘密时是这么回答的:「我不知道,或许是因为我自三岁起就有机会在纸上用彩色铅笔涂鸦吧。」

一位体育非常出色的同学也没有照直在留学文书中罗列自己的训练和比赛经历。事实上,他的文书是以自己打破建校以来的历史,作为唯一一名班级女子运动队的男队长的事实开篇的。这种变通的叙事方式从一个侧面反映出了他的实力,也突出了他的思维开明以及为集体所做出的贡献,反而更容易被人记住。

6. 言简意赅

对自己成就的叙述未必需要太多笔墨。你也可以尝试用白描的手法不经意带过,以下是两个可供参考的例子:

  • 我很幸运能领导一个二十人的团队完成了模联筹备。没有学弟学妹们的热情支持,这是不可想象的。
  • 去年,我们校队在市物理实验设计竞赛中拿到了一等奖。但更重要的,我为自己通过实践理解了量纲和误差等概念而感到高兴。

如果你还是不太清楚该怎么写自己的具体情况,在我们APP里问一声也没关系,老师们在不是忙得昏天黑地的情况下会给你简单讲讲的。

7. 带上一点个性

你最能给人留下印象的事未必是学术成就,而可能是在你与对方学校的交集中。即便你是年级第一还拿了三四枚奥赛金牌,比起大段大段的写自己挑灯夜战攻克世界级难题,在适当的地方谈一谈你在预申请学校暑期课程中的所见所闻乃至与招生官的当面沟通可能会更好一些。

你的成绩和奖项等一般都会包含在申请中。这时往往更需要加深与学校的联系,这样你的成就能作为你就读意向的一部分而更自然的体现出来,而不会让招生官产生「反正录了也不会来的」这种对你不利的想法。

8. 留有余地

看到这里,你或许会想:「虾米?陈欣老师不是一直让我写出最有趣和最令人印象深刻的成就么?」

没错儿,但是你别一篇文章写成流水账了。能在Common Essay里把一个成就说清楚已经实属不易,别忘记实在要写的话还有附表文书呢。最后你总会有额外的材料用不上的,这很正常。关于具体的材料筛选,我们也有一个专门的理论可以供你参考。

你是希望自己的留学文书能够令你显得杰出和有趣,但是碎碎念决然起不到这种效果。把所有的成就塞到一起通常会导致中心的缺失,也没法确认招生官乐意全部读完。当然有一点例外,我倒是逢人便说自己一手做了这个网站aadps.net。好像也没啥大不了的 😉

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如何在留学文书里彰显与众不同

做不一样的自己!

大家常常在电视荧屏上看到穿着光鲜的少男少女在蓝天白云下唱着跳着喊出这样的口号,看着很是激动人心,仿佛只要拥有了某某产品,就能改头换面,让自己成为一个与众不同的人。然而当美国大学的招生办一本正经地向我们提出这样的问题:你要怎样展现自己的与众不同?许多中国学生就会在这个看似简单实则复杂的问题面前踟蹰不前。

——是啊,我到底有什么跟别人不一样的地方呢?

生活不是广告,要体现自己的与众不同,也并非像广告中描述的那般简单,只需一片口香糖,一件新衣服,或者一个新化妆品,就能让你变得更有个性。「个性」(identity)是更为深层次的概念,它深深根植于一个人的性格、思想、爱好、经历、背景,它就像是鲜明的标签,让一个学生能够在申请中展现出独特的色彩,在短时间内迅速抓住招生官的眼球。这么说还是有些抽象,我们先来看看申请中我们最常用到的通用表格(common application)的一道文书题目:

Reflect on a time when you challenged a belief or idea. What prompted you to act? Would you make the same decision again?

回忆一下,你是否曾经挑战过某种信念,或者质疑过某种想法。你这样做的动机是什么?如果给你第二次机会,你是否还会这么做?

