英文写作指南——时态篇(上)

AADPS过去所修改指导的留学文书中,99%以上有时态问题。其实,英语的时态规则在众多西方语言中算是最简单的之一,但相对于完全没有时态概念的中文还是复杂了一些。因此,绝大多数中国学生,作为一门全新外语的初学者,仍不可避免的把中文的写作思维和习惯带入并导致了不准确、不专业的语句。为帮助大家改变这种现状,AADPS正致力于通过一系列高质量但简单明了的语法介绍类文章,阐明中国学生进行留学文书写作时可能会遇到的一系列难点。

为什么说英语的时态规则很简单?从词形变化(inflection)的角度来说,一个英语单词一般只有基础形态(infinitive,即不定式,直接用在句子里往往前面要加to。这里的infinite,是相对于其他各种遵循词形变化规律的动词形式而言的),加-s的单三形态(present tense –s form),过去时(past tense),在完成时中用到的过去分词(past participle)和进行时中用到的现在分词(present participle)。在这些里面,简单时态的组合只可能有过去和现在两种。例如,"爬"这个单词,过去为climbed,现在为climb(s)。又如,"思考"这个单词, 过去为thought,现在为think(s)。但是,在别的西方语言,例如法语里,我们有"爱"的基础形态为amier,现在单三为aime,过去(文学)单三为aima,未来单三为aimera,过去(未完成)单三为aimait,就不提其他各种性(gender)、数(number)、格(case)、体(aspect)、态(tense)、式(mood)所可能产生的变化了。

强调英语只有两种简单时态是有实在意义的,看下面这些句子。

After I complete the project, I will carefully check the consistency between modules.
After I completed the project, I carefully checked the consistency between modules.
After I will complete the project, I will carefully check the consistency between modules.
After I would complete the project, I carefully checked the consistency between modules.

标红的句子,虽然在逻辑上是完全合理的,但是并不符合通常的英语语法。由此可见,英语的将来时与过去时或现在时在语法上并没有完全等同的地位(不过,如果这里使用will的本意"愿意"的话,某些特定的情况是可以说得通的)。

现在时(Present Tense)

一般现在时(Present)

My physics instructor once said, "Quantum Mechanics is the key to modern sciences."
My father told me that ignorance is bliss.

事实上,纯粹的一般现在时(指描述现在发生的事,使用动词原形)在留学文书写作中使用得并不普遍("现在"永远是指写留学文书的那一刻,但是这显然是不值得讨论的事。如果你见到到处用一般现在时的留学文书,质量得画一个大大的问号)。比较常见的情况是直接叙述(direct speech)别人的原话,或者是间接叙述(indirect speech)的原话在目前状况下依然成立。

但是值得注意的,有不少特殊的用法也是采用一般现在时的形式。这些在我们的时态篇(下)里会详细讨论。

现在完成时(Present Perfect)

I have just completed my undergraduate research project, which puts a heavy emphasis on novel statistical approaches.

使用助动词have或has加上动词的过去分词形式。在留学文书中,这个时态一般只用在接近结尾的地方提一两句自己最近为留学做准备的努力。这种情况一般是最近发生了值得写,但处于种种原因又不想特别过于解释的事情。这是因为,现在时隐含了一种充满变化的含义,读者不大会在心理上希望得到一个极为圆满完备的答案。

现在进行时(Present Progressive)

I am now improving my academic writing skill while seeking a summer intern position.

使用助动词is,am或are加上动词的现在分词形式。在留学文书中,这个时态一般只用在接近结尾的地方提一两句自己最近为留学做准备的努力,与完成时不同,这个努力还没有结束,并要继续下去。是一种很好的表决心方式。

现在完成进行时(Present Perfect Progressive)

I have been indulging in subjects such as Mathematics and Physics for a long time.

顾名思义,是完成时与进行时结合的形式。这种情况一般要体现一个具体的时间段(可能很长,并横跨过去、现在与未来)。这个一般说一种正面的个人习惯,而且在之后用一般过去时展开说明会是比较好的思路。

过去时(Past Tense)

一般过去时(Past)

In classroom, I fully immersed myself in the panorama of modern life science.

留学文书写作里80%以上的句子采用一般过去时,就是通常的陈述。

有一个特别的情况,used to do sth.,表示过去的一种情况或者事实,但是现在不成立。注意如果要用否定形式的话,需改回用一般过去时。

过去完成时(Past Perfect)

By the time contenders finished their design, our team had already compiled a comprehensive report.

通常,过去完成时与过去时一起用,描述发生在一般过去之前的事情。在留学文书里,我们用这种时态描述一种交织的关系,营造紧张刺激的气氛或者单纯证明自身的实力。

过去进行时(Past Progressive)

In my sophomore year, I was trying to identify a goal for my life.

描述在过去某个时间段进行并完成的行为,和现在完成进行时一样是很好的主题句。不过这个多用一两次其实还好(只要时间段是不同的),但是如果I have been doing出现太多次,就显得作者太无聊了。

过去完成进行时(Past Perfect Progressive)

I had been focusing purely on English grammar for more than three semesters before I realized the flaws of such attempts.

某个时间段进行,并在某过去事件前完成的行为。正常情况下不会出现,但是进行自我批评的时候很顺手。

将来时(Future Tense)

一般将来时(Future)

I will certainly be a contributing factor to your esteemed college.

英语里面一般使用will和shall加上动词原形来表示将来的意味。传统上来说,shall是和I或者we连用的,will与第二、三人称连用,表示一般性的意愿。但是如果反过来用(shall用于与第二、三人称,will用于第一人称),表示强烈的主观动机。所以例子里这句话,如果前文没有充分的论据支持,是不大靠谱的。值得注意的是,在今天的美式英语里,shall已经不是一个很常用的字了。

还有一些其他的短语可以表示未来的意味,如be going to do/be about to do(注意:I am going to the United States是另一码事)。很多时候,它们可以与will混用,但是be boing to侧重于表示既定的计划,而will侧重表示主观动机。

留学文书里不会出现太多的将来时,一般只出现在结尾简短讨论职业规划的地方并体现作者的一种正面的精神状态。

将来完成时(Future Perfect)

By the time I earned my master's degree, I shall have passed all CFA exams and accumulated ample real-world experience.
By the year 2050, it is estimated that the broadband access of average Chinese families will have reached a satisfactory level.

用于讨论职业计划的另一种方式,未来之前的未来。当然,用这种时态来展现行业大趋势并带出一个有冲击力的开头也不错。

将来进行时(Future Progressive)

When I return, I will be using my newly-gained knowledge on education challenges found in underserved communities of my hometown.

将来持续的动作。其实在留学文书写作时一般没有特别的理由使用这种时态,因为它经常被一般将来时,现在进行时甚至一般现在时替换,为追求语言的简洁,很多的时候就不用舍近求远了。

将来完成进行时(Future Perfect Progressive)

AADPS过去的几千篇留学文书里没出现过,估计你也不会用到。

过去将来时(Future-in-the-past Tense)

She knew she would have won the game.

其实美国本土出版的参考书里并不会出现过去将来时这一分类,但国内的一些英语语法书有提出这个类型。这种"时态",最直白的用法还是将原本直接叙述的将来时转换到过去时主导的间接叙述中。


对于would和should与虚拟语气连用的用法,我们将在时态篇(下)继续。

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发布者

陈 欣

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