这个文书题目,被我的学生们一致评价为通用表格中最难写的一道题。为什么?因为它需要申请人展现出自己特立独行的一面,勇于挑战权威,勇于质疑观念。对于中国学生来说,挑战权威是相当困难的事情,因为我们从小就被教育着在家里要听家长的话,在学校要听老师的话。即使是成长环境相当宽松的95后,也难免碰到社会固有观念的壁垒,不敢轻易逾越。然而这种不轻信权威的能力,正是美国大学所珍视的「个性」的重要部分——没有独立的思考,就不会有独立的人格,那么也就不会有个性可言。在这里需要提醒大家的是,我们需要正确地理解什么是独立的思想,这个概念跟美国大学经常强调的「批判性思维」(critical thinking)类似,是一种在充分知情的前提下,经过缜密的分析和考量,得出自己的见解的过程,并不是对别人的观点一律进行反对,那样只会被学校当作头脑简单的激进分子。「权威」并不等同于「错误」,它可能是正确的,也可能是错误的,更有可能的是正确的和错误的观点都参杂在一块儿。学会将错误的观点筛选出来,是培养个性的必经之路。

除了独立的思考能力之外,美国大学还非常看重学生改变他们所生活的世界的能力。「改变世界」听起来好像很恢弘壮观,但是落到小处,无非就是让自己周围的人生活得更舒心一些,方便一些。比方说某个生活小区里的运动器材已经十分老旧,许多都不能使用,学生能不能通过自己的努力,用拉赞助的方式也好,自己卷起袖子修理的方式也好,把这些器材恢复如初。这样就能在某种程度上改变一批人的生活,给他们带来便利。而这个点说到底,其实也是「个性」。为什么别人觉得保持现状挺好的时候,你要寻求改变?为什么你就不能跟别人一样呢?因为你是一个需要用行动来展现自己的不同之处的人。塔夫茨大学的文书题目就体现出了美国大学的这种价值观。

Nelson Mandela believed that “What counts in life is not the mere fact that we have lived. It is what difference we have made to the lives of others that will determine the significance of the life we lead.” Describe a way in which you have made or hope to make a difference.

纳尔逊·曼德拉相信:「生命中真正重要的,并不是我们活着这个简单的事实。我们给他人的生命带来的改变,才能决定我们自己生命的意义。」描述你曾经带来改变的一种方式,或者是你希望带来改变的方式。

从题目中我们可以看出,个性不是靠说出来的,而是要用行动来证明的。一个离群索居,两耳不闻窗外事的人,也许会被别人称赞上几句「很有个性」,但是这种孤立并不等同于真正的个性。如果你的人格没有很好地折射在你所做的事情上面,即使用再华丽的语言来描写你的人格有多么深刻磅礴,也难免显得单薄,无法与那些脚踏实地做了事情的申请者抗衡。行动始终是最有分量的说明书。

分析了两种常见的要学生展现个性的题目,我们就可以总结出来美国大学希望从哪些方面来审核一个「有个性」的学生了。

  • 有独立思考、辩证、行动的能力。
  • 有带来改变的决心和力量。

只要能够在文书中体现出这两个点,那么向学校展现自己的独特之处的任务,也就算是圆满完成了。这个时候屏幕前的你大概已经把眉头皱成了「井」字,开始苦苦思考着表面上看起来平凡的自己什么时候能够具有如此高大上的品质。其实,「个性」固然是中国学生普遍的一个软肋,但也并不是不可逾越的难关。接下来我会结合我们的学生往年录取的实际案例来讲解几个小技巧,让你能够更加轻松地在申请文书中展现自己的个性。在阅读的时候,也请牢记,无论使用什么样的小技巧,大前提都是要在文章中遵循上面提到的两个黄金原则:独立思考的能力和带来改变的力量。

1. 适当地加入幽默感做调剂

以我从业六年的经验来看,幽默感是中国学生在申请中最为欠缺的东西。难道是因为中国学生比其他国家的学生都更苦吗?答案还真是这样的。很多孩子回想起自己以往的十几年人生,往往都充满了艰辛,于是写出来的文章也充满了血和泪,苦得像小白菜一样。再加上中国的基础教育往往强调严肃的、抒情的文风,不鼓励轻松俏皮的文风,导致众多学生的文章都具有高度的同质性,似乎不把招生官煽情得掉下几滴眼泪来就不算成功。这个时候如果有一篇文章能够表现出幽默感,让招生官嘴角上扬,就会很容易地跳脱出来,显得与众不同。

拿我以前辅导过一个拿下密歇根大学安娜堡分校的录取的学生做例子。他的分数在众多竞争者中并不具备竞争力,而他的秘诀恐怕就是文章中的幽默感。他二萌二萌地描述自己怎么试图做一个特斯拉线圈给手机充电,结果把手机给啪叽打坏了,然后又描述自己想要检验电视广告里常说的震动式腰带能不能减肥,所以给几只小白鼠的肚子上捆了个小马达,让它们每天都震上两小时,很是销魂。最后他满足地总结道,科学真好玩啊。他的重点不在于炫耀自己做的这些实验有多厉害(事实上实验失败的远远多于成功的),而是欢快地描述实验中的小细节,把读者拉进了当时的情境之中。

2. 从看似平常的兴趣爱好中挖掘出独特的点

在激烈的申请竞争中,我们有时候会看到一些「大神」有着非同一般的兴趣爱好,比方说我辅导过的获得达特茅斯全奖录取的孩子从八岁就开始学习说快板,获得康奈尔大学录取的学生则能够用一张正方形的纸折出一条栩栩如生的喷火龙,不用胶水、剪刀或者木棍,只凭借一双手就完成全部工作。他们把精力和时间放在一般人不会注意的领域,并且取得了相当的成就。这使得他们显得非常有个性。如果你现在离申请还有一段时间,也不妨多关注关注这种生僻的领域,三百六十行,行行出状元,如果你能够在某个领域做精做专,在申请的时候也能拥有独特的优势。

但是如果你没有过多的时间,也没有这种另辟蹊径的兴趣爱好,就尝试在看似平常的兴趣爱好里挖掘出不一样的点来。这里我要用一个录取了纽约大学的学生做例子。她的兴趣是享受美食,想必许多吃货都跟她有深刻的共鸣,没有人会拒绝一顿丰盛的佳肴。可是仅仅在文章中描述自己有多么喜欢美食,这显然是不够的。于是我指导着她去思考美食与生活的关系,寻找一个可以切入的点。最后我们将切入点落在了「乡愁」之上。一个地方的美食,往往是与这个地方的文化紧密地联系在一起的。如果能够通过品尝美食,回溯家乡的文化,乃至祖国的文化,那么「吃」这个活动就被赋予了更多的意义。于是在她的文书中,她描写了自己因为在海外求学,总是很馋外婆做的辣子鸡丁,于是在美国高中办了个「文化厨房」的活动,让大家把自己的家乡菜带来厨房烹饪,分享自己儿时记忆中最好吃的菜。这样她就超越了一般吃货的境界,把品尝美食变成了一种跨文化交流的活动。

3. 融合家庭背景

说到家庭背景,这个往往是中国学生忽视了的资源。父母的人生经历要比学生本人的丰富得多,父母的身上也许有一些有趣的故事可以诉说,成为学生自己的故事的楔子。比方说父母早年在商界的艰苦打拼,可以作为学生从商的动力;又比方说父母对国学的热爱,可以启发学生在传统文化领域的探索。俗话说,龙生龙,凤生凤,在文书中适当地展现自己的家庭背景,有利于招生官了解到你成长的环境,从而对你有个更好的认识。不过家庭背景固然可以凸显,写的时候要注意主次分明,不要让一篇文章变成专门介绍你父母的个人陈述,让你自己变成陪衬。我曾经给一个孩子修改过个人陈述,他在文书里特别自豪地描述自己的父亲是怎样一个脾气火爆、个性强硬、工作能力极强的人,每一段写的都是父亲的故事,最后结尾深情地总结道:这就是我的父亲。这篇文书本身写得不错,但是看起来更像孩子父亲的申请文书,而不是孩子自己的申请文书。如果这是要申请商学院的工商管理硕士,也许没问题,但是如果申的是本科,那就离题千里了。

为了让大家把握好描写家庭背景的度,我要用一个录取了史密斯学院的学生的主文书做范例。她的父母因为工作关系,在非洲的苏丹驻扎过一段时间,她也在那个极度贫穷且面临着内战危机的国家呆了一整年的时间。那个时候孩子的年纪并不大,只有八九岁。所以她在初稿里完全没有提到这段经历,认为不是很重要。但是我和她面谈之后,意识到这段经历是让她与同龄人区分开来的重要的点,童年时期在苏丹的经历,能够跟她之后的志愿者活动结合起来,很好地解释她为什么要关注那些社会边缘的人群。于是我指导着她在主文开头,描述她在南苏丹的时候,见到那些因为内战而逃亡到城市里露宿街头的人们的震惊感,然后再接上她长大之后帮助他人的行动。这样,她的家庭背景让她的活动升华了一个层次。

4. 制造不同特点之间的反差

读到这里,你可能已经开始思索,如果缺乏幽默感,又没有独特的兴趣爱好,家庭背景也非常普通,是否就很难在申请文书中表现出个性来了?先别急,还有一个能够迅速上手的技巧,那就是寻找出你的两个差异最大的特点,将他们放在同一篇文章里。举个简单的例子,如果你是一个娇小可爱的女孩子,你可以描述自己特别喜欢看橄榄球联赛,还想去打一打,体验一把在赛场上撞人或者被人撞飞的豪爽感觉。在现实生活中,反差可能会出现在各种各样的领域,如果能够把这些反差提取出来,写到文书里,也会有很好的效果。

之前我辅导过的一个学生,就抓住了这种反差的精髓。他是个身高一米九三、身材健硕的运动员,却在文章中描述自己怎样给一群两三岁的聋哑儿童当保姆,照顾他们的事情。他写到那些小孩把他当成大树攀爬,他的身上总是挂着好几个小家伙,让人忍俊不禁。这种鲜明的反差很好地烘托出了他的心地善良的特质,让他获得了卡内基梅隆大学工程学院的认可。


寻找「个性」之路看似漫漫,其实也没有那么遥远。个性往往就在我们自己的内心里,在我们日常生活的一举一动里。读完这篇文章之后,希望你能够找到克服中国学生的软肋的方法,自信地对自己说一声:「做个与众不同的自己!」

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Common申请系统文书解析(2016版)

文书题目

  • Some students have a background, identity, interest, or talent that is so meaningful they believe their application would be incomplete without it. If this sounds like you, then please share your story.
  • The lessons we take from failure can be fundamental to later success. Recount an incident or time when you experienced failure. How did it affect you, and what lessons did you learn?
  • Reflect on a time when you challenged a belief or idea. What prompted you to act? Would you make the same decision again?
  • Describe a problem you’ve solved or a problem you’d like to solve. It can be an intellectual challenge, a research query, an ethical dilemma—anything that is of personal importance, no matter the scale. Explain its significance to you and what steps you took or could be taken to identify a solution.
  • Discuss an accomplishment or event, formal or informal, that marked your transition from childhood to adulthood within your culture, community, or family.

翻译:

  • 有些学生有如此有意义的背景、身份、兴趣或才能,以至于对他们来说缺了它整个申请就不完整。如果你正是这种情况,请分享你的故事。
  • 失败是成功之母。回忆你曾经经历过的一次变故或失败。它对你有什么影响,你学到了什么教训?
  • 回忆你曾质疑过的一种信念或想法。是什么促使你这么做的?你还会做同样的决定么?
  • 描述一个你已经解决或者希望解决的问题。这可以是智力上的挑战、研究项目、道德困境——对个人有重要性的任何事都成,无关规模。解释这一问题对你的重要性,以及你是如何或会如何一步步找到解决方案的。
  • 阐述一个可大可小的成就或事件,但它标记了你在你所处的文化、社区或家庭中的成长。

解析:

  • AADPS分类IV-a/AADPS分类I-c

    AADPS陈欣老师:从最初的第五题沿革而来,先是删去了diversity,这一次又把identity作为并列的一项(原先的文字是a background or story that is so central to their identity),在字面上弱化了对所谓「弱势族群」(URM, under-represented minority)的偏向,但仍然可以把这道题看成是给美国本土非裔墨裔学生预留的。对于一般中国学生而言,如果有特殊的家庭背景或在自己预申请的大学专业上有特别才能(这方面需要在活动和奖项上能够印证),推荐写这个。但是连题目里都是说some students,所以并不是每个人都适合。

    AADPS邓洁老师:这道题目是历年通用表格里出现频率最高的题目,我们也称之为「万能」的题目。它之所以万能,是因为它几乎无所不包,从学生的成长背景,到兴趣爱好,都可以写到这个题目里面。但是它也绝非简单,就是因为学生必须很好地认识到自己究竟是怎样的一个人。在我们老师看来,这道题的题眼在于identity,也就是学生对自己的认知程度有多深。只有真正了解自己的人,才会清楚地知道,成长背景对塑造了今天的自己有多深刻的影响,而兴趣爱好又从什么程度上折射出了自己的人格。

  • AADPS分类IV-b

    AADPS陈欣老师:成功的留学文书永远是正面的,所以说到「困难」,就应该转到「教训」甚至是「克服」上面。当然,巧妙的构思是能为这种标准套路增色不少的。题目里新增的一句说明「失败是成功之母」也印证了这一点。

    AADPS邓洁老师:从2013年开始,通用表格就加入了与失败这个话题有关的文书。这道题目可以说是中国学生比较难以应付的一道,因为申请美国本科的学生往往来自于富足的中产阶级家庭,自小很少经历磨难或挫折,对失败这两个字的了解,往往停留在考试没有考好,或者跟小伙伴吵架闹翻之类的事情上。如果要在个人陈述中写这样的事情,难免会给招生官留下思考问题不够深入,人生经历不够丰富的印象,所谓少年不识愁滋味,为赋新词强说愁。不过值得注意的是,在我们的老师辅导学生的过程中,经常遇到对这道题非常有兴趣的学生。他们认为自己的成长总是没有达到心目中的要求,所以非常能够体会失败的心情。然而因为对自己要求过高,从而觉得人生非常失败的题材,对于招生官来说并没有太好的效果,因为这样会使得文书的基调显得灰暗消极,难以给人以振奋的力量,自然也无法从众多申请者中脱颖而出。所以避免消极的基调,强调从失败中站起来的过程,才是这个题目的重点。如果要选择这道题目,就要突出吸取教训,重振旗鼓的故事,而不是沉溺于失败之中。

  • AADPS分类I-a

    AADPS陈欣老师:考察批判性思维(critical thinking)和个性,题目没有改。对于此题,以后是否做同样的决定都可以。答「是」的话要强调独立思考,答「否」的话要强调成长。这道题而言中国学生不具有太大优势,因此在没有特别好的思路时,不用生搬硬套,即便写的话也要注意避免过于偏激。

    AADPS邓洁老师:第三题关注的是学生挑战固有观念和权威的精神,体现出了美国大学对批判性思维的关注。与第二道题类似的是,这道题也可以说是中国学生的软肋,因为中国式教育强调的是服从和听话,鲜有挑战的机会。然而如果能够从中式教育的森严环境中,看到可以挑战的理念,并且奋勇地站出来付诸行动,那么就更为难得可贵。然而并不是说只要能够推翻前人的理念就是好事情,重点还是在于,你要取代旧理念的新理念是什么。这个新的理念是否更加合理,更加宽容,更加符合社会发展的趋势?如果你没有一个明晰的新理念,而只是因为不愿意服从权威而加以反抗,这篇文书就会显得内核不足,缺乏坚实的骨架。

  • AADPS分类IV-d/AADPS分类IV-e

    AADPS陈欣老师:去掉了之前让学生觉得有些不知所云的社区题,这道题目就事论事,因而一般而言更好下笔一些。写的时候既可以从专业知识运用的角度出发凸显自己的问题解决能力,也可以就一个艰难选择来谈谈自己的三观。至关重要的一点是要确保言之有物,用一个真实可信的案例来做到「表现,而非说服」(show, don’t tell)。

    AADPS邓洁老师:你要解决一个什么样的问题?这道题很好地反映出了美国大学的实践精神。申请者作为未来社会的栋梁,必须立足于问题的解决,而不是夸夸其谈。有的学生以为这道题是给勤于动手的理科生或者工科生准备的,其实并不尽然。文科生可以考虑政治、经济乃至哲学伦理问题在生活中折射出来的具体事例,比方说最近国内外的社交媒体上关于是否接纳叙利亚难民已经吵得不可开交的问题,理科生则可以考虑生活中遇到的一些看似简单实则不容易的小问题,比方说是冷水结冰快,还是热水结冰快。但是这道题的题眼也十分具有误导性,实质上并不是问题,而是对你的重要性。为什么?因为一个人会关注什么样的问题,跟她或他的人格是密切相关的。热爱学术的人会更加热爱学术研究,领导力强的人会更加关注社会现象。所以这道题本质上还是一篇个人陈述,而不是实验报告。所以不要钻进了问题的牛角尖,只谈问题,不谈自己,而是要透过你解决问题的过程,来体现出你的性格特点。

  • AADPS分类I-b

    AADPS陈欣老师:最初Common申请系统是有一道1000字符的让描写自己一个课外活动或工作经历的题目的。当时不少学生没有很好的把握这一点,会让长短两篇文书重叠起来,白白浪费机会。从适用范围来说,本题延续了这种思路,在上一个版本中是唯一一道人人可写的万能题,因此撞车的可能性比较高。不过在这一个版本中新增的第四题可以勉强帮忙分摊一些压力。注意到限定是在marked your transition from childhood to adulthood,因此需要尽力找一件鲜明的标志性事件。不论大小,只要写出这件事对自己成长的特殊意义,就是成功的。

    AADPS邓洁老师:关于成长,始终是美国大学关注的重点。招生官不一定希望看到一个老气横秋的高三学生,但是他们十分希望看到一个充满成长的潜力,能够在人生过程中不断提升自己的视野、增强自己的思考能力和独立承担肩头责任的学生。所以这道题的关键词毫无疑问就是transition,从一个孩子变成一个大人的过程。然而成长这个过程又是复杂的,每个人的成长轨迹也各不相同。所以申请者有必要定义自己究竟怎样才算成长。在我们老师辅导学生的过程中,遇到过将成长定义为能够关怀他人的学生,也遇到过将成长定义为能够独立掌控自己人生的学生。这些定义都很好,只要能够符合他们的人生轨迹,就可以折射出他们的人格,给招生官留下不错的印象。

字数限制:五选一,250-650词

Please provide an answer below if you wish to provide details of circumstances or qualifications not reflected in the application.

翻译:如果你希望的话,请用以下的空解释申请材料中未反映的细节、情况或资历。

解析:AADPS分类III-a

字数限制:可选,650词

题目归档

2013-2015 [+]

2012以前 [+]

拓展阅读

申请美国大学的文书素材选择(2016版)

美国大学个人陈述(application essay)写作的常见误区与技巧

版权申明

